Назад

Купить и читать книгу за 49 руб.

Вы читаете ознакомительный отрывок. Если книга вам понравилась, вы можете купить полную версию и продолжить читать

Ковчег надежды

   Представители загадочной цивилизации отбирают на Земле элитных бойцов, которых вытаскивают буквально с того света – чтобы отправить… куда? Их миссия на чужой, враждебной планете невыполнима и граничит с самоубийством. Предательь ство и смертельные опасности поджидают их на каждом шагу. Но что может остановить людей, уже побывавших однажды на краю гибели?
   Наемники заключили сделку с племенем шорки и с их помощью взяли обитель штурмом. В последний момент Тонг воспользовался подземным ходом и бежал из монастыря. Благодаря профессору Лендсу воины обнаружили тайник и устремились за разбойниками…


Николай Андреев Ковчег надежды

ВСТУПЛЕНИЕ


   Примерно в двух с половиной парсеках от Земли пылает огромная звезда. Ее назвали Сириус. Она в сотни раз крупнее и ярче крошечного карлика Солнца. Сириус довольно молодая звезда и по известным человечеству законам астрофизики возле нее не должно быть планет. Но как же мало мы знаем о Вселенной! Нет правил без исключений. Вокруг могущественного светила вращается почти два десятка планет. На двух из них сформировались пригодные условия для возникновения жизни. Эволюция длилась миллионы лет. Вершиной творения стал человек.
   Восьмая от Сириуса планета получила название Таскона. Именно здесь появилась разумная цивилизация. Люди освоили ближний космос, достигли других звезд, колонизировали девятую планету Алан и создали условия для существования на одиннадцатой, Маоре. Тасконцы стремились к совершенству, но забыли о пороках, раздирающих человеческое общество. Дьявол не дремлет. Властолюбие правителей привело к отделению колоний от метрополий. А вскоре между тремя государствами планеты разразилась страшная, необъяснимая война. В ядерном пожаре сгорели миллиарды людей, города превратились в руины, Таскона погрузилась в эпоху варварства.
   Пальму первенства перехватил Алан во главе с удивительным и странным владыкой. Могущество Великого Координатора не знало границ. Спустя двести лет после катастрофы правитель решил покорить древнее государство. Однако звездный флот Алана поджидал неприятный сюрприз. Возле планеты появилось неизвестное излучение, уничтожающее все электронные системы кораблей. О массовой высадке не могло идти и речи. Транспортные челноки нуждались в надежных космодромах.
   Разведывательные группы, посылаемые на материк Оливии, исчезали бесследно. Банды дикарей и разбойников безжалостно уничтожали чужаков.
   Именно тогда советник Великого Координатора Барт Делонт и разработал программу «Воскрешение». На далекой Земле группа ученых подбирала на поле боя тяжело раненых воинов и в состоянии клинической смерти производила корректировку сознания. Для рыцарей тринадцатого века от Рождества Христова это было необходимо. Иначе они бы сошли с ума.
   Через несколько месяцев первую группу из восьми человек доставили на орбиту Тасконы. Наемникам предстояло сделать то, что оказалось не под силу аланцам – найти пригодный для посадки космодром. Вместе с землянами на Оливию отправились четверо десантников: двое мужчин и две женщины. Одной из них являлась Олис Кроул, посвященная второй степени, специалист по внеаланским связям. Девушке недавно исполнилось девятнадцать лет. Ею двигало честолюбие и фанатичная преданность интересам страны.
   Опасаясь предательства наемников, ученые ввели в кровь солдат особый препарат. В течение тридцати суток он не представлял ни малейшей опасности, но затем начинался процесс распада. Человек умирал в ужасных мучениях от общей интоксикации организма. Предотвратить гибель воина могла только инъекция стабилизатора. Земляне попали в безвыходную ситуацию. Либо выполнить приказ, либо умереть.
   На Тасконе их поджидали нелегкие испытания. Оказалось, что один из разведчиков-аланцев Линк Коун предал друзей и перешел на сторону местного царька. С отрядом бандитов мерзавец перехватывал и уничтожал высадившиеся на планете группы. Но на этот раз удача отвернулась от изменника. Коун столкнулся с профессионалами высочайшего уровня. Прорвав кольцо окружения, наемники устремились к космодромам.
   При обыске полуразрушенных зданий «Звездного»
   Олесь Храбров и Тино Аято нашли журнал дежурных. В нем подробно описывались последние дни базы перед катастрофой. Оливийцы обвиняли в случившейся трагедии Великого Координатора. Правитель Алана каким-то образом, сумел подключиться к оборонным компьютерам и произвести запуск ядерных ракет на Тасконе. Жители метрополии стали жертвами своей собственной военной мощи. Владыка отделившейся колонии превратился в полноправного хозяина звездной системы. Тасконский флот улетел в неизвестном направлении и больше не появлялся. Противостоять Великому Координатору было некому.
   Найти подходящий космодром оказалось непросто. На землян нападали кровожадные хищники, мутанты-канибалы, алчные, безжалостные оливийские разбойники. Теряя товарищей, наемники упорно двигались к цели. В Лендвиле, Аусвиле и Клоне разведчики приобрели верных друзей. В долине Мертвых Скал Олесь впервые увидел странный сон. Удивительная смесь аллегории и реальности. Тино расценил его, как послание свыше.
   В Морсвиле остатки отряда едва не погибли. Решающий рывок к стартовой площадке дался десантникам необычайно тяжело. До космодрома добрались лишь четверо: аланки Кроул и Салан, и земляне Аято и Храбров. Где-то в лесах Аусвила затерялся Жак де Креньян. Вопреки инструкции, Линда отдала маркизу ампулу стабилизатора. После выполнения задания наемники вернулись назад и забрали раненого друга. В дальнейшем, пути разведчиков разошлись.
   Олис Кроул поступила в академию Внешних Цивилизаций и блестяще ее закончила. На одном из светских балов в столице Алана Фланкии девушка познакомилась с приятным импозантным офицером службы безопасности Стилом Стоуном. Молодые люди стали регулярно встречаться. Дело шло к свадьбе. Их называли не иначе, как самой красивой и перспективной парой страны.
   Однако, в последний момент Олис решила повременить с бракосочетанием. Что-то ее остановило…
   Странные, непонятные сомнения терзали Кроул. Она то и дело вспоминала юного варвара-землянина, с которым путешествовала по Оливии. Почему? Разумного ответа девушка не находила. Неужели это любовь? Подобная мысль пугала и раздражала Олис. Между высокородной аланкой и дикарем-наемником не должно быть никаких чувств. Это ненормально, противоестественно. Слишком разное мировоззрение, воспитание, культура. Но почему ее так тянет обратно на Таскону?
   Получив разрешение Великого Координатора, Кроул отправилась в город Торнтон, в отдел, занимающийся освоением древней метрополии. На один шаг девушка стала ближе к Олесю Храброву. Разлука со Стоуном не очень беспокоила Олис. Первый порыв страсти остался давно в прошлом. Их взаимоотношениям требовалась тщательная проверка. Спешить с замужеством Кроул не хотела.
   Сержант Салан после полученного на Оливии ранения лечилась на космической базе «Альфа». Как непосвященная она не имела права посещать Алан. Всенародная слава обошла ее стороной. Впрочем, Линда ничуть не расстраивалась по данному поводу. Женщина прекрасно осознавала свой статус. Пройдя ускоренные офицерские курсы, Салан попросилась в тасконский экспедиционный корпус. Рапорт был немедленно удовлетворен. Спустя почти полтора года Линда вновь ступила на бетонное покрытие космодрома «Центральный». Истинную причину возвращения аланки знали только трое землян. Во время путешествия между Салан и Жаком де Креньяном вспыхнуло сильное чувство. Два одиноких человека нуждались друг в друге.
   Тяжела и опасна доля наемника. А если ты с далекой варварской планеты, то шансов уцелеть в кровавых бесконечных битвах, и вовсе нет. Офицеры-аланцы бросали землян в самое пекло сражений. Воины первыми вступали в бой и последними из него выходили.
   Каждые полгода транспортный челнок доставлял на Оливию сорок новых солдат удачи. Дешевое достаточно квалифицированное «пушечное» мясо. Наемники целиком и полностью зависели от стабилизатора, а потому находились на положении рабов.
   Тем не менее, они сумели сохранить человеческий облик и старались избежать напрасного кровопролития. Оазисы мутантов захватывались силой, с людьми земляне пытались договориться мирно. Аланские колонисты быстро ассимилировались с тасконцами. Враждебные племена властелинов и боргов постепенно вытеснялись из пустыни Смерти. Тино Аято, Олесь Храбров и Жак де Креньян, рискуя жизнью, вели собственную политическую игру. Они заключили тайный договор с морсвилскими кланами гетер и трехглазых. Теперь воины могли проходить через город беспрепятственно.
   Странные, необъяснимые видения заставили русича начать поиски древней оливийской реликвии – Конзорского Креста. Юноша не очень верил в мистические предзнаменования, японец же придерживался прямо противоположного мнения. Самурай считал, что линия судьбы предначертана заранее. Главное, неуклонно следовать избранному пути. Рано или поздно он приведет тебя к достижению цели. Тино оказался прав. После долгих усилий наемники нашли давно утраченный раритет. Само собой, о Конзорском Кресте земляне ничего не сказали командованию аланского экспедиционного корпуса. Ценная реликвия была надежно спрятана в Морсвиле.
   Не надеясь на встречу с Олис, Храбров возобновил отношения с красавицей Вестой. Девушка безумно любила землянина. Он же относился к ней скорее как к другу. После тяжелых походов и кровопролитных сражений человек нуждается в теплоте и покое. Оливийка в какой-то степени заменила русичу семью.
   На исходе третьего года колонизации планеты полковник Возан предпринял попытку прорваться в город мутантов. К сожалению, операцию плохо подготовили и в секторе Чистых захватчики потерпели сокрушительное поражение. В окружении оказался большой отряд наемников и десантников. Ценой огромных потерь воины сумели прорваться в Нейтральную зону. Их участь зависела от решения Конгресса Морсвила. В трудной ситуации Олесь нашел единственно верное решение. Храбров предложил тасконцам сделку: жизнь солдат в обмен на двести лет свободы и независимости Нейтрального сектора. Оливийцев вполне устраивало подобное развитие событий. К этому моменту в качестве советника по освоению новых территорий на планету прилетела Олис. Под ее давлением принял условия русича и командующий корпусом.
   Чувство, вспыхнувшее между Храбровым и Кроул во время первой экспедиции, еще больше усилилось после разлуки. Они объяснились в любви и тайно встречались в лагере землян. К несчастью, среди офицеров-аланцев нашелся мерзавец и интриган, который сообщил о взаимоотношениях девушки и наемника майору Стоуну, жениху Олис. Сотрудник службы безопасности немедленно прибыл на Таскону.
   Между тем, Возан спланировал очередное вторжение в город. На этот раз армия должна была атаковать сектор Гетер. Бросить на произвол судьбы мутанток земляне не могли. Воины убедили оливиек покинуть Морсвил и довели их до плодородных северных земель. Стоун тут же воспользовался ситуацией и обвинил наемников в измене. Десантники подготовили засаду для группы. В последний момент Салан с двумя аланцами предупредила друзей об опасности. Они скрылись в зоне Непримиримых.
   Чтобы не умереть от находящегося в крови препарата, земляне напали на космодром «Песчаный» и захватили крупную партию стабилизатора. Наемники, наконец, обрели долгожданную свободу. Оставаться в пустыне Смерти больше не имело смысла. Отряд воинов направился в Морсвил за продовольствием и водой. В ряды землян оказался внедрен шпион из так называемого легиона Бессмертных. Он предал наемников. При выходе из города группа угодила в западню. В жестоком бою разведчики и шедшая с ними Веста погибли. Девушку заколол Оливер Канн. Олесь поклялся отомстить барону. В голове шпиона, захваченного в плен, Линда обнаружила уникальный биочип.
   Преодолевая пустыню, земляне встретили израненного, умирающего мутанта из племени властелинов. Три года назад именно Карс преследовал путешественников и убил Освальда Ридле. Несмотря на протесты товарищей, Храбров помог тасконцу. Оливиец обещал верно служить наемникам. Но насколько честна клятва вождя властелинов? Это воинам предстояло проверить.
   Отряд направился к Лендвилу, городу с которого земляне три года назад начали освоение материка. Именно там они хотели найти временное убежище. Увы, их мечтам о тихой, мирной жизни не суждено было сбыться. Местное население находилось в состоянии войны с жестоким арком Ярохом.
   Бросить на произвол судьбы друзей наемники не могли. В решающем сражении союзники нанесли правителю сокрушительное поражение. Свита тирана отстранила от командования армией Линка Коуна, и аланец бежал в отдаленный северный город. Войска победителей двинулись к столице арка. После тяжелого, кровопролитного штурма Наска пала. Яроха заколола собственная охрана, приближенных правителя казнил народ.
   В подземелье дворца земляне нашли умирающего человека. Он оказался посланником некоего старца.
   А накануне ночью Олесь видел очередной странный сон. Неведомые силы толкали Храброва на новые поиски. Группа направилась на север. Около руин города Лонлил наемники повстречались с Аргусом Байлотом, оливийцем, принадлежащим к древней касте Хранителей.
   Старец рассказал воинам о длительной, непрекращающейся битве Света и Тьмы. От него друзья узнали, что все жители планет системы Сириуса являются потомками могущественной цивилизации, некогда существовавшей на Земле. Останки огромного космического корабля «Ковчег» были спрятаны где-то на Тасконе.
   После долгих сомнений путешественники решили остаться у старика. Им предстояло многому научиться…
   Три года пролетели, как одно мгновение. Аргус с поразительною легкостью нашел антидот против препарата, находящегося в крови наемников. Земляне полностью освободились от аланских оков.
   Двенадцать друзей, не особенно веря в легенды хранителей, тем не менее, готовились к решающей схватке со Злом. И вот наступил торжественный день! Ранним утром все путешественники увидели один и тот же сон. Они стояли на крошечной поляне посреди леса, а в центре круга, с посохом в руках, застыл Байлот. Яркий луч света ударил в старика, а от него метнулся в разные стороны к воинам. Посвящение состоялось. Миф превратился в реальность. На груди людей появилось необычное красное пятно.
   Измученный ритуалом, оливиец объяснил наемникам, что таким образом неведомые могущественные силы объявляют о начале войны. Оставаться на ските больше не имело смысла. Друзьям предстояло либо уничтожить воинов Тьмы, либо погибнуть. На карту поставлена судьба человечества. Врагов, ни при каких обстоятельствах, нельзя подпускать близко к Земле. Почему так важна эта планета, Аргус не знал. Старик посоветовал путешественникам найти «Ковчег». На корабле есть ответы на многие вопросы.
   Во время прощания Байлот поведал наемникам часть великой тайны. Слова «АТЛАНТ», «БЕЗДНА» и «КОВЧЕГ» служили кодами доступа в сложную систему лабиринта, а Конзорский Крест являлся ключом к первой двери. Где находится судно и как пройти ловушки известно хранителям Унимы и Аскании. Друзья отправились в длинный и опасный путь.
   По дороге отряд разделился на три группы. Оливийцы хотели посетить родные места, а аланцы проведать оставшихся в Лендвиле товарищей. Возражения Храброва и Аято ни к чему не привели. Встреча была назначена у города Фолс на западном побережье материка. Спустя несколько месяцев земляне впервые столкнулись с воином Тьмы. В отчаянной схватке погиб Мануто Дойл. Впрочем, и противник не досчитался одного бойца. Удивительно, но им оказался Линк Коун. Мир тесен.
   Получив сообщение о смерти Олеся, Олис Кроул вернулась на Алан. Девушка пребывала в глубокой депрессии. Назло Стилу Стоуну, непосредственному виновнику случившейся трагедии, девушка приняла предложение Кейта Релауна, молодого ученого, занимавшегося разработкой лазерного оружия. Увы, замужество не принесло счастья. Как Олис ни старалась, забыть русича она не могла. Неведомая сила так и тянула ее обратно на Таскону. Узнав о командировке Кейта на Оливию, Кроул тут же воспользовалась представившимся случаем. По странному стечению обстоятельств испытания проводились неподалеку от Фолса.
   Почти не пострадавший от катастрофы город сумел заключить с захватчиками мирное соглашение. На его верфях колонизаторы строили современные боевые корабли. Наемники с огромным трудом преодолели посты охраны и за смелость были вознаграждены. На площади возле порта, воины увидели Сфина. Морсвилец открыл здесь торговую компанию. Нищий, грязный бродяга превратился в очень богатого человека. Тасконец обещал помочь путешественникам покинуть Оливию.
   Но прежде, Храбров хотел расплатиться с долгами. В одном из ресторанов Фолса регулярно веселились наемники Оливера Канна. Пришло время расквитаться с убийцей. Переодевшись, земляне тайком проникли в заведение. Улучив момент, Олесь заколол барона. При выходе из зала русич едва не столкнулся с Олис. Аланка сразу узнала Храброва. Девушка поняла, что допустила чудовищную ошибку. Пытаясь ее исправить, Кроул поругалась с мужем и осталась на космической базе рядом с Тасконой.
   Между тем, воины Света захватили разведывательное судно и устремились к Униме. Переход через океан получился тяжелым и опасным. Мощный шторм едва не утопил путешественников. Но, в конце концов, друзья благополучно добрались до материка. На его южной оконечности в скалах они обнаружили древнюю военную базу. Наемники спрятали корабль в глубоком гроте.
   Поиски хранителей земляне решили вести в трех направлениях. Де Креньяну, Салан и Белауну предстояло обследовать устье реки Миссини. Стюарт, Олан, Саттон и Мелоун шли по западному побережью Унимы, а Аято, Храбров, Карс и Воржиха – по-восточному. Встретиться воины должны были ровно через год возле города Хостон.
   Жак, Линда и Вилл поднялись вверх по реке на шлюпке и наткнулись на заброшенный поселок. При обследовании домов они нашли мертвых людей и заразились неизвестной болезнью. Ценой огромных усилий, аланке удалось отыскать противоядие. Прекратив разведку, друзья вернулись в грот и на судне двинулись к месту встречи.
   В Хостоне их уже ждал отряд Стюарта. К сожалению, путешествие по западному маршруту не принесло результатов. Мало того, наемники едва не погибли в графстве Листонском. Религиозные фанатики чуть было не учинили расправу над чужаками.
   Преодолев пустынное горное плато, группа Тино оказалась в самой южной стране Унимы – герцогстве Менском. Здесь их ждали нелегкие испытания. Придуманная землянами легенда вполне устраивала правителя страны, но вызвала подозрения у всесильного начальника тайной полиции полковника Стонжа. Наемники находились на грани ареста. Война с герцогством Бонским позволила путешественникам проявить свои лучшие качества и заслужить уважение местных жителей.
   В результате победоносной компании вражеская армия была разбита, а ее командующий генерал Жонини бежал во Флорские горы. Земляне вернулись в Мендон и узнали, что аланцы уже высадились в графстве Окланском. Они решили немедленно покинуть побережье. Герцог Альберт тут же воспользовался ситуацией и вынудил наемников отправиться вместе с принцессой Николь в трудное и опасное путешествие. Возглавил отряд сопровождения полковник Стонж.
   На одном из ночных привалов офицер попытался похитить девушку. Но его замысел не удался. Полковник бежал к местным бандитам. Вскоре разбойники напали на эскорт. В ходе кровопролитной схватки погибли и Жонини, и Стонж. Кто из них являлся воином Тьмы, земляне так и не узнали.
   Понеся тяжелые потери, мендонские гвардейцы вырвались на степные просторы Оклана.
   К сожалению, почти сразу отряд угодил в засаду головорезов самозванного императора Родмана. Переодев принцессу в солдатскую форму, Тино отослал Николь в Хостон. Тем временем, наемники отвлекали внимание бандитов. После длительной погони унимийцы взяли путешественников в плен и привезли в город Ситл. К удивлению землян здесь уже находились передовые подразделения Алана. Переговоры с правителем вела советник Кроул.
   В тюрьме Ситла наемники обнаружили изможденного слепого старца. Несчастный оказался хранителем. Император хотел узнать древнюю тайну Тасконы, но цели не добился. Перед смертью бедняга рассказал путешественникам, что «Ковчег» спрятан на острове Сорго в двенадцати километрах от южной оконечности Аскании и указал точное местонахождение входа в лабиринт.
   Благодаря Олис воины сумели избежать казни. Родман решил повеселиться и устроил жестокий поединок. Люди должны были драться с опасным хищником. В неравном бою погиб Вацлав Воржиха. Однако правитель просчитался, и Карс сумел прикончить злобную тварь.
   Самозванцу ничего не оставалось, как отпустить пленников.
   Но император не любил проигрывать. С группой верных телохранителей он последовал за беглецами. Возле реки разбойники попали под ураганный огонь корабельных пушек. На груди Родмана наемники обнаружили характерный знак воина Тьмы. Оставаться на Униме больше не имело смысла.
   Совершив очередной переход через океан, земляне достигли побережья Аскании. На этом материке сохранилась довольно развитая инфраструктура. В городе Владсток путешественники переоделись и раздобыли документы. На дилижансе отряд добрался до центра провинции. Наемники намеревались сесть в Смолске на поезд и оправиться на юг. Увы, их планы нарушила служба контрразведки. Операцией по поимке чужаков руководил Ил Беркс. Много лет назад полковник заключил сделку с Тьмой. Теперь асканиец отрабатывал долги.
   К счастью, неизвестный доброжелатель предупредил землян об опасности. Воины ночью покинули гостиницы и скрылись в заброшенном районе города. Контрразведчики упустили беглецов. Ценой огромных усилий путешественникам удалось сесть на поезд, идущий в Конингар. Однако Беркс разгадал замысел противника и устремился в погоню. В Кинске офицер настиг чужаков.
   Группа захвата провела операцию безукоризненно. Все наемники были задержаны. Они не успели даже оказать сопротивления. И тут вновь произошло нечто странное. Кто-то застрелил полковника Беркса прямо на перроне. Землян освободили, а поезд продолжил путь. Разумного объяснения случившемуся друзья не находили.
   К сожалению, приключения наемников на этом не закончились. Через несколько дней состав подвергся нападению банды некоего Тонга Кроусола. Из рассказа сержанта Беркса путешественники сделали вывод, что он является еще одним воином Тьмы. Схватка с налетчиками получилась необычайно жестокой и кровопролитной. Во время боя погиб Олан, самый молодой член отряда.
   Понеся тяжелые потери, разбойники отступили в горы. Упускать врага земляне не собирались, и решили преследовать Тонга. Беркс изъявил желание стать проводником отряда. В деревне переселенцев к группе присоединился опытный охотник Ванг Сидорс.
   Преодолев перевал, Кроусол с горсткой налетчиков укрылся в древнем монастыре. Однако наемники заключили сделку с племенем шоркиисихпомощью взяли обитель штурмом. В последний момент Тонг воспользовался подземным ходом и бежал из монастыря. Благодаря профессору Лендсу воины обнаружили тайник и устремились за разбойниками. Вопрос в том, удастся ли землянам настичь Кроусола…
   Об этих удивительных и захватывающих приключениях вы можете прочитать в романах «Воскрешение», «Космодром», «Сектор мутантов», «Стальная кожа», «Глоток свободы», «Конец империи», «Воины Света», «Наемники», «Хищники будущего», выпущенных издательством «СЕВЕРО-ЗАПАД ПРЕСС».

Глава 1
ЖИЗНЬ ЗА ЖИЗНЬ

   Бандиты поднялись с первыми лучами Сириуса. Ночевка на голых камнях не доставила им большого удовольствия. Скалы быстро остывают и забирают тепло у людей. После такого сна нередко затекают конечности, а в пояснице появляется неприятная боль. Чтобы немного размяться Кроусол сделал несколько простых упражнений. Хорошая зарядка сейчас не помешает.
   Взгляд разбойника невольно упал на вход в подземелье. Тонг тяжело вздохнул. Завалить дверь, к сожалению, нечем. Тревожные предчувствия не покидали тасконца. Тоннель – самое уязвимое место в плане побега.
   Противник наверняка предпримет определенные шаги для перехвата группы. Вопрос в том, какие? Кроусол терялся в догадках. В любом случае, преследователи не дадут налетчикам спокойно скрыться.
   Призывно махнув рукой, главарь громко произнес:
   – Пора. Идите за мной, в колонну по одному, след в след.
   Отряд неторопливо двинулся на юг. Маленькая площадка резко оборвалась, и бандиты ступили на узкую, не более одного метра в ширину, тропу, тянущуюся вдоль скалы. Смотреть вниз Тонг никому не советовал. Стоит потерять равновесие, и тут же отправишься в преисподнюю. Дна ущелья не было даже видно. Легкая молочная дымка создавала иллюзию, что люди находятся выше облаков.
   Протяженность опасного участка составила около трех километров. За все это время никто из тасконцев не проронил ни слова. Внимательно глядя под ноги, разбойники медленно шли за Кроусолом. Пот ручьем тек по лицам налетчиков. Напряжение достигло предела. Лишь когда главарь вывел группу на очередное плато, бандиты облегченно вздохнули. Бракс опустился на колени и начал тихо молиться. Не обращая внимания на юношу, Фекс устало проговорил:
   – Ну и дорога! У меня до сих пор от страха дрожат колени. Неужели монахи пользовались этой тропой? Только сумасшедшие способны на подобное.
   – Болван, – снисходительно усмехнулся Тонг. – Природа порой создает удивительные чудеса, но сделать по краю отвесной скалы выступ одинаковой ширины могут только люди. Отшельникам нужно было выбраться на плоскогорье, и они решили проблему данным способом.
   – Сколько же времени им понадобилось, чтобы вырубить тропу в каменной стене? – спросил Ярк.
   – Трудно сказать, – пожал плечами Кроусол. – Может триста лет, а может всего один год. Мы ведь не знаем, какой техникой пользовались монахи. Древние асканийцы обладали очень могущественными технологиями и нередко при строительстве важных объектов сносили естественные преграды. Наш разговор не имеет смысла. Дальше дорога будет гораздо легче. Но соблюдать осторожность, тем не менее, придется.
   Огромный белый шар показался из-за отрогов гор. Поверхность плато постепенно накалялась и разогревала воздух.
   Жара стояла невыносимая. Темп движения резко упал. Едва волочившие ноги разбойники с надеждой думали о привале. Значительно отставший от отряда Бракс, часто останавливался и долго отдыхал. Тонг с раздражением и злостью смотрел на парня, но молчал. Судьба бедняги главаря ничуть не волновала, он просто не хотел терять бойца. Подчиненных у Кроусола и так осталось мало.
   Между тем, налетчики приближались к новому большому плоскогорью. Впереди был длинный, достаточно крутой подъем.
   – Шевелитесь! – скомандовал Тонг. – Еще один рывок и группа достигнет цели.
   Бандиты двигались по склону крайне медленно. За прошедшие пять часов они потратили слишком много сил. Едкий грязный пот заливал глаза, раны и ссадины ужасно болели и кровоточили. Переход получился необычайно тяжелым. Последний отрезок пути беглецы преодолевали уже на четвереньках. Звуки, издаваемые разбойниками, напоминали рычание диких зверей.
   Но вот мучительный подъем завершился, и налетчики упали на камни. Разбойники не шевелились минут сорок. Наконец Кроусол сел, взглянул на подчиненных и тихо прохрипел:
   – Надо идти.
   – Я не в состоянии, – простонал Бракс.
   – Понимаю, – выдохнул главарь. – Но если мы останемся здесь, то к вечеру превратимся в завяленные мумии. Сириус пощады не знает. Слабый должен умереть.
   – Сколько мы прошли? – поинтересовался Ярк.
   – Километров двадцать, – после некоторой паузы ответил Тонг.
   – И всего-то – нервно рассмеялся помощник.
   Главарь оперся на стену скалы и резко встал. В подобной ситуации нельзя себя жалеть. Проявишь слабость, малодушие и ты обречен. Слегка покачиваясь, Кроусол направился к лежащим бандитам.
   – Подъем! – выкрикнул Тонг, пиная сапогом Фекса.
   Бандит вскочил как-то удивительно легко. Силы у него еще сохранились. Фекс довольно бесцеремонно взял Бракса за шиворот и поставил беднягу на ноги. Юноша даже не пытался возмущаться. Не дожидаясь особого приглашения, Ярк поднялся самостоятельно.
   Между тем, главарь наклонился за карабином и невольно посмотрел на плато. В первое мгновение тасконец не поверил собственным глазам. Неужели от жары начались галлюцинации? На всякий случай Кроусол вытер с лица пот и потряс головой. Нет, он не ошибся. Предчувствия никогда не обманывали Тонга. Бывший офицер громко расхохотался.
   Налетчики тотчас повернулись к командиру. Уж не спятил ли несчастный? Впрочем, смех Кроусола вскоре оборвался. Указав рукой на север, Тонг иронично заметил:
   – У нас снова гости.
   – Проклятье! – выругался помощник. – Упрямые сволочи. Взгляды разбойников были прикованы к каменной
   долине внизу. Там, растянувшись в колонну, двигался отряд преследователей. С высоты плоскогорья рассмотреть врага не составляло ни малейшего труда.
   Главарь насчитал полтора десятка бойцов. Соотношение один к четырем. Перспективы вырисовывались не радужные. Опустив бинокль, Кроусол задумчиво произнес:
   – Я явно недооценил противника. Мерзавцы обнаружили подземный ход за одну ночь. Может, знали о тоннеле?
   Через секунду Тонг продолжил:
   – Хотя, вряд ли. Монахи унесли древнюю тайну в могилу. Значит, противнику повезло. Удача, похоже, покинула меня. Жаль…
   Закинув оружие за спину, тасконец устало проговорил:
   – Пора убираться отсюда. Преследователи будут здесь примерно через час. Они явно свежее нас и идут значительно быстрее. Чтобы выжить придется поторопиться.
   – А если подождать их тут? – предложил Фекс. – Мы встретим врага на подъеме. Крови прольется немало. Позиция ведь неплохая.
   – Поздно, – возразил главарь. – Вступать в бой нужно было либо у выхода из тоннеля, либо на тропе. Сейчас же шансов на успех практически нет. Противник обойдет группу с двух сторон и возьмет в клещи. Эти парни не дураки и под пули не полезут.
   Не теряя времени, беглецы тронулись в путь. Впереди раскинулось огромное каменное плато, опоясанное высокими отвесными скалами. На первый взгляд казалось, что бандиты угодили в западню. Но глубоко заблуждался тот, кто так думал. Кроусол не зря провел в теснине целую декаду, изучая местные окрестности. Тонг знал, по меньшей мере, о трех дорогах, ведущих на юг.
   Когда совершаешь преступление, надо обязательно позаботиться о путях отступления. Какой смысл грабить поселки, если ты не можешь воспользоваться добычей? Тасконец никогда не пренебрегал мелочами. Благодаря осторожности и предусмотрительности Кроусола, налетчики не раз выпутывались из сложных, почти безнадежных ситуаций.
   В периоды отдыха, когда разбойники беспробудно пьянствовали, главарь исследовал Южные горы. Чаще всего он делал это с небольшим отрядом верных людей. Некоторым подобные походы стоили жизни.
   На плато Тонг взял с собой трех помощников. Бедолаги несли продовольствие и воду. Чтобы сохранить тайну подземелья бандитов пришлось устранить. В конце экспедиции налетчики «случайно» сорвались в пропасть. Жалости к подчиненным Кроусол не испытывал. Люди для него всегда были лишь средством для достижения цели. Он, не раздумывая, избавлялся от отработанного материала. Милосердие и сострадание – удел слабых.
   Минуло два часа. Находившийся в зените Сириус палил нещадно. Губы пересохли, язык распух, а горячий воздух обжигал гортань. Жара стала невыносимой. От жажды и усталости окружающие предметы расплывались в глазах. Фигуры разбойников превратились в странные неясные силуэты. Подметки кожаных сапог нагрелись до такого состояния, что начали прилипать к раскаленным камням.
   Первым остановился Ярк.
   – Мы сдохнем здесь, – вымолвил бандит, утирая пот со лба. – Нужно укрыться в тени.
   – Где ты ее найдешь, – зло процедил сквозь зубы главарь. – Я намеревался пересечь плато по кратчайшему маршруту. Группа вышла бы к перевалу и спустилась в лесную зону. Там есть родник. Это территория шорки, но плохо контролируемая. У нас был отличный шанс уйти к побережью.
   – Что же изменилось? – удивленно спросил Фекс.
   – Все! – раздраженно воскликнул Тонг. – Обнаружив секретный тоннель, противник разгадал мой план побега. Эльгер не глуп и наверняка отправил кавалеристов к основным тропам. Мы сами придем в лапы мутантов. Подобное развитие событий меня не устраивает.
   – Конечно, – язвительно проговорил помощник. – Лучше стать высушенным трупом.
   – Заткнись, Ярк, – твердо сказал Кроусол. – Существует запасной вариант. Отряду осталось преодолеть около трех километров. Последний, решающий бросок. Жизнь не гарантирую, а вода будет точно.
   – Я не верю! – вырвалось у налетчика.
   – У тебя есть другие предложения? – презрительно усмехнулся главарь.
   Опустив глаза, помощник промолчал. Разбойники неторопливо зашагали на юго-запад. Вскоре бандиты заметили впереди хорошую широкую дорогу. Она вела куда-то вдаль, за массивный скальный выступ.
   Взглянув на подчиненных, Тонг иронично произнес:
   – Приготовьтесь к чуду. Такого вы раньше никогда не видели.
   Пройдя метров четыреста и обогнув препятствие, закрывающее обзор, налетчики невольно замерли. Перед ними находился огромный прекрасно сохранившийся древний завод. Гигантские корпуса поднимались ввысь метров на двадцать пять-тридцать. Строители немало потрудились, чтобы возвести их на столь маленькой площадке.
   Забыв об усталости, налетчики внимательно рассматривали удивительное сооружение. В больших квадратных окнах даже сохранились полупрозрачные стекла. Открытые настежь двери и ворота явно указывали на поспешное бегство рабочих. Асканийцы покинули опасный объект непосредственно перед катастрофой. Однако судьба смилостивилась и пощадила данный участок планеты во время ядерного безумия. Возвращаться же обратно в безжизненную каменную пустыню люди не захотели.
   – Это лишь фасад, – пояснил Кроусол. – Главные цеха спрятаны внутри горы. Я бродил по заводу пять часов, но обойти его не сумел.
   – А что здесь выпускали? – уточнил Бракс.
   – Трудно сказать, – пожал плечами главарь. – Судя по всему, какие-то машины.
   Разбойники пересекли небольшой двор и вошли в первое здание. Когда-то оно служило складом готовой продукции. Сейчас в нем царило запустение. Каждый шаг по бетонному полу отдавался гулким эхом. Бандиты взволнованно озирались по сторонам. Уверенно двигался только Тонг. Не обращая внимания на спутников, тасконец решительно направился к металлическим воротам. Налетчики последовали за главарем.
   Следующее помещение оказалось куда более интересным. Разбойники увидели длинный ряд станков, прессов, манипуляторов. Без сомнения, это был цех заключительной сборки. Вверху, на высоте десяти метров, висела пластиковая кабина. Все производственные процессы на заводе осуществлялись в автоматическом режиме. Рабочие выполняли исключительно контролирующие функции.
   Чуть в стороне в нелепых позах застыли отключенные роботы. Возле дальней стены стояли в ряд электромашины для внутренних грузовых перевозок. Несмотря на прошедшие двести лет, оборудование находилось в отличном состоянии. Благодаря низкой влажности металлические предметы почти не пострадали от коррозии и ржавчины. Лишь толстый слой пыли на их поверхности указывал на многовековое забвение.
   – Потрясающе! – выдохнул Ярк. – Я всегда относился к слухам о подобных находках с недоверием. Теперь вижу, что зря. Интересно, эти механизмы можно оживить?
   – Сложный вопрос, – проговорил Кроусол. – Думаю, главная проблема – источник энергии. Атомных станций в Аскании больше нет. Они разрушены до основания. Значит, электричество сюда не поступает. Автономные установки такие мощности не потянут. Что же касается роботов, тоявнихничерта не смыслю. Никогда даже не сталкивался.
   – А сколько это стоит? – с дрожью в голосе спросил Бракс.
   – Не волнуйся, – иронично усмехнулся Тонг. – Будешь всю жизнь купаться в роскоши и богатстве.
   Миновав огромное помещение, беглецы через невзрачную пластиковую дверь прошли в следующий цех. Строители возвели его прямо в скале. Гигантское сооружение поражало своими размерами. В длину оно достигало трехсот метров, а в высоту было не меньше двадцати. Свет проникал внутрь через маленькие окошки, расположенные в западной части помещения.
   Двигаясь в полутьме, бандиты, тем не менее, сумели разглядеть широкую линию конвейера, силуэты манипуляторов и отдельные элементы конструкций. Впрочем, налетчики так и не поняли, что выпускал завод. Скорее всего, какую-то военную или космическую продукцию. В противном случае, прятать данный объект в Южные горы не имело смысла.
   Минут через десять тасконцы попали в странную темную комнату. Идти пришлось медленно, на ощупь. Неожиданно Фекс задел рукой тяжелый металлический предмет, и тот со страшным грохотом упал на бетонный пол. Неприятный дребезжащий звук, отдаваясь гулким эхом, ударил по барабанным перепонкам.
   – Идиот, – недовольно пробурчал главарь.
   Вскоре Кроусол открыл еще одну дверь. Хлынувший в проем яркий свет ослепил разбойников. Послышался приглушенный смех Тонга. Он заранее отвернулся в сторону и закрыл глаза. Выдержав короткую паузу, главарь громко произнес:
   – Добро пожаловать в местную столовую.
   Бандиты осторожно ступили в квадратный зал с поблекшими рисунками на стенах. Сюжеты оказались довольно типичными. Звездные корабли, обитатели морских глубин, лесные и горные пейзажи.
   К сожалению, время и Сириус не пощадили творение человеческих рук. Краски потеряли цвет и насыщенность. На идеально отполированном полу лежал толстый слой пыли. Судя по опрокинутым столам и стульям, информация о запуске ядерных ракет застала асканийцев врасплох. Как обычно бывает в подобных ситуациях, началась паника. Сбивая друг друга, люди бросились к выходу. Персонал завода был невелик, и рабочие покинули объект достаточно быстро. У стойки для выдачи готовых блюд лежали осколки разбитой посуды.
   – Почему здесь так светло? – удивленно вымолвил Фекс.
   – Взгляни наверх, – сказал Кроусол. – Обедать при искусственном освещении в каменном мешке наши предки явно не желали. Этот колодец накрыт прозрачным куполом. Он очень прочен и надежен. В помещении поддерживается постоянная температура и днем, и ночью. Купол наверняка имеет маскировку, но во время бегства опустить ее забыли.
   Тонг не стал развивать эту тему и решительно двинулся к кухне. Пройдя через зал, разбойник сильно толкнул рукой пластиковую дверь. Она распахнулась, и налетчики увидели плиты и котлы для приготовления пищи. Тасконцы с любопытством разглядывали древние приборы и приспособления. Всюду какие-то кнопки, вентиля, цветные табло. Разобраться в их предназначении люди, привыкшие жарить мясо на костре, разумеется, не могли. Совершенно другой, непонятный мир. Между тем, главарь направился к металлическому крану, торчащему прямо из стены. Справа располагался внушительных размеров рычаг.
   – Строители проявили завидную предусмотрительность, – проговорил Кроусол. – В случае серьезной аварии в системе электроснабжения завод сразу останавливался. Рабочие запускали автономный источник питания. Но даже при его выходе из строя смерть от жажды асканийцам не грозила. Фекс, приступай!
   Бандит резко нажал на рукоять. После нескольких интенсивных качаний раздался знакомый булькающий звук. Вскоре из крана потекла чистая прозрачная вода.
   Тонг наклонился и сделал пару больших глотков. Примеру главаря тотчас последовали и остальные разбойники. Живительная влага буквально растекалась по жилам. Налетчики сразу почувствовали себя гораздо лучше.
   Вытирая ладонью мокрый подбородок, Ярк задумчиво произнес:
   – Интересно, с какой глубины поступает вода?
   – Кто же тебе скажет, – язвительно заметил главарь. – Найти в Южных горах источник очень непросто. Нашим предкам пришлось немало потрудиться, чтобы пробурить скважину в скальной породе. Наверх воду подают механические насосы. Лично меня удивляет долговечность этого сооружения. Оно построено на века и может функционировать…
   Фразу Кроусола оборвал резкий дребезжащий звук, раздавшийся где-то в глубине завода. На пол упал очередной металлический ящик. Преследователи находились уже неподалеку. Перехватив карабин, Тонг с ироничной усмешкой на устах вымолвил:
   – Мерзавцы не отстают ни на шаг. Скоро будут в столовой. Пора отсюда убираться. Все за мной!
   Бандиты двинулись в дальнюю часть кухни. Там располагалась запасная дверь. Главарь открыл ее, повернулся к подчиненным и негромко произнес:
   – Осторожно, не споткнитесь. Ступени лестницы довольно крутые.
   Кроусол шел первым и на ощупь проверял перила. Два пролета он преодолел достаточно быстро. Разбойники едва поспевали за Тонгом. Сзади раздавались громкие крики врагов. В тот момент, когда беглецы достигли верхней площадки, у основания лестницы вспыхнул факел. Фекс и Ярк дружно выстрелили по источнику света. Послышался слабый стон.
   Вскоре налетчики очутились в узком длинном коридоре. Вдоль стен тянулись десятки труб различного диаметра. Трудно сказать почему, но полной темноты в тоннеле не было. Здесь царил серый гнетущий полумрак. Именно это обстоятельство и спасло бандитов.
   Поначалу главарь хотел зайти преследователям в тыл. Однако стоило разбойникам свернуть в боковое ответвление, как впереди показались неясные силуэты. Чужаки открыли огонь без предупреждения. Пули засвистели над головами, расплющиваясь о камни и рикошетируя от труб.
   – Проклятье! – выругался Кроусол. – Противник разделился и пытается взять нас в клещи. Но не на того напали! Пусть теперь попробуют догнать группу.
   Отчаянно отстреливаясь, налетчики рванулись к спасительному коридору. В былые времена он являлся частью системы вентиляции завода. Кроме того, в случае аварии или пожара рабочие могли по нему покинуть охваченные пламенем цеха. Несколько лет назад Тонг очень тщательно и скрупулезно обследовал тоннель. Сейчас в голове воина Тьмы созрел дьявольски хитрый план. Только бы не пропустить нужное место!
   Главарь невольно замедлил шаг. Чтобы не ошибиться Кроусол вел рукой по стене. Спустя пару минут пальцы, наконец, коснулись пластика. Никто из бандитов даже не заметил маленькую невзрачную дверь.
   – Стоп! – скомандовал Тонг.
   На мгновение тасконец задумался. В его плане был один существенный недостаток. Спасти всех людей главарь не мог. Кем-то предстояло пожертвовать. Впрочем, долго Кроусол не размышлял.
   – Бракс, – проговорил Тонг. – Ты отходишь по коридору дальше. Патронов не жалей. Надо убедить врагов, что туда отступает весь отряд. По сторонам они не смотрят и потому будут жестоко наказаны за допущенную оплошность. Мы спрячемся в кладовке и атакуем противника сзади. Их участь решена.
   Стоявший рядом с главарем помощник презрительно усмехнулся. Он не поверил ни единому слову Кроусола. Уж кто-кто, а Ярк прекрасно знал приемы и уловки негодяя. На подобный подвох разбойник никогда бы не попался. Юноша был более доверчивым. С дрожью в голосе молодой человек спросил:
   – А вы меня не бросите?
   – Да ты что! – возмущенно воскликнул Тонг. – Это всего лишь маневр.
   Налетчики открыли дверь и исчезли в темном помещении. Бракс громко закричал, дал длинную очередь и побежал по тоннелю. Тут же послышалась ответная стрельба. Бесцеремонно оттолкнув Фекса, главарь тихо произнес:
   – За мной! И ни звука! Даже если оступитесь или ударитесь, молчите как рыбы.
   Предупреждение Кроусола оказалось нелишним. На полу комнаты валялось много посторонних предметов.
   Первым споткнулся и врезался в стену Ярк. Сжав зубы от боли, бандит вытер кровь с расцарапанной щеки. Беглецы двигались в полной тишине. Вскоре они заметили впереди лестницу, ведущую вниз.
   – Это кратчайший путь к жилым отсекам персонала, – пояснил Тонг. – Вряд ли преследователи добрались и туда. Мы сделаем небольшой крюк и снова выйдем к складу. Уверен, нас там не ждут.
   – А как же Бракс? – недоуменно вымолвил Фекс.
   – Не задавай глупых вопросов, – раздраженно ответил главарь.
   Спустя несколько минут разбойники уже бежали по просторному холлу. Расшвыривая стулья и кресла, перепрыгивая через диваны, налетчики старались побыстрее покинуть опасное место. У них появился отличный шанс спастись, и упускать его тасконцы не собирались. О бедняге Браксе больше никто не вспоминал. В подобных ситуациях каждый думает только о себе.
   Погоня проходила достаточно успешно. Сидорс уверенно вел отряд по следам бандитов. Около часа ушло на преодоление сложной тропы у утеса. Земляне опасались засады и предприняли необходимые меры предосторожности. Вперед была выслана разведка. К счастью, налетчики не догадывались о том, что тайна подземелья раскрыта. Кроусол двигался на юг, не заботясь о тылах. В противном случае избежать потерь вряд ли бы удалось.
   Жара стояла невыносимая, но путешественники предвидели это и взяли с собой фляги с водой. Благодаря Карсу, воины поддерживали очень высокий темп. Властелин чувствовал себя в родной стихии. Земляне останавливались лишь для того, чтобы перекусить и утолить жажду.
   Подобная гонка не могла не принести результатов. Уже через три часа Аято разглядел в бинокль бандитов. Они едва волочились. И хотя расстояние между противниками было еще довольно большим, в успехе экспедиции теперь никто не сомневался. Наемники имели четырехкратное преимущество в численности. Уничтожить на открытой местности обессилевших налетчиков не составит ни малейшего труда.
   К полудню обе группы поднялись на огромное плато. Судя по всему, Кроусол заметил преследователей. Разбойники резко увеличили скорость. Впрочем, их отчаянная попытка оторваться от погони ни к чему не привела. Враг неуклонно приближался. И вдруг, произошло нечто странное. Бандиты достигли скал и исчезли. На мгновение путешественники растерялись. Лишь подойдя вплотную к каменной стене, воины обнаружили проход в горах и созданную руками человека дорогу.
   – К бою! – скомандовал самурай. – Участок узкий, и Тонг постарается задержать отряд именно здесь. Других вариантов у него просто нет.
   Наемники рассыпались в цепь. Держа оружие наготове, земляне осторожно двинулись по шоссе. Однако опасения Тино оказались напрасны. На дороге не было ни души. Обогнув утес, путешественники изумленно замерли. Увидеть подобное воины никак не ожидали.
   – Матерь божья! – невольно вырвалось у Пола. – Это случайно не сон?
   – Боюсь, что нет, – откликнулся японец. – И, признаться честно, я не знаю, где искать Кроусола. Мерзавец неслучайно приволок нас сюда. В здании десятки входов и выходов. Засаду можно сделать где угодно. Ненавижу подобные места. Мы потеряли свое преимущество в численности.
   – Это верно, – согласился Жак. – Найти разбойников в темных цехах будет непросто. Тонг же наверняка изучил планировку завода заранее. Иначе он бы сюда не пришел. Негодяй все точно рассчитал.
   – А если расположиться у ворот? – предложил Белаун. – Рано или поздно налетчики покинут убежище. Без воды и пищи беглецы долго не протянут.
   – Нет! – мгновенно отреагировал русич. – Ждать бандитов здесь бессмысленно. Во-первых, все древние сооружения имеют запасные выходы, а во-вторых, мы и сами не выдержим длительную осаду. Вода во флягах уже на исходе. Разбойников нужно уничтожать сейчас, пока они не разобрались в ситуации и не заняли оборону.
   – Следы ведут к большому ангару справа, – вмешался в спор Сидорс.
   – Тогда, вперед, – вымолвил Аято, поправляя ремень автомата.
   Земляне быстро рассредоточились и взяли здание в клещи. В склад Стюарт и Брендс ворвались почти одновременно. К счастью, предпринятые меры предосторожности не понадобились. Помещение оказалось совершенно пустым. Стрелкам негде было спрятаться, и рисковать налетчики не стали.
   В противоположном конце ангара шотландец заметил массивные металлические ворота. Одна из створок приоткрыта, на полу отчетливо видны свежие следы от ботинок. Махнув рукой товарищам, Стюарт неторопливо зашагал вдоль стены. Наемники понимали друг друга без слов и тут же двинулись за Полом.
   Путешественники резко открыли ворота, но входить в следующее помещение не спешили. Они боялись попасть под прицельный огонь бандитов. Однако в ответ не прозвучало ни единого выстрела. Шотландец вбежал в цех и укрылся за ближайшим станком. Вокруг царила мертвая тишина.
   – Это свинство, – недовольно пробурчал Стюарт. – Тонг решил поиграть на наших нервах. На тщательный осмотр завода уйдет уйма времени. И еще неизвестно, захотят ли разбойники вступать в бой. Здесь немало мест, где можно затаиться.
   – Верно, – усмехнулся Ванг, садясь на корточки. – Но налетчики не в состоянии стереть вековую пыль…
   Охотник внимательно изучал отпечатки ног на полу. Воины не отставали от проводника ни на шаг. Вскоре асканиец выпрямился и указал рукой на едва заметную дверь.
   – Они ушли туда, – проговорил Сидорс.
   Действия землян были отточены до автоматизма. Настежь распахнутая дверь, секундная пауза и стремительный отчаянный рывок вперед. Практически тут же Храбров споткнулся о какой-то тяжелый металлический предмет. Раздался отвратительный дребезжащий звук. Де Креньян отпрыгнул в сторону и ударился локтем о выступающую часть конвейера. Послышались отборные ругательства.
   Глаза постепенно привыкли к полумраку, и воины с интересом рассматривали сборочный цех завода. Ни с чем подобным путешественники раньше не сталкивались.
   Поиск бандитов усложнялся с каждой минутой. В любой момент наемники могли угодить в западню. Воины замерли в нерешительности.
   – Надо что-то менять, – задумчиво сказал самурай. – Такая тактика успеха не принесет. Дальше будет еще темнее. Освещение на заводе, к сожалению, не работает. Кроусол умышленно тащит нас вглубь скалы.
   – Мерзавец наверняка попытается обойти отряд, – добавил француз. – Мы ведь движемся по заранее проложенному маршруту. У разбойников есть возможность для маневра. Необходимо лишить их этого преимущества.
   Возражать никто не стал. После короткой паузы Аято негромко произнес:
   – Разбиваемся на четыре группы. Первая, Вилл, Рона и двое шорки, остается на площадке у ангара. Главная задача – не выпустить беглецов с завода, если негодяям вдруг удастся выскользнуть из наших сетей. Будьте настороже. Тонг ошибок не прощает. Вторая группа, Олесь, Карс, Ванг и еще один шорки, направится по следам налетчиков. Остальные возвращаются назад, в предыдущий цех. В конце помещения я видел огромные ворота. Попробуем идти параллельным курсом. На кого-нибудь бандиты обязательно наткнутся.
   – Не перестрелять бы в темноте друг друга, – вымолвил Пол.
   – Справедливое замечание, – согласился японец. – Первую очередь даем вверх. Если отклика голосом не последовало, бьем на поражение. У нас осталось несколько факелов. Делим поровну. И помните, враг хитер и очень опасен.
   Дополнительных команд не требовалось. Без лишних споров земляне двинулись в разные стороны. Храбров миновал конвейерную линию и остановился посреди цеха. Чуть впереди шел властелин. Зрение и слух у мутанта гораздо острее, чем у обычного человека. Карс обнаружит разбойников прежде, чем они успеют выстрелить. Оливиец взглянул на русича и уверенно проговорил:
   – Здесь никого нет.
   Олесь молча кивнул головой, и отряд продолжил путь. Метров через триста властелин указал на металлическую дверь. Сидорс подтвердил, что следы ведут именно туда. Держа оружие наготове, воины решительно повернули направо. Храбров взялся за ручку и резко дернул ее на себя. Дверь открылась с противным надрывным скрипом. В тот же миг землянин отскочил в сторону.
   – Тихо, – заметил охотник.
   – Я ничего подозрительного не вижу, – сказал Карс, опуская автомат.
   – Зажигай факел! – приказал шорки Олесь. Помещение оказалось довольно небольшим. Двести лет назад оно служило складом запасных частей. Всюду стояли стеллажи с какими-то рычагами, зацепами, захватами. В отдельном шкафу лежали дорогостоящие микросхемы. На столах возле стен древние асканийцы производили ремонт поврежденных механизмов и агрегатов. Впрочем, разобраться в предназначение инструментов и приспособлений мог, пожалуй, только Белаун.
   Сделав несколько шагов, Ванг неудачно повернулся и зацепил локтем металлическую коробку. Вековую тишину разорвал громкий надрывный звук. От неожиданности путешественники вздрогнули. Охотник недовольно выругался и направился к выходу из склада. Он осторожно открыл дверь и тотчас зажмурился от яркого света, хлынувшего в помещение. Наемники предусмотрительно спрятались за стенами. Лучшего места для засады не найти.
   – Надо прорываться, – произнес Сидорс.
   Однако властелин придержал асканийца за плечо. При этом мутант не проронил ни слова. Немая сцена длилась секунд тридцать. Наконец, оливиец вымолвил:
   – Я слышу шум льющейся воды и чьи-то удаляющиеся шаги. Налетчики поднимаются по лестнице.
   – Далеко? – уточнил Храбров.
   – Нет, – отрицательно покачал головой Карс. – Один рывок…
   Никаких команд не требовалось.
   Преследователи вбежали в столовую и, перепрыгивая через столы и стулья, бросились в погоню за бандитами. Почему здесь так светло, никого сейчас не интересовало. Главное – не упустить разбойников. Западни воины не боялись. Властелин наверняка бы предупредил товарищей об опасности.
   Русич первым достиг кухни. Определить, что налетчики совсем недавно покинули это помещение, не составило ни малейшего труда. Из крана тонкой струйкой текла вода, на полу валялась забытая фляга, всюду виднелись следы бандитов. Землянин не удержался и сделал пару глотков.
   В этот момент его обогнал шорки. Держа факел в левой руке, мутант выскочил на лестницу. В тот же миг раздалась частая автоматная стрельба. Бедняга вскрикнул и повалился на пол. Ванг и Карс открыли ответный огонь. Они посылали пули куда-то вверх, пытаясь заставить врага отступить. И им это удалось. Разбойники прекратили стрельбу и исчезли в темноте. Когда Олесь вышел на лестничную площадку, Сидорс уже оказывал помощь раненому шорки.
   – Сильно задело? – спросил русич.
   – Одна пуля попала голову, вторая в плечо, – ответил охотник. – Жить будет, но с нами ему уже не идти. Слишком большая потеря крови.
   – Возвращайся назад! – приказал мутанту Храбров. – Рона тебя перевяжет.
   Подняв с пола факел, Олесь начал быстро подниматься по каменным ступеням. Властелин и асканиец не отставали ни на шаг. Примерно на середине пути воины услышали глухой треск автоматных очередей. Люди невольно пригнулись. Однако пули рядом не свистели и от стен не рикошетировали. Бой шел где-то неподалеку. Наемникам следовало поспешить. Русич взялся за ручку двери и резко рванул ее на себя. Он едва не столкнулся с Полом. Земляне вовремя узнали друг друга и опустили оружие.
   – Что происходит? – негромко сказал Храбров.
   – Мы обнаружили в скале сеть тоннелей и почти сразу наткнулись на налетчиков, – пояснил шотландец. – Тино, Клин и Глендерс сейчас пытаются настичь беглецов. Ну, а я осматриваю тылы. Вдруг кто-нибудь из мерзавцев спрятался.
   Судя по частому дыханию Стюарта, группа Аято двигалась на пределе своих возможностей. Хорошо, что они не взяли в поход Криса. Опытный боец отряду конечно бы не помешал, но вряд ли англичанин осилил бы выжженное Сириусом высокогорное плато. Да и на заводе Саттону пришлось бы тяжело. Рана Криса оказалась достаточно серьезной и заживала очень медленно. К длительным пешим экспедициям англичанин был еще не готов.
   Не теряя времени на разговоры, земляне устремились вдогонку за ушедшими вперед товарищами. Стрельба из тоннеля доносилась непрерывно. Минуты через две Олесь увидел японца. Опустившись на колено, Тино посылал в полумрак одну очередь за другой. В метре от самурая расположились Брендс и Глендерс. Не успел русич вымолвить ни слова, как по стене ударил град пуль. Чуть запоздало Храбров рухнул на пол.
   – Бьют наугад, – бесстрастно произнес Аято. – Патронов не жалеют. Мы загнали бандитов в угол. Приближается развязка. Но огрызаются, гады, отчаянно.
   Залп из семи стволов заставил противника покинуть укрытие. Разбойники снова отступили. Осторожно продвигаясь по тоннелю, путешественники не давали врагу ни минуты покоя. Постепенно темп преследования нарастал. Неожиданно стрельба полностью смолкла. Коридор резко оборвался, и воины вступили в огромное квадратное помещение с двумя массивными фильтро-вентиляционными установками.
   Посреди зала находилась металлическая винтовая лестница, скорее всего, ведущая на верхнее плато. Земляне отчетливо слышали частые удаляющиеся шаги. Вскоре в проеме мелькнула неясная тень. Стальной рой пуль устремился к цели. Человек на мгновение замер, а затем медленно сполз вниз по ступеням.
   – Готов, – проговорил сержант.
   – Но он здесь один, – тотчас вставил Карс.
   – Не может быть! – удивился Брендс. – Я собственными глазами видел впереди группу людей. Их было четверо. Это точно!
   – Я подтверждаю слова Клина, – вымолвил японец.
   – Значит, Кроусол опять нас обманул, – произнес Олесь. – Вопрос в том, куда делся негодяй? Наверняка, из тоннеля есть выходыивдругие цеха. Надо искать. Далеко разбойники не ушли.
   Путешественники тут же повернули обратно. Вспыхнули еще два факела. Теперь рассмотреть стены коридора труда не составляло. Внезапно русич остановился. Его осенила страшная догадка. Дернув Аято за рукав, Храбров спросил:
   – Тино, какой смысл отправлять одного человека на верную смерть, если ты сидишь в крошечной норе? Рано или поздно обман обязательно раскроется.
   – Черт подери! – воскликнул самурай. – Налетчики и не собирались прятаться. Тонг сейчас возвращается на плато. Бегство этого парня всего лишь отвлекающий маневр. И, к сожалению, довольно удачный…
   – А где вторая группа? – вмешался в разговор Карс.
   – Осматривает цеха, – ответил японец. – Мы поднялись в систему вентиляции, а Жак с шорки двинулся вглубь завода. Вряд ли бандиты наткнутся на них. Слишком большие площади.
   – Значит, основной удар примут на себя Вилл и Рона, – проговорил Стюарт.
   – Если они к нему готовы, – вымолвил властелин. – При виде роботов и машин у Белаун сразу заблестели глаза. Аланец сейчас наверняка ковыряется в бесполезных железяках.
   – Будем надеяться, Мелоун проявит предусмотрительность, – подвел итог Олесь. – Мы же должны поспешить к ним на помощь. Глендерс, вернись к винтовой лестнице. Вдруг разбойник еще жив. Для верности продырявь его еще пару раз. И долго там не задерживайся. Пол и Ванг постарайтесь найти следы разбойников в тоннеле. Встретимся в ангаре.
   Отряд тотчас разделился. Четверо воинов устремились по коридору обратно к сборочным цехам. Сил наемники не жалели. Над друзьями нависла смертельная опасность. Что-то земляне явно упустили. Кроусол на удивление легко выкручивался из сложных ситуаций. Мало того, он постоянно наносил ответные удары.
   Путешественники бежали по маршруту группы Аято. Так было гораздо ближе. Вскоре показалась каменная лестница. Подошвы ботинок уже стучали по ступеням, когда вдалеке послышалась частая стрельба. Объяснений не требовалось. Тонг двинулся на прорыв. Свой план негодяй выполнил безукоризненно. Заманил преследователей в цеха завода, обошел врагов и неожиданно напал на малочисленный заслон. Чем закончится эта кровавая схватка, никто не знал.

   Маневр налетчиков действительно получился очень успешным. Дело в том, что жилые помещения располагались отдельно от производственных цехов. Вытянувшись в длинную цепочку, они образовывали внутри скалы огромное полукольцо. Даже в случае серьезной аварии толстая прочная стена надежно защищала людей от взрывной волны.
   Эвакуационный тоннель вел в систему вентиляции. Именно им Кроусол и воспользовался. Тасконец был уверен, что в комнатах персонала никого нет. Противник наверняка идет по следам беглецов. Бракс отвлечет внимание врагов, а бандиты, тем временем, выскользнут из западни.
   Преодолев десятки помещений, разбойники достигли центрального холла. Когда-то здесь росли деревья и бил фонтан, вдоль стен стояли мягкие диваны и журнальные столики. Сейчас в зале царило запустение. Низко пригибаясь, Тонг осторожно пробрался к прозрачной пластиковой двери. Очистив от пыли небольшой участок, главарь налетчиков начал внимательно изучать окрестности.
   Склад находился чуть левее, примерно в трехстах метрах от здания управления. До дороги было рукой подать. Однако проскочить незаметно мимо охранников бандиты вряд ли сумеют. По площадке неторопливо бродили два мутанта, рядом с воротами, на камне, сидела темноволосая женщина.
   – Эти мерзавцы умнее, чем я думал, – тихо произнес Ярк. – Они все-таки оставили прикрытие.
   – Не надо недооценивать противника, – спокойно отреагировал Кроусол. – Чтобы прорваться, придется попотеть. И следует поторопиться. Долго Бракс не продержится. Я отправил его в тупик. Думаю, враги уже догадались о нашем маневре.
   – Атакуем болванов и делу конец! – предложил Фекс. – Уверен, шорки убегут при первых же выстрелах.
   – Заткнись, идиот, и слушай, – повысил голос Тонг. – Мы без лишнего шума выходим из здания, останавливаемся и тщательно прицеливаемся. Я беру правого охранника, Ярк – левого, а ты прикончишь девчонку. Стреляем по команде. Затем, рывок к дороге. И будьте осторожны, в ангаре могут оказаться люди.
   – Понятно, – кивнул головой помощник.
   – Тогда, вперед! – проговорил главарь, открывая дверь. Разбойники быстро покинули холл, выстроились в ряд и на мгновение замерли. Спустя пару секунд Кроусол громко выкрикнул:
   – Огонь!
   Рона разместилась в тени невысокого каменного строения. Гетере было обидно, что ее в очередной раз оставили сторожить пустоту. Земляне берегли женщин, хотя Мелоун себя таковой не считала. Она – воин и хотела участвовать в поисках налетчиков наравне со всеми. В физической силе оливийка, конечно, уступала мужчинам, но это единственный недостаток гетеры. Ни в чем другом Рона не уступала наемникам.
   Неподалеку прохаживались шорки. Мутанты о чем-то тихо беседовали, изредка прикладываясь к флягам с водой. Жара и бездействие расслабляли бойцов. Завершающий этап операции пройдет без них. Впрочем, шорки об этом ничуть не сожалели.
   Четверть часа назад Вилл ушел в сборочный цех. Удерживать его Мелоун не стала. Другого времени покопаться в древних механизмах у аланца не будет. Зато у оливийки появилась возможность посидеть в тишине и поразмышлять.
   Ее жизнь сложилась странно и удивительно. Надо признать, что инстинкт материнства Роне был не присущ. Мысли о предстоящей беременности пугали гетеру. Она не знала, когда наступит срок, но представить себя с младенцем на руках не могла. Походы, сражения, схватки – вот что привлекало Мелоун. Другой судьбы оливийка не хотела.
   Рона не спеша повернула головуивужасеотпрянула назад. В трехстах метрах от ворот стояли три бандита и целились в нее. Грянул залп. Гетеру с силой отбросило на землю. Когда Мелоун очнулась, то почувствовала адскую боль в животе. Кровь заливала одежду и растекалась по камням. Возле ангара, широко раскинув руки, лежали оба шорки. У одного был разворочен весь череп.
   – Проклятие! – прошептала Рона, нащупывая пальцами автомат.
   Боковым зрением оливийка увидела быстро приближающихся разбойников. Не обращая внимания на валяющиеся тела, асканийцы бежали к дороге. Довольно грубая ошибка. С трудом превозмогая боль, Мелоун резко встала на колени. Она стреляла навскидку, не целясь, стараясь выпустить как можно больше пуль.
   К сожалению, руки предательски дрожали. Гетера попала лишь в самого последнего врага. Крепкий коренастый мужчина словно наткнулся на стену. Налетчик непонимающе смотрел на женщину, а рубаха на его груди постепенно окрашивалась в красный цвет. Через мгновение бандит рухнул на спину.
   Практически тут же раздался выстрел из карабина. В первую секунду Рона даже не поняла, что произошло. Ее оружие вместе с двумя пальцами левой руки отлетело далеко в сторону. Ужасная нечеловеческая боль пронзила тело. Наступила развязка. Мелоун обреченно подняла глаза и взглянула на своего палача. Примерно в семидесяти шагах от гетеры стоял высокий немолодой разбойник. Кроусол поднял карабин и снова прицелился.
   – Тино! Олесь! Жак! – вотчаянии закричала оливийка.
   Она не знала, что Белаун уже подбегает к воротам, а группа Аято появилась в ангаре. Зато Рона заметила, как один из налетчиков спрятался за каменной постройкой. Гетера хотела предупредить друзей, но не успела. Гулкое эхо выстрела разорвало хрупкую тишину гор. Пуля пробила сердце Мелоун, и ее безжизненное тело повалилось набок.
   – Сволочь! – воскликнул Вилл, стреляя в Тонга из автомата.
   Аланец промахнулся и неожиданно для себя подвергся нападению с тыла. Сильный удар прикладом в спину сбил Белауна с ног. Прежде чем Вилл успел подняться, противник завладел его оружием. Бандит поднял пленника за воротник и приставил к виску аланца пистолет.
   – Будешь дергаться, получишь пулю! – жестко сказал разбойник.
   Прикрываясь Белауном, налетчик начал медленно отступать к дороге.
   Между тем, земляне, Карс и Клин открыли ураганный огонь по единственному находящемуся на площадке бандиту. Из-за стены здания Ярка с Виллом они еще не видели, а вот Тонг был как на ладони.
   В ушах русича до сих пор звучал предсмертный вопль Роны. Олесь только-только выбежал из склада, когда раздался этот крик. На мгновение Храбров даже замер. Разбойник безжалостно нажал на курок и добил истекающую кровью гетеру. От злости и отчаяния русич заскрипел зубами. Помочь Мелоун Олесь ничем не мог. Куда делся аланец, наемники так и не поняли. Вилл на секунду показался из-за строения и вскоре опять исчез.
   Надо отдать должное Кроусолу, он не струсил и не обратился в паническое бегство. Не обращая внимания на свист пуль, главарь яростно отстреливался. Расстояние между ним и преследователями стремительно сокращалось. В какой-то момент вперед вырвался сержант Брендс. Асканийцу не терпелось свести счеты с мерзавцем. Клин долго ждал этого случая.
   Противников разделяли жалкие полторы сотни метров. Первым попал в цель Тонг. Сержант схватился за левый бок и опустился на одно колено. Однако Брендс тут же дал длинную очередь от бедра. Кроусола буквально отбросило назад. Тасконец еле удержался на ногах. На губах главаря появилась презрительная усмешка.
   Чуть покачнувшись, Тонг беззвучно упал на спину.
   Впрочем, Клину тоже не повезло. Помощник Кроусола выстрелил в него из пистолета. С двадцати шагов трудно промахнуться. Схватившись за лицо, асканиец рухнул рядом с Роной. Храбров, Аято и Карс неторопливо подошли к воротам. Их оружие было направлено на налетчика.
   – Стоять! – громко завопил Ярк. – Одно неверное движение, и я размозжу бедняге голову. Мне терять нечего.
   – Спокойно, – вымолвил самурай, поднимая руки вверх. – Ты нас не интересуешь. Отпусти пленника и иди на все четыре стороны. Хватит смертей на сегодня.
   – Неужели вы думаете, что я поверю в этот бред, – иронично рассмеялся бандит. – Нет, такой вариант меня не устраивает. А потому, я сначала выберусь с плато и только потом освобожу вашего человека.
   – А где гарантия, что ты выполнишь свое обещание? – вмешался властелин. – Убийцы и грабители редко держат слово.
   – Выбора у вас все равно нет, – язвительно заметил разбойник.
   – Заблуждаешься, – сметаллом в голосе произнес мутант. – Я ведь могу и рискнуть. Тщательно наведу прицел на твой лоб и плавно нажму на курок. Пуля выбьет мозги, прежде чем ты успеешь разрядить пистолет. Разве это не шанс?
   – Давай, стреляй! – воскликнул Ярк, осторожно пятясь назад.
   Аланец полностью подчинялся налетчику. Сопротивляться сейчас не имело смысла. Бандит явно нервничает и готов пойти на крайние меры. Из носа Вилла текла тонкая струйка крови, губы распухли, но боли Белаун не чувствовал. Он и Мелоун не спас, и сам угодил в западню. Глупая непростительная ошибка.
   Впрочем, положение разбойника было ничуть не лучше. Если Ярк убьет заложника, то обречет себя на верную гибель. Враги его не пощадят. Возникла ситуация, выхода из которой никто не видел. Именно в этот момент и появился на дороге странный человек. Длинный плащ, высокие сапоги, надвинутая на глаза шляпа.
   Незнакомец снял с плеча карабин, прицелился и спокойно, не дрогнув, нажал на спусковой крючок. Пуля пробила череп налетчика насквозь. Постояв около секунды, Ярк грузно повалился на землю. Ничего не понимающий аланец испуганно отскочил в сторону. Воины направили оружие на чужака.
   Мужчина не спеша приближался к путешественникам, словно ничего особенного не произошло. Когда осталось несколько метров, Храбров начал замечать знакомые черты. Абсолютной уверенности, конечно, не было, но автомат русич опустил.
   – Неудачная схватка, – произнес Ёоваль, глядя на тела шорки, Клина и Роны. – Вы слишком дорого заплатили за победу. Бой в поезде произвел на меня сильное впечатление. Там группа действовала гораздо лучше.
   – Откуда ты взялся? – бесцеремонно спросил Карс.
   – Это особый разговор, – вымолвил Алекс, подходя к трупу Кроусола.
   Оттолкнув ногой карабин бандита, он присел на корточки и взял покойника за запястье. Убедившись, что разбойник мертв, асканиец разорвал рубаху на груди Тонга. Тяжело вздохнув, Ёоваль встал и громко сказал:
   – Я так и думал. Воин Тьмы. Видели когда-нибудь подобный знак? Страшное многоногое чудовище.
   – Напоминает земного паука, – вставил Тино. – Отвратительное существо, пожирающее мелких насекомых. Плетет паутину и ловит несчастных тварей в свои сети.
   – Хорошо подмечено, – кивнул головой тасконец. – Именно так Зло и захватывает души. Кто-то стремится к власти, кто-то хочет разбогатеть, а кто-то просто ненавидит род людской. Беркс был когда-то неплохим парнем. Увы Чтобы сделать карьеру ему пришлось совершить немало преступлений.
   – Значит, на перроне ты его убрал, – догадался властелин.
   – Да, – проговорил Алекс. – Он получил по заслугам. Хотя, если честно, я не очень рад, что выступил в роли палача. К сожалению, вы не оставили мне выбора. Ошибки следовали одна за другой. Ил без труда уничтожил бы группу. Подобный ход событий меня не устраивал.
   – Почему? – уточнил японец.
   – Хотите знать все сразу, – улыбнулся Ёоваль. – Будь, по-вашему. Отряд ведь не случайно отправился в Южные горы. Кого-то ищете? Наверное, отшельников, монахов, седых старцев. Именно они должны рассказать воинам Света о древней тайне Тасконы.
   – Поразительная осведомленность, – произнес Олесь. – Вопрос в том, откуда тебе все это известно?
   – Многое от вас самих, – ответил асканиец. – Члены группы очень плохо контролируют собственное энергетическое поле. Обычные люди его не замечают, но хранителей этому учат. Добро и Зло, как два противоположных полюса, обладают невероятной силой.
   – Ты – хранитель? – дружно воскликнули путешественники.
   – И что здесь удивительного? – вымолвил Алекс.
   – Мы проехали чуть ли не половину материка, рисковали жизнью, потеряли двух друзей, а нужного человека повстречали в самом начале экспедиции, – возмущенно проговорил Храбров. – Надо было сразу признаться…
   – Не торопитесь с выводами, – остановил русича Ловаль. – Я слишком долго вас ждал. Порой мне казалось, что полученные знания всего лишь легенда, и она никогда не превратится в реальность. Как вдруг появляются странные чужаки. Сомнения захлестнули мой разум. Открыться, значит выдать доверенную тайну. Я не решился на столь опрометчивый шаг.
   – Слежка куда надежнее и безопаснее, – усмехнулся Аято.
   – Совершенно верно, – подтвердил тасконец. – Наставники говорили о войне Света и Тьмы. Без сомнения, на Аскании отряд поджидали могущественные враги. Я специально обмолвился о полковнике Берксе. Но соответствующих выводов вы не сделали. Пришлось исправлять допущенные группой ошибки. К счастью, несколько лет назад мне удалось создать в Смолске разветвленную агентурную сеть. Отряд потерял двоих. Тяжелая утрата. Но если бы я все рассказал в таверне, вы бы стали легкой добычей службы контрразведки.
   – Алекс прав, – произнес самурай. – Что предначертано судьбой, того уж не изменишь. На поле боя врагов остаться не должно. Пока мы побеждаем воинов Тьмы. Но сопротивление противника нарастает. Пример тому – Тонг Кроусол. Мерзавец крепко нас потрепал.
   Тино подошел к Мелоун и закрыл ей глаза. Ёевая грудь гетеры была залита кровью, и видеть знак на сердце никто не мог. Не оборачиваясь, японец с горечью вымолвил:
   – Так получилось, что на Аскании погибли самые молодые члены отряда. В этом есть какая-то несправедливость. Они заслуживали лучшей доли. Роне предстояло когда-нибудь стать матерью…
   – Не надо, – оборвал самурая Карс. – Мелоун была отличным бойцом и не любила, когда мы относились к ней как к женщине. Несмотря на хрупкую внешность, она смело бросалась в самую гущу сражения. Даже получив серьезное ранение, Рона продолжала стрелять по бандитам. Достойная смерть для воина.
   Асканиец взглянул на оливийку и с сочувствием в голосе проговорил:
   – Красивая женщина. Я думал, что в отчаянной жестокой схватке Добра и Зла участвуют исключительно мужчины. Война для нас обыденность, привычное дело, способ продемонстрировать собственную силу. Но зачем же вовлекать в кровавую бойню хрупких прекрасных созданий! Их предназначение давать жизнь, а не отбирать ее. Природа заложила в мужчин слишком много агрессивности и нетерпимости. Мы – злые гении цивилизации.
   – Ты не совсем прав, – возразил Олесь. – Рона не являлась женщиной в прямом смысле этого слова. Она – гетера из клана Морсвила. Радиация изменила организм мутанток, позволив им оплодотворяться без помощи мужчин. Однако данное обстоятельство отразилось на психике. Часть гетер превратилась в беспощадных воинов. Поверь, оливийки убивают врагов без жалости и сострадания.
   – А по внешнему виду не скажешь, – изумленно заметил Ёоваль.
   Между тем, на площадку перед заводом вернулась группа де Креньяна. Из жилого сектора выбежали Стюарт и Сидорс.
   Наемники и шорки сразу направились к лежащим на камнях телам.
   Увы, надежды на благоприятный исход боя не оправдались. Заслон погиб почти полностью. Уцелел лишь Белаун. Но и на аланца было страшно смотреть.
   Бледное позеленевшее лицо, взъерошенные волосы, безумный блеск в глазах и забрызганная кровью одежда. Вилл до сих пор находился в шоковом состоянии. Обхватив голову руками, Белаун сидел возле ворот.
   – Как это случилось? – спросил Жак.
   – Кроусол обманул нас, – произнес Храбров. – Мы погнались за разбойниками по тоннелю, а там оказался лишь один человек. Остальные налетчики сделали крюк и вышли к исходной точке. Тонг знал этот объект, как свои пять пальцев. Нападавшие застали группу прикрытия врасплох. Шорки погибли сразу, Рона чуть позже…
   – Только не говорите, что мерзавец снова ускользнул, – воскликнул шотландец.
   – Нет, – покачал головой русич. – Брендс прикончил Кроусола. К сожалению, Клин не заметил второго бандита
   – А где был ты? – Пол бесцеремонно схватил Белауна за грудки и резко поднял. – Опять ковырялся в железках?
   – Я, я, – бессвязно лепетал аланец.
   – Оставь его в покое, – жестко сказал Аято. Если бы не Алекс, Вилл лежал бы рядом с Роной. Что-что, а стрелять разбойники умеют.
   Лишь сейчас Стюарт и де Креньян обратили внимание на трактирщика. В первое мгновение шотландец даже не поверил собственным глазам. Откуда здесь, почти в двух тысячах километрах от Смолска и Владстока, взялся этот человек? Понизив голос, японец вкратце обрисовал друзьям сложившуюся ситуацию. Поиски асканийских хранителей завершились.
   Минут через пять Глендерс вынес из ангара раненого шорки. Бедняга потерял много крови, и ему требовалась срочная медицинская помощь. Необходимо было извлечь пули из плеча. Сделав мутанту перевязку, самурай приказал готовиться к походу. До темноты вернуться в монастырь отряд не успеет, но зато преодолеет плато. А это самый сложный участок пути.
   Спустя час скорбная процессия тронулась в дорогу. Из металлических труб воины соорудили носилки, на которые положили погибших друзей. Мелоун Карс нес на руках. Расставаться со своей ношей властелин не собирался. Только теперь земляне поняли, какие чувства испытывал мутант к гетере.
   Красавица и чудовище! Удивительная завораживающая картина. Огромный сильный мужчина с грубыми, можно сказать, уродливыми чертами лица и прекрасная хрупкая женщина. Ее длинные темные волосы развевались на ветру, но Карс этого не замечал. Так властелин провожал в последний путь близкого ему человека. Аскания оказалась негостеприимной по отношению к выходцам с самого маленького материка Тасконы. Карс остался единственным оливийцем среди воинов Света.
   Трупы налетчиков наемники положили в здание склада. В Южных горах вновь воцарились тишина и покой. Ёишь бурые пятна крови, растекшиеся по каменной поверхности, напоминали о недавней трагедии. Пройдут годы, десятилетия, и случайный путник, забредший сюда, будет долго гадать о причине смерти несчастных людей. Через пару поколений о Кроусоле и вовсе никто не вспомнит. Время безжалостно, и каждого из нас ждет забвение.

Глава 2
АЛЕКС ЛОВАЛЬ

   Сириус медленно прятался за горизонтом. Верхушки гор окрасились в багряный цвет. Огромный белый шар, пылающий и слепящий днем, сейчас стал оранжево-красным. Атмосфера планеты удивительным образом преломляла лучи и делала это зрелище незабываемым.
   Наемники невольно залюбовались закатом. На Земле он не менее красив, но совсем другой. По размерам и яркости Солнце и Сириус несопоставимы. Маленькая желтая звездочка и могущественный белый гигант.
   – Замечательная картина, – тихо произнес Алекс. – Я люблю сидеть по вечерам на берегу озера и наблюдать за водной гладью. Нервная дрожащая рябь, редкие всплески и шелест травы. Ты словно сливаешься с природой. Разум забывает о бедах и невзгодах. Проблемы, которые волновали еще минуту назад, становятся мелкими, ненужными, далекими. В конце концов, мы всего лишь жалкие песчинки мироздания.
   – Но именно из них оно и состоит, – добавил Тино. – Разрушьте фундамент, и гигантское сооружение рухнет в бездну.
   – Понимаю, – кивнул головой тасконец. – Вы ждете моего рассказа. Время у нас есть. Шорки спят, и беседе никто не помешает.
   Воины Света и хранитель сели в круг. Они расположились на небольшой площадке рядом с узкой тропой, ведущей к входу в тайное подземелье монахов. Двигаться в полутьме по столь опасному участку наемники не решились.
   Риск в подобных случаях вряд ли уместен. Лучше подождать несколько часов, чем оказаться на дне ущелья. Враг уничтожен, и можно немного отдохнуть.
   – Все началось в раннем детстве, – проговорил Ловаль. – Мне было двенадцать лет, и я бредил путешествиями. Газеты постоянно печатали статьи о подвигах наших разведчиков. Мы с мальчишками зачитывались описаниями жестоких схваток с монстрами. А когда в Челенск привезли для показа туши двух убитых чудовищ, я окончательно спятил…
   Асканиец грустно улыбнулся и после паузы продолжил:
   – Отец заставлял меня зубрить торговое дело и математику. Науки давались легко, но душа требовала приключений. И вот однажды непослушный отпрыск стащил родительские деньги, собрал чемодан и сел на поезд, уходящий куда-то на юго-запад. Этот момент своей жизни я проклинал тысячу раз. Даже сейчас, когда мне выпала честь помочь воинам Света, я не уверен, что сделал бы то же самое. Время и обстоятельства меняют людей.
   – Похоже, путешествие получилось нелегким, – вставил Стюарт.
   – Не то слово, – махнул рукой Алекс. – Деньги закончились довольно быстро, и весь романтизм полетел к чертям. Когда у тебя пустой желудок приключений уже почему-то не хочется. Я связался с группой нищих, промышлявших мелкими кражами. Через три месяца скитаний славный мальчуган превратился в ловкого карманника. В рваной одежде, с грязным лицом воришка орудовал на базарах и в магазинах. И надо честно признать, не без успеха.
   – Что же случилось? – спросил де Креньян.
   – В Волске мы нарвались на полицейскую облаву, – произнес тасконец. – Страх быть пойманным оказался настолько велик, что я убежал в лес и заблудился. Меня охватил ужас. Многие районы на юго-западе ведь до сих пор не изучены. Гигантских монстров там нет, но хищники, способные убить одинокого путника, встречаются. О жалком, напуганном ребенке и говорить нечего. Ни малейших шансов на спасение. Выжил я чудом.
   – Хранители? – догадался Аято.
   – Да, – бесстрастно сказал Ловаль. – Совершенно измученный и обессиленный, мальчик вышел к небольшой реке, опустился на колени и начал жадно пить воду. Он даже не заметил спрятавшегося в кустах гирка. Это существо с темно-серой шерстью, тремя желтыми глазами и мощными челюстями. В холке хищник достигает метра. Его задние лапы чуть длиннее передних, а потому передвигается зверь прыжками. На жертву мерзкая тварь предпочитает нападать из засады.
   – Изможденный человек для падальщика идеальная добыча, – вымолвил шотландец.
   – Пожалуй, – согласился асканиец. – Но мною полакомиться гирку не пришлось. Издав противный шипящий звук, кровожадный убийца выскочил из зарослей. Хищник не спешил. Я закричал и бросился бежать. Такой резвости от жертвы зверь явно не ожидал и задержался на старте. Страх придал мне силы. Тем не менее, вскоре тварь настигла свою добычу и сбила с ног. Сопротивляться не имело смысла. Мысленно я уже простился с жизнью и покорился судьбе. Прозвучавший выстрел, падение мертвого тела гирка и теплая кровь на спине не вывели беднягу из оцепенения. В глазах все померкло. Наверное, так выглядит переход в иной мир.
   – Тяжелое испытание для подростка, – проговорил самурай. – Подобное потрясение можетисумасвести. Детская психика очень неустойчива.
   – Меня лечил хороший лекарь, – с грустью в голосе произнес Алекс. – Я пришел в себя и увидел мужчину лет пятидесяти. Широкое лицо, коротко стриженые волосы, пышные усы и густая борода. Но, главное – это глаза. Они словно теплое одеяло укутали несчастного мальчишку добротой. Не верить человеку с таким взглядом просто нельзя. Его звали Никон Прест. С улыбкой на устах незнакомец протянул мне руку и, ни слова не говоря, увел за собой. Да и не нужны были тогда никакие слова.
   Сделав глоток воды из фляги, тасконец продолжил:
   – Только спустя несколько лет я понял, что уцелел лишь благодаря странному стечению обстоятельств. Обычно Прест охотился в других местах, но в тот день отправился к реке. Почему? Разумного объяснения у него не было. Видимо, Всевышний решил пожалеть заблудшую детскую душу.
   – Очередная загадочная цепь случайностей, – тихо заметил Храбров.
   – Мы шли около трех часов, – вымолвил Ёоваль, не обратив внимания на реплику русича. – Хутор Никона располагался в самой глуши юго-западного леса. Кроме Преста здесь жил еще один человек. На крыльце дома сидел немощный, едва передвигающий ноги старец с куцей седой бородой и маленькими бесцветными глазами. Взглянув на меня, он долго молчал, а затем чуть слышно сказал: «Ты нашел ученика. Это хорошо. Мне давно пора на покой». Больше я не слышал от него ни слова. Через три декады старик умер. Никон похоронил учителя на кладбище рядом с хутором. Увиденное поразило меня.
   – Почему? – удивился Пол.
   – На маленьком, расчищенном от деревьев, участке было не меньше полусотни могильных холмиков, – пояснил асканиец. – Некоторые оказались настолько древними, что почти не выделялись на фоне высокой травы. При этом нигде ни одной надгробной плиты с именем усопшего. Зато в самом центре стоял замшелый деревянный столб с потемневшей металлической табличкой. Надпись на ней врезалась в память навсегда: «Ты сохранил тайну, значит, выполнил свою миссию». Я долго приставал к Престу с вопросами о кладбище, но он тут же переводил разговор на другую тему. Мое время еще не наступило.
   – Быть отшельником нелегко, – произнес Тино.
   – Вы напрасно так считаете, – возразил Алекс. – Я провел на хуторе девять прекрасных лет. Абсолютный внутренний покой и душевное равновесие. Знания впитываются без малейших усилий. Никон учил меня физике, географии, биологии, истории. Моему образованию могут позавидовать выпускники лучших асканийских университетов. Хранители безболезненно пережили ядерную катастрофу. Они уединились очень давно. Связь с внешним миром ограничивалась закупкой книг, продовольствия и предметов быта. Положение дел в стране их мало интересовало.
   – А как же беженцы и переселенцы? – уточнил француз.
   – Глубоко в лес люди не решались заходить, – вымолвил Ловаль. – Впрочем, в мою подготовку Прест включил и длительные пешие экспедиции, и стрельбу, и приемы рукопашного боя. Защищаться хранители умели. К девятнадцати годам я достиг первой ступени посвящения, научился управлять телом и разумом. Именно этого Никон и добивался.
   – Он поведал тебе древнюю тайну, – догадался Олесь.
   – Да, – кивнул головой Алекс. – Прест начал с прилета «Ковчега» на Таскону. И, признаться честно, я слушал его с удивлением. Неужели мой мудрый учитель верит в подобную чепуху? Красивая легенда и только. Одно из многочисленных религиозных течений Аскании. Мы говорили десять часов подряд. И вот когда окончательно стемнело, Никон шепотом рассказал мне секрет, передававшийся из уст в уста в течение тысячелетий. В тот момент я еще не осознавал, какой груз ответственности лег на мои плечи. Ведь покидать наставника юноша не собирался.
   – Однако обстоятельства изменились, – произнес Стюарт.
   – Увы, – с горечью вымолвил Ловаль. – Три года спустя тихим ранним утром на хутор напала банда преступников. Их было человек двадцать. Разбойников преследовали егеря, и мерзавцы случайно наткнулись на пристанище отшельников. Мы вступили в бой, но силы оказались слишком не равны. Негодяи подожгли все деревянные строения. В наполнившемся дымом доме стало нечем дышать. И тогда Прест приказал мне уходить.
   – И ты подчинился? – невольно вырвалось у шотландца.
   – Я пытался возражать, но он буквально выкинул меня в окно, – ответил тасконец. – В тот момент Никон думал только о сохранении тайны. Собственная жизнь его ничуть не волновала. Схватив топор, Прест бросился врукопашную. Послышались крики, ругань, выстрелы. Ослушаться учителя я не посмел и кинулся к густым зарослям. Проклиная себя и налетчиков, юноша просидел в укромном месте около суток…
   Алекс надолго замолчал. Земляне не торопили асканийца. Воспоминания часто приносят боль, и нужно время, чтобы она утихла. Наконец, собравшись с силами, Ловаль проговорил:
   – С первыми лучами Сириуса я двинулся к хутору. Меня ждала страшная картина. На поляне, в траве, валялись тринадцать мертвых бандитов. Никон дрался отчаянно, но пуля разбойника настигла его. Преступники изрубили труп Преста на куски. Не сдерживая слез, я похоронил учителя на древнем кладбище.
   – Печальная история, – тяжело вздохнул Жак, – и, к сожалению, не редкая. Каждый из нас испытал нечто подобное. Кто-то потерял семью, кто-то любимую женщину, а кто-то и Родину. Война не знает жалости. Мы побывали на трех материках, и всюду льется кровь. Аскания относительно благополучная страна, но и она далеко не рай.
   – Это верно, – грустно улыбнулся Алекс. – В центре государства жить еще можно, а вот окраины постоянно подвергаются налетам банд головорезов. Власти пока не в состоянии навести порядок в южных районах. Кроме того, в правительстве немало таких людей, как Беркс. Алчные, корыстолюбивые бюрократы, готовые пойти на любые преступления ради высокого положения в обществе. Негодяи тянут наш народ в бездну злобы и отчаяния.
   Наступила тягостная тишина. Воины размышляли о превратностях судьбы. Сколько же странных, необъяснимых событий должно было произойти, чтобы Ловаль, уроженец маленького тасконского городка, повстречался здесь, на пустынном каменном плато, с группой наемников, привезенных на планету аланцами. Поистине, пути Господни неисповедимы.
   – После смерти Преста я решил начать новую жизнь, – тихо сказал Алекс.
   – И пошел служить в армию, в разведывательное подразделение, – вставил Храбров. – Рискованный шаг…
   – Неплохая осведомленность, – рассмеялся асканиец. – Пит хоть и редкостный пройдоха, но держать язык за зубами не умеет. Этот ловкач умудрялся быть одновременно информатором и полиции, и службы контрразведки. Раскусить его оказалось непросто. Прежде чем я изолировал кучера, он успел отправить телеграмму полковнику Берксу. Сейчас мои люди, наверное, уже отпустили юношу. Надеюсь, Пит сделал соответствующие выводы.
   – Восстанавливать хутор ты не захотел, – вымолвил японец.
   – Нет, – честно признался Ловаль. – Меня пугало одиночество. О тайне хранителей я тогда даже не думал. Все случилось слишком внезапно. Собрав нехитрый скарб, молодой человек двинулся в Волск. И опять столкнулся с материальными трудностями. Самолюбие и гордость не позволили мне вернуться к отцу и покаяться в грехах. Я мог прожить и без его денег. Скитаясь по городам и поселкам, кое-как сводя концы с концами, юноша достиг Лидска. Здесь располагался главный вербовочный центр армии и службы контрразведки. Условия контракта были вполне приемлемыми. Я решил не упускать такой шанс.
   – Тебе не терпелось свести счеты с бандитами, – произнес Аято.
   – Совершенно верно, – подтвердил Алекс. – Жажда мести переполняла душу. Я отправился на призывной пункт и уже через три дня находился в тренировочном лагере. Обучение много времени не заняло. Сложности возникли лишь с верховой ездой. Спустя два месяца новоявленный сержант получил назначение на юг. Описывать боевые операции вряд ли имеет смысл. Крови было пролито немало. Мы проводили зачистку приграничной территории и безжалостно уничтожали разбойников.
   – Неблагодарная работа, – заметил Пол.
   – Человек – странное существо, – проговорил тасконец. – Он привыкает ко всему, даже к смерти. Подобного цинизма, презрения к собственной и чужой жизни я никогда раньше не встречал. Неудивительно, что Тьма подыскала себе воина среди разведчиков. Сохранить рассудок в адском котле ненависти, боли и страданий необычайно тяжело. Некоторые не выдерживали и пускали пулю в лоб. Слова о чести и долге не способны растопить лед в сердце. Порой солдаты и офицеры теряли ощущение реальности.
   – Нам это знакомо, – кивнул головой самурай.
   – После окончания академии мне присвоили звание лейтенанта, – сказал Ловаль. – Я стремительно продвигался по служебной лестнице. Командир взвода, роты, батальона. Блестящие перспективы…
   Алекс грустно улыбнулся и продолжил:
   – Ну, а затем мерзкая тварь повредила мне руку. Пришлось уйти на оперативную работу. Первые месяцы дались нелегко. Я никак не мог привыкнуть к тоскливой, однообразной тиши кабинетов. Здесь воевали по иным законам. Главаря преступной организации ведь так просто не схватишь и не расстреляешь. Он уважаемый член общества. Об интригах, доносах и кляузах даже не говорю. Враг был не где-то в лесу, а здесь же, рядом, в городе.
   – Но ты справился, – вставил русич.
   – Ценой огромных усилий, – вымолвил Ловаль. – Я подобрал надежных людей и всерьез взялся за дело. Внедрял агентов, искал свидетелей, проверял документы. Начались громкие процессы о коррупции в высших эшелонах власти. Все рухнуло в тот момент, когда в Лидске появился Беркс. Негодяй в корне изменил политику управления.
   Мне нечего было ему противопоставить. Именно тогда я и вспомнил о легенде хранителей. А вдруг, рассказанная Престом история – правда? Не исключено, что я последний асканиец, знающий древнюю тайну.
   – И ты уволился из службы контрразведки, – догадался шотландец.
   – Да, – произнес Алекс. – Мой уход удивил многих. Ил же мгновенно воспользовался ситуацией и полностью сменил состав отдела. Честные офицеры либо погибли при странных обстоятельствах, либо отправились в захолустье. Поначалу, я не обращал на это внимания. Мне хотелось покоя. Маленький домик у озера, жена, дети. О чем еще мечтать? После долгих лет мучительных скитаний я вновь обрел душевное равновесие. И вдруг, в таверну нагрянули какие-то головорезы.
   – Бандиты? – уточнил де Креньян.
   – Не совсем, – проговорил тасконец. – Беглые преступники. Прикончить их труда не составило, но я сразу понял, что полковник меня не забыл. Оставаться в стороне от происходящих событий больше было нельзя. Я приступил к созданию в Смолске и Владстоке собственной агентурной сети. Беркс ничего не заподозрил, и теперь мы могли сражаться на равных.
   – Значит, все время, пока группа находилась в Смолске, ты следил за нами, – вымолвил Олесь. – Письмо в ресторане, устранение кучера, билеты в поезде. Но как удалось вычислить состав? Они ведь идут и в южном, и северном направлении.
   – Чутье, – усмехнулся Ловаль и тотчас добавил. – И невероятное стечение обстоятельств. Ваше появление в таверне застало меня врасплох. Я никогда раньше не сталкивался со столь мощным энергетическим полем. Передо мной действительно стояли воины Света. А раз так, мир опять на пороге решающей битвы.
   – Но помогать отряду ты не рискнул, – сказал Жак.
   – Сомнения терзали мою душу, – произнес асканиец. – Я решил действовать осторожно. Ведь неизвестно, когда и где произойдет схватка с силами Зла. Предчувствия меня не обманули. Вскоре в Смолск прибыл полковник Беркс. Его тоже интересовали странные чужаки. Агенты в службе контрразведки города выяснили, кто сообщил Илу о группе. Пита пришлось срочно изолировать. А вы, между тем, делали одну ошибку за другой. Вместо того чтобы спрятаться, поселились в самых дорогих гостиницах.
   – Мои друзья любят роскошь и комфорт, – иронично заметил француз.
   – От подобных привычек надо избавляться, – вымолвил Алекс. – Беркс приказал арестовать незнакомцев рано утром. Но я опередил полковника. К сожалению, вы опять умудрились все испортить. Устроили кровавую бойню в нищем квартале, обозлили главаря преступников и, таким образом, навлекли на себя новую беду. Чужаков искали и полиция, и контрразведка, и бандиты. Впрочем, за ночной рейд и посадку в поезд могу только похвалить. Ил довольно долго соображал, куда делись беглецы. Мне повезло гораздо больше. Хотя, сейчас очевидно, что логическую цепь я выстроил неправильно.
   – А если поподробнее? – попросил самурай.
   – Хорошо, – пожал плечами Ловаль. – В центральных районах страны укрыться значительно легче, но и силовые ведомства работают там эффективнее. Они быстро выявят людей с поддельными удостоверениями личности. Значит, приезд в крупные города неминуемо приведет к аресту. На юге же группа без особого труда затеряется в горах. Просто и надежно. Единственное, чего я не понял, зачем вы вообще высадились у Владстока?
   – Нас атаковал аланский крейсер, – проговорил Храбров. – Мы спаслись чудом. В результате точного попадания снаряда судно превратилось в груду металлолома и пошло ко дну. Об Аскании никто ничего не знал. На Униме и Оливии люди живут совсем иначе. Централизованной власти и единой транспортной сети на материках нет.
   – И потому отряд двигался наугад, – догадался Алекс.
   – Мы не ожидали, что здесь сохранилось государство с развитой инфраструктурой, – пояснил Олесь. – В группе собраны воины, а не разведчики. Совершить тяжелый марш, сразиться с противником, овладеть крепостью – это, пожалуйста. А вот действовать в многолюдном городе незаметно, не привлекая к себе внимания, мы не умеем. Отсюда и ошибки. У шпионажа свои тонкости.
   – Правильно, – улыбнулся Ловаль. – И вам придется учиться. Я уверен, что отряд надолго здесь не задержится. Путешествие по Аскании подходит к концу. Миссия выполнена. Однако Тьма никогда не смирится с поражением. У группы наверняка есть более могущественные враги, чем Беркс и Кроусол.
   – Скажи лучше, как ты нас догнал? – вмешался Стюарт. – Мы ехали в одном поезде и ни разу тебя не видели. О преследовании разбойников даже не говорю. Это целая эпопея с преодолением болот, лесных зарослей и горных перевалов.
   – Ерунда, – спокойно произнес тасконец. – Я разместился в десятом вагоне, а чтобы полностью исключить риск переоделся женщиной. Представительницы прекрасного пола вызывают гораздо меньше подозрений. Думаю, во мне умер актер. Люблю перевоплощаться. Меняется абсолютно все: внешний вид, походка, манера поведения.
   – К чему такие сложности? – удивился де Креньян.
   – Я не сомневался в том, что рано или поздно полковник доберется до вас, – вымолвил Алекс. – Ил использовал самое быстроходное средство, существующее на Аскании, – электромобиль. Он настиг состав в районе Кинска. Операцию по захвату вагона оперативники провели блестяще. Представляю, как торжествовал Беркс. Еще немного и все будет кончено. Сопротивление чужаков лишь ускорило бы развязку. Однако Ил не учел один немаловажный фактор. В провинциальных городах в основном служат старые испытанные офицеры. Им чужды козни и интриги. Зато за боевого товарища они глотку перегрызут.
   – Ты с кем-то вместе воевал? – спросил русич.
   – Да, – сказал Ловаль. – Начальника отдела капитана Торкинса я знаю очень давно. Долгие годы он был моим подчиненным. Мы не раз делили последний кусок хлеба и прикрывали друг другу спину. Убедить его в предательстве полковника не составило ни малейшего труда. Беркс не сумел опровергнуть мои обвинения и бросился бежать. Признаюсь честно, я только этого и ждал. Просто так застрелить Ила мне бы не дали.
   – А штурм поезда разбойниками? – уточнил шотландец.
   – От пистолета в подобном бою толку мало, – проговорил Алекс, – и потому пришлось спрятаться под стол. К счастью, вам удалось отразить нападение бандитов. Именно тогда я понял, с кем имею дело. Профессиональные наемники-убийцы. Звучит грубовато, но точно. В борьбе с Тьмой не до церемоний. Неожиданно для меня отряд отправился в погоню за налетчиками.
   – Ты переоделся, поймал лошадь, взял оружие и двинулся за нами, – произнес Аято.
   – На это потребовалось около часа, – ответил асканиец. – Я был в отчаянии. Потерять группу в Южных горах не хотелось. Однако вы оставили достаточно следов. Я ехал примерно в трех-четырех километрах от отряда, порой приближался на дальность прямой видимости. Чтобы не обнаружить себя, костер не разжигал. Возникли некоторые проблемы с продовольствием, но они благополучно разрешились в поселке охотников. Местные жители продали мне продукты с большой скидкой.
   – А как же пост охраны в ущелье? – вымолвил Пол.
   – Маленькая хитрость, – усмехнулся Ловаль. – Когда меня остановили, я поинтересовался, где мои друзья. Одинокого путника сразу пропустили и показали нужную дорогу. Что-что, а выживать в сложных условиях я умею.
   – Хорошо, – кивнул головой Стюарт. – Пройти пару сотен километров по лесу для опытного разведчика действительно сущий пустяк. Тем более, ты двигался по заранее проложенному маршруту. Выбраться же на плато можно лишь через подземный ход.
   – Я по нему и шел, – спокойно сказал Алекс.
   – Но ведь в монастыре три сотни шорки! – изумленно выдохнул шотландец. – Неужели никто не заметил чужака?
   – Вы меня недооцениваете, – с иронией в голосе проговорил тасконец. – За развитием событий я наблюдал из засады. Когда появилась армия мутантов, грешным делом подумал, что разведывательная группа погибла. К счастью, мои опасения не подтвердились. Ну, а когда начался штурм крепости, и всадники понеслись к сожженным воротам, я устремился вслед за вами. Не забывайте, для шорки все люди на одно лицо. Они не знали, сколько бойцов в отряде, да и считать не собирались. Возникшая суматоха позволила мне слиться с толпой воинов. В подобной ситуации главное не подавать вида, что ты чего-то боишься.
   – И мутанты тебя не заподозрили? – спросил Жак.
   – Наоборот, – произнес Ловаль. – Шорки беспрекословно выполняли все мои распоряжения. План мог рухнуть лишь в том случае, если бы я столкнулся с кем-нибудь из вас. Но члены группы были слишком заняты поиском разбойников.
   – А вскоре на Южные горы опустилась ночь, – вставил японец.
   – Правильно, – вымолвил Алекс. – Спрятаться в темноте проще всего. Однако я решил действовать наверняка. Союзники боялись обидеть друг друга недоверием. Путешественники расположились в центре площади, а мутанты рядом со строениями и возле крепостной стены. Лучшего места, чем посередине, не найти. Соблюдая меры предосторожности, я закрыл лицо и руки плащом. В результате, вы думали, что это солдат шорки, а мутанты воспринимали меня, как чужака.
   – Рискованный ход, но вполне оправданный, – заметил Тино.
   – Везде нужен точный расчет, – улыбнулся асканиец. – Стоило группе скрыться в подземелье, как я тотчас появился у алтаря. Женщины и их спутник к тому времени уже покинули храм. Отчаянно ругаясь, незнакомец последовал за отрядом. На мое опоздание шорки никак не отреагировали. В тоннеле приходилось ориентироваться по звуку шагов. Впрочем, глаза довольно быстро адаптировались к полумраку. Я даже различал некоторые силуэты.
   – Но ведь ты должен был столкнуться с профессором, – вставил Олесь.
   – Так и случилось, – произнес Ловаль. – Кто испугался больше, сказать трудно. Реакция у меня оказалась быстрее. Я спросил, где группа и сразу двинулся дальше. Бедняга совершенно растерялся. Он, наверное, до сих пор ломает голову, кого встретил в подземелье.
   – Вообще-то тебе повезло, – вымолвил Храбров. – Ведь вместе с Лендсом мы хотели отправить назад и Мелоун. Гетера отказалась, и это стоило ей жизни. Рона бы в подобной ситуации выстрелила не задумываясь.
   – Судьбу не обманешь, – пожал плечами Алекс.
   Продолжать разговор воины не стали. Минувшие сутки выдались необычайно тяжелыми. Длительный переход по раскаленному плато, кровавая схватка на заводе, гибель Мелоун. Годы, проведенные вместе, просто так из жизни не выбросишь.
   Боль утраты сжимала сердце. Русич долго не мог уснуть. Без сомнения, вина за смерть гетеры лежала и на нем. Надо было настоять на своем решении. Тогда события развивались бы совсем иначе. К сожалению, теперь уже ничего не вернешь.
   Внезапно вершины гор начали расплываться, звезды на небе затянула странная дымка. Сознание Олеся постепенно проваливалось в черную бездну. Страха перед видениями Храбров давно не испытывал. Ему предстояло очутиться в совершенно другой реальности. Вскоре землянин оказался посреди огромного плато. Рядом в длинных балахонах с низко опущенными на лицо капюшонами стояли друзья. Сцена довольно типичная.
   Неожиданно все воины Света, словно по команде, устремились к маячившему впереди серому силуэту. Огромный отвратительный паук пытался оторваться от преследователей. Но ему это не удалось. Расстояние между противниками быстро сокращалось. Спустя мгновение ужасный монстр попал в плотное кольцо врагов. Прижимаясь к поверхности и яростно шипя, чудовище старалось схватить передними лапами ближайшую жертву.
   Сражение явно затягивалось.
   Паук слабел, но сдаваться не собирался. В тот момент, когда силы окончательно оставили монстра, он резко прыгнул и смял одного человека. Балахон упал на камни, и во все стороны брызнули лучи света. Раздался отчаянный женский крик. На чудовище сразу обрушилась стена огня. Она сожгла мерзкую тварь дотла. Битва завершилась гибелью двух бойцов.
   Обычно после окончания схватки видение прекращалось. Но на этот раз воины продолжили путь. Плато оборвалось, и впереди раскинулся безбрежный лазурный океан. С тихим шелестом волны накатывались на узкую песчаную линию. Дул прохладный солоноватый ветер. Русич невольно поежился. Через секунду разум вернулся в реальность. Снова засверкали звезды, появились причудливые очертания скал. Олесь тяжело вздохнул и лег спать.
   Люди поднялись вместе с восходом Сириуса. Задерживаться на плато наемники не хотели. Линда, Николь и Крис наверняка беспокоятся о товарищах. О том, что Мелоун погибла, они уже знают. Ведь больше в группе женщин не было.
   Первыми по узкой тропе двинулись Стюарт и де Креньян. Следом за ними с Роной на руках шел Карс. Сложный участок отряд преодолел с огромным трудом. Основные проблемы возникли в тех местах, где дорога огибала края утеса. Носилки приходилось опускать на камни и осторожно протаскивать вперед. Работа нелегкая и крайне опасная. К счастью, все закончилось благополучно.
   У входа в подземелье дежурили трое шорки. Мера предосторожности отнюдь нелишняя. Преследователи ведь запросто могли угодить в засаду бандитов. И тогда неизвестно, кто вернется в монастырь. Увидев скорбные лица воинов, истекающего кровью сородича и мертвые тела на носилках, мутанты молча расступились.
   Вспыхнувшие факела осветили мрачный тоннель подземелья. По коридору неторопливо двигалась траурная процессия. Эмоции после боя с налетчиками улеглись, и в душе осталась только боль. Низко опустив голову, закусив нижнюю губу, Храбров медленно брел за Аято. Друзья провожали Мелоун в последний путь. Дальше группа пойдет уже без нее…
   Война не знает жалости. На Оливии погиб Мануто, на Униме – Вацлав, на Аскании – Олан и Рона. Кто следующий? Не задавать себе этот вопрос земляне не могли. Из двенадцати их осталось всего восемь. А минуло меньше двух лет. Тут поневоле задумаешься о жизни и смерти.
   Минут через пятнадцать отряд достиг кладбища монахов. Внезапно русич замер. Ему в голову пришла простая, но очень своевременная мысль. Лучшего места для погребения им не найти.
   – Стойте, – едва слышно произнес Олесь.
   Воины тут же обернулись к Храброву. В глазах многих читалось недоумение. Зачем нарушать тишину. Слова сейчас не нужны. Монахи неслучайно помещали умерших в каменные склепы. Здесь, в темном подземелье, отчетливо осознаешь бренность человеческого бытия.
   – Так получилось, что мы никогда не хоронили погибших товарищей, – вымолвил русич. – Давайте же сегодня сделаем это как подобает. Выносить покойников на белый свет не имеет смысла. Выкопать глубокую могилу в скальной породе не удастся, а заваливать мертвецов камнями – варварство. В течение тысячелетий отшельники соблюдали древний обряд. Вот место, где наши друзья будут покоиться с миром.
   После этих слов Олесь указал рукой на кладбище монахов. Воцарилось тягостное молчание. Путешественники обдумывали неожиданное предложение. Первым, отреагировал властелин. Он подошел к Полу и, протянув тело Роны, громко сказал:
   – Подержи.
   Избавившись от ноши, Карс взял из рук Тино факел и решительно направился в каменный рукав. Яркая точка быстро удалялась. Вскоре она исчезла совсем, и лишь где-то в глубине коридора раздавались тяжелые шаги оливийца. Все понимали, что мутант идею Храброва одобрил. Оспаривать решение властелина никто не стал. Карс вернулся минут через пять.
   – Я нашел две свободные ниши, – проговорил оливиец. – Как раз для Роны и Клина. Если шорки хотят…
   – Мы похороним убитых в лесу, – тотчас отреагировал один из мутантов. – С ними еще должны проститься родственники. В племени очень строгие обычаи.
   – Дело ваше, – пожал плечами властелин, унося труп Мелоун в боковой тоннель.
   Наемники неспеша двинулись вслед за Карсом. Де Креньян и Глендерс несли тело сержанта Брендса. Признаться честно, русич старался не смотреть по сторонам. Картина действительно была страшной. Мумии отшельников словно встречали новых обитателей кладбища. Жалкие лохмотья давно истлели и уже не могли скрыть бренные останки.
   Однажды путешественники чуть не споткнулись о скелет, лежащий прямо в коридоре. Бедняга оказался прикован к стене металлическими цепями. Видимо, существовали времена, когда здесь хоронили не только мертвых, но и живых. Мнение о монахах несколько изменилось, но повлиять на принятое решение, разумеется, не могло. Наконец, властелин остановился. Самурай подошел к оливийцу и осветил ближайшие ниши. Одна из них во втором ярусе пустовала. По какой причине воинов абсолютно не интересовало. Карс бережно поместил Рону в проем и, поправив гетере волосы, накрыл труп своей курткой. Обряд погребения был завершен. Опустив глаза к полу, земляне тихо читали заученные с детства молитвы. Прощание длилось пару минут.
   – Покойся с миром, – с горечью выдохнул Стюарт. Мутант тут же махнул рукой и сказал:
   – Вторая ниша примерно в ста метрах отсюда. С правой стороны, в нижнем ярусе. Похороните Клина, а я еще немного побуду здесь. Вряд ли мы когда-нибудь вернемся в монастырь.
   Наемники подняли носилки и неторопливо зашагали дальше. Найти указанное место труда не составило. Положив тело Брендса в каменную могилу, воины двинулись в обратный путь. За все это время никто не проронил ни слова. Когда группа вновь достигла развилки, шорки в тоннеле уже не было. Мутанты наверняка сбегали за помощью и унесли погибших бойцов. Через четверть часа добрались до монастыря и наемники. У выхода из подземелья их ждали Крис, Николь и профессор Лендс. Опережая вопрос друзей, англичанин произнес:
   – Линда занята раненым шорки. Ему нужна срочная операция.
   Воины неторопливо вылезали из тоннеля. Так как в храме царил полумрак, глаза постепенно адаптировались к дневному свету. Закрываться от ярких лучей Сириуса путешественникам не пришлось. Разговор явно не клеился, и каждый занялся своим делом. Храбров и Аято направились к лошадям, следом брел Карс. Пытаясь отвлечься от горестных мыслей, русич негромко спросил:
   – Что думаете о видении? Мне оно показалось странным. Властелин неопределенно пожал плечами. Участвовать в беседе мутант был не намерен. Японец же хоть и с опозданием, но на реплику Олеся отреагировал…
   – Обычное сообщение о смерти бойцов, – вымолвил Тино. – Мы потеряли Рону, противник – Кроусола. К паукам пора бы и привыкнуть. Они ведь появляются не в первый раз.
   – Я не о схватке с Тонгом, – возразил Храбров. – Здесь все ясно и понятно. Вопрос в том, зачем нам показали океан? Снова отправляться в плавание? Лично у меня такого желания нет. Да и куда? На остров?
   – Интересное наблюдение, – сказал самурай. – Если честно, я не обратил внимания на эту деталь. После видения сразу уснул, а утром было не до того. Горная тропа, тоннель, похороны. В твоем замечании что-то есть. Надо поразмышлять…
   Друзья остановились возле небольшого навеса. Под ним находилось два десятка скакунов. Животные хорошо отдохнули и даже слегка застоялись. Почуяв человека, кони захрапели, начали топтаться на месте, мотать головами. Лошадям требовалось движение. От безделья они устают не меньше, чем от непрерывной гонки.
   Напоив животных, земляне зашагали к лагерю. Вскоре подошла Салан. Теперь весь отряд был в сборе. В какой-то момент взгляды Линды и Олеся встретились. Опустив глаза, русич тихо произнес:
   – Мы опоздали буквально на пару минут…
   – Я знаю, – ответила аланка, садясь напротив Храброва. – Жак рассказал. Война без жертв не бывает. Вчера не повезло Роне. Ты пытался оградить гетеру от встречи с бандитами, но получилось все наоборот. Судьба. Старуху-смерть не обманешь.
   – Мне от этого не легче, – проговорил Олесь.
   – Не занимайся самобичеванием, – вымолвила Салан. – Никто не живет вечно. Одни умрут раньше, другие – позже. Разница невелика. Мы, в отличие от обычных людей, хотя бы знаем, за что сражаемся. И поверь, это немало. Миллиарды аланцев, тасконцев, землян исчезли не оставив после себя ничего.
   – Слова, – возразил русич. – Красивые, высокопарные, но всего лишь слова. Человека нет, и остальное уже не имеет значения. У каждого из нас свой мир, свои взгляды, своя любовь. Повторов не существует. Мелоун погибла, и вместе с ней ушла в небытие ее вселенная. Но разве в Южных горах, на планете, в галактике что-нибудь изменилось? Нет. Так, где же справедливость?
   – Ты не прав, – вмешался Аято. – Свой след на Тасконе Рона оставила. Кроусол мертв, а значит, банды головорезов больше не будут грабить и жечь мирные поселки. Конечно, спасенные женщины и дети не знают о Мелоун, но это и неважно. Из уцелевших мальчишек и девчонок вырастут инженеры, строители, ученые. Человеческая цивилизация неуклонно движется вперед. Смерть Роны не была напрасной.
   – Когда-то очень давно, – вставил де Креньян, – один мудрец сказал, что о душах мертвых обязательно позаботится либо бог, либо дьявол. Люди должны думать о живых. Мне кажется, он прав. Отряд уничтожил пять воинов Тьмы. Опасность стала чуть меньше, но до полной победы еще далеко.
   – Опять слова, – горько улыбнулся Храбров. – Впрочем, хватит о грустном. Надо решать, куда двинемся дальше. Задерживаться в монастыре у меня нет ни малейшего желания. Слишком много неприятных воспоминаний.
   – Не вижу никаких проблем, – произнес Стюарт. – Садимся утром на лошадей и в обратный путь. С шорки мы союзники, а через территорию свободных поселенцев группу проведет Сидорс. Несколько дней, и мы у железной дороги. Глендерс разберется с егерями. Такого количества проводников у нас никогда не было. Доберемся до Конингара, обоснуемся, осмотримся, отдохнем. А оттуда и до острова рукой подать.
   – Не слишком ли просто? – заметил Олесь.
   – Тебя не поймешь, – удивленно проговорил шотландец. – То переживаешь о смерти товарищей, а то тащишь отряд по самому сложному маршруту. Все составляющие древней тайны известны, так зачем же рисковать.
   – Еще не все – возразила Линда.
   – Алекс – хранитель Аскании, – пояснил Жак, кивая на сидящего в стороне тасконца. – Он специально шел за нами от Владстока.
   Ловаль, профессор Лендс и Глендерс расположились возле храма и о чем-то оживленно спорили. В разговоры наемников мужчины не встревали. Асканийцы уже поняли, что у чужаков есть секреты, знать которые им не положено. Николь и Ванг в это время готовили обед. Таким образом, вести беседу путешественникам никто не мешал.
   – Почему же Алекс сразу не признался? – спросила аланка.
   – Позже расскажу, – махнул рукой француз. – Мы сейчас говорим о другом. Я согласен с Полом. Надо идти проверенной дорогой и не изобретать себе лишних трудностей. Ну, а на острове разберемся…
   – В чем? – иронично вымолвил русич. – В новейших космических технологиях? Допустим, группа нашла «Ковчег», проникла в него, обнаружила массу интересного. Как применить полученные знания на практике? Корабль давно разбит и летать не может. Да и кто им будет управлять?
   Подобного натиска со стороны Храброва друзья не ожидали. Между тем, вопросы, поставленные на обсуждение, были очень серьезными. Пока отряд вел поиски хранителей, данная проблема не всплывала. Воины упорно двигались к намеченной цели. Но вот вершина достигнута. Что делать дальше? Этого земляне не знали. Все предыдущие действия вдруг потеряли смысл.
   Воцарилась тягостная тишина. Выхода из сложившейся ситуации путешественники не видели. Первым решился нарушить молчание Белаун.
   – Нужно возвращаться на аланскую базу, – осторожно проговорил Вилл. – Только там можно внедрить древние технологии. Уверен, секреты «Ковчега» позволят нам совершить прорыв в космической науке.
   – Замечательное предложение, – снисходительно усмехнулся Стюарт. – Придем к какому-нибудь генералу и скажем: «Мы – бежавшие наемники, возьмите нас обратно.
   А в качестве благодарности примите самый совершенный корабль». Чушь! Изменников тут же поставят к стенке и расстреляют.
   – Или того хуже – пленников возьмет в оборот служба безопасности, – добавил де Креньян. – Великий Координатор высосет из наших мозгов всю необходимую информацию. И зачем тогда хранители берегли тайну в течение тысячелетий? Нет! Для Алана мы – преступники.
   – Но Аскания не способна воспринять эти знания, – возразил Белаун. – На планете нет ни развитой инфраструктуры, ни квалифицированных специалистов. Чтобы достичь соответствующего уровня местным жителям потребуются столетия. Разрушать гораздо проще, чем создавать.
   – Вы занимаетесь пустой болтовней, – вымолвил Олесь. – О том, что этот вариант неприемлем было ясно сразу. Должно существовать другое решение.
   – Какое? – уточнил Крис.
   – Не знаю, – пожал плечами Храбров. – Спросить у Аргуса два года назад никто не додумался. Вот и пожинаем плоды собственной глупости. Группа выполнила поставленную задачу и теперь оказалась в тупике. Остается только уповать на помощь таинственных покровителей.
   – Правильно, – вмешался самурай. – Ключ к разгадке в видении, а точнее в его заключительной части. Силы Света не случайно вывели отряд к океану. Ничего лишнего в посланиях не бывает. Каждая сцена, каждая деталь имеет определенный смысл.
   – Объясни толком, – произнес теряющий терпение Саттон.
   – Мое предположение таково – начал Тино. – Группа гналась за пауком и, убив его, двинулась дальше. Плато в данном случае – лишь место схватки. Главное то, что мы следовали на восток. Ведь именно там находится океан.
   – Ерунда, – вымолвил Пол. – Южную оконечность материка тоже омывает океан. Не зря же отряд ехал к Конингару.
   – Согласен, – кивнул головой японец. – Но расстояние несопоставимо. Сейчас нам до цели километров триста. Примерно пять-шесть дней пути. А если группа повернет обратно? Дорога займет не меньше двух декад. При условии, что мы сядем на поезд. Я считаю, надо идти к восточному побережью.
   – То есть опять подвергать свою жизнь опасности, – вставил шотландец.
   – Не исключено, – ответил Аято. – Хотя мне кажется, серьезных трудностей не возникнет. Шорки хотели заключить мирный договор с союзом городов. А это явный признак цивилизации. Не забывайте, там располагались крупнейшие порты Аскании.
   – Вот-вот, – не унимался Стюарт. – По ним Оливия и Унима и нанесли ядерный удар. Представляю, какое заражение было на побережье сразу после катастрофы. Удивительно, что в тех местах вообще кто-то уцелел.
   – Любые мегаполисы обрастают сетью маленьких городов-спутников, – не обращая внимания на язвительные реплики товарища, продолжил самурай. – Они наверняка уцелели. Аскания гораздо больше других материков, а потому пострадала намного меньше. Главным бедствием стало радиоактивное заражение. Но люди приспособились к жизни даже в столь сложных условиях.
   – Трехглазые, шорки, роксоры – недовольно пробурчал Пол.
   – Ты забыл упомянуть о властелинах пустыни, – негромко сказал Карс.
   – Я не хотел никого обидеть, – поспешно вымолвил шотландец.
   Выдержав паузу, Тино произнес:
   – Ситуация на побережье нам действительно неизвестна. Однако я надеюсь, мы сумеем найти ответ на поставленный вопрос. Олесь абсолютно прав – на острове отряду пока делать нечего. Нужны более могущественные союзники.
   – И ты предлагаешь искать уцелевшие города, – проговорил Жак.
   – Да, – твердо сказал японец.
   Друзья спорили еще около часа. Мнения разделились. Одни были готовы рискнуть и двинутся на восток, другие предпочитали легкий и проверенный путь. В конце концов, как это не раз уже бывало, полемика завершилась голосованием. Аято поддержали Храбров, Карс, Салан и де Креньян, Стюарта – Саттон и Белаун. По негласному закону отряда меньшинство беспрекословно подчинилось большинству.
   Продолжить экспедицию наемники решили через двое суток. Воинам требовалось время на отдых, сбор провианта и подготовку лошадей. У некоторых животных подковы либо отлетели совсем, либо едва держались. Шорки пообещали бесплатно подковать коней. В их армии были мастера на все руки. До нового похода оставалось сорок часов.

Глава 3
ПРОЗА ЖИЗНИ

   Два дня пролетели как одно мгновение. Вместе с восходом Сириуса земляне начали собираться в дорогу. Столь важное дело не терпит суеты. Надо проверить подпругу, крепление седельных сумок, наличие воды во флягах. Особое внимание наемники уделяли оружию. Без него в Южных горах далеко не уйдешь. Воины снаряжали дополнительные магазины, рассовывали патроны по рюкзакам, внимательно осматривали автоматы и карабины. В нужный момент они не должны дать осечки.
   Чуть в стороне стояли Сидорс, Глендерс, Эльгер и трое его телохранителей. Вождь шорки приехал на плато только вчера вечером. Гонец сообщил Тоску об успешном завершении операции, и лидер мутантов поспешил в монастырь. Охотник свою миссию выполнил. Убийцы жены получили по заслугам. Ушел лишь один роксор, но вряд ли он был главным виновником нападения. Теперь Ванг мог со спокойной совестью отправляться домой.
   Нечто подобное сейчас испытывал и Глендерс. Солдат сполна отомстил разбойникам. Приключения мало интересовали асканийца, и потому он ехал в Конингар. Эльгер тут же воспользовался данной ситуацией и сформировал посольскую делегацию для переговоров с армейским командованием. Война между людьми и шорки подходила к концу.
   Многие матери в поселках мутантов с надеждой ждут возвращения исчезнувших сыновей. Вернутся, конечно, не все. Значительная часть бойцов полегла в кровавых стычках с егерями. Но некоторым повезло, и они попали в плен. Теперь появился шанс на их освобождение. О законах могущественного государства, ограничивающего рождаемость мутантов, шорки пока не думали. Диалог с асканийскими властями будет трудным и затянется не на один год. Главное, что никто больше не умрет от пуль и стальных клинков.
   Закончив приготовления, земляне двинулись к союзникам. Сириус уже наполовину показался из-за горизонта, и пора было прощаться. Окинув взглядом наемников, вождь бесстрастно произнес:
   – В лесу соблюдайте осторожность. Возле поселений мы уничтожили всех опасных хищников, а вот дальше… Опасных тварей здесь водится немало. Малейшая ошибка может стоить жизни.
   – Мы давно привыкли к монстрам, – усмехнулся Стюарт. – Каких только зверей не встречали на своем пути. Песчаные черви, сквоши, хлемы.
   – На побережье ведите себя дружелюбно, – вымолвил Тоск. – Агрессивности там не потерпят. В некоторых городах законы даже жестче, чем в Аскании. Мои разведчики много интересного порассказали…
   – Разберемся, – откликнулся Храбров. – Желаем вам удачи на переговорах. Будьте терпеливы и сдержаны. Попытайтесь найти разумный компромисс. Покойный Брендс предлагал начать с обмена пленными. Жаль, что Клин погиб. Он стал бы неплохим посредником. Глендерс, к сожалению, простой солдат. Но и к его словам обязательно прислушаются. Не забудьте упомянуть о смерти Кроусола. Правда боюсь, вам потребуется доказательства.
   – Вы меня недооцениваете, – усмехнулся Эльгер. Едва уловимый жест рукой, и один из телохранителей вытащил из кожаного мешка окровавленную голову Тонга. Оскаленные зубы, посиневшая кожа, остекленевшие глаза. Что поделаешь, местные нравы крайне жестоки. Воин Тьмы принес шорки много горя, и теперь они наслаждались победой. Неприятная сцена явно затягивалась. Аято выступил вперед и громко скомандовал:
   – По коням!
   Отряд не спеша тронулся в дорогу. Одиннадцать всадников выехали через ворота монастыря и направились на восток. До океана примерно шесть дней пути. Два из них земляне будут двигаться по территории союзного племени. Здесь группе ничего не угрожало. Что ждет путешественников дальше, никто не знал.
   Двести километров наемники преодолели без особых усилий. Постепенно лес становился все гуще и гуще. Отряд вступал в новую долину. Южные горы были довольно старыми. Процесс их формирования давно закончился. Высокие заснеженные вершины располагались лишь в центральной части массива. Гораздо чаще безжизненные каменные плато сменялись низинами с обильной растительностью. Лесные чащи в обрамлении неприступных скал тянулись на сотни километров. Кое-где даже образовались обширные топкие болота.
   Воины двигались по хорошо заметной тропе. Видимо, ею часто пользовались не только шорки, но и другие обитатели здешних мест. Примятая трава, следы копыт, кое-где свежие пни. Долина вела непосредственно к побережью.
   Совершив очередной переход, земляне разбили лагерь на небольшой поляне. Путешественники готовились к ночлегу.
   Долгое время группу сопровождали разведчики Эльгера. Они умело скрывались в зарослях, но Карса трудно обмануть. Властелин всегда точно знал, где спрятались шорки. По этой причине откровенных бесед друзья не вели. Звуки в лесу разносятся далеко.
   Впрочем, покидать территорию племени мутанты не рискнули. После полудня оливиец сообщил, что наблюдатели отстали. Пришло время поговорить с Ловалем о тайне хранителей. Поздним вечером, когда профессор и Николь уже спали, наемники собрались возле костра. Подбросив несколько сучьев в огонь, Пол негромко произнес:
   – Пора раскрыть карты, Алекс. Ты последнее звено в наших поисках. Мы очень дорого заплатили за эту информацию. Если с тобой не дай бог что-нибудь случится, придется все начинать сначала.
   – Понимаю, – кивнул головой асканиец. – Но я хотел бы убедиться, что вы действительно воины Света, а не авантюристы, узнавшие древнюю легенду.
   – Каким образом? – спросил Крис.
   – Нет ничего проще, – улыбнулся Ловаль. – У Кроусола на груди был странный знак. Вы назвали мерзкое существо пауком. Когда я склонился к Тонгу на меня сразу повеяло могильным холодом. Несомненный признак Зла. Думаю, у воинов Света есть нечто подобное.
   Вместо ответа шотландец снял рубашку и обнажил торс. В районе сердца тасконец увидел красное пятно. Алекс вытянул руку вперед. На его лице появилось изумление.
   – Невероятно! – восхищенно выдохнул асканиец. – Я никогда раньше не сталкивался с таким явлением. Поток энергии буквально захлестывает разум. Вы умеете управлять им? Ведь это самое совершенное оружие…
   – Мы не успели овладеть данным навыком, – честно признался Олесь. – Хотя на Униме один раз использовали свою силу. К сожалению, по всплескам энергии нас могут обнаружить воины противника. Группа уничтожила лишь пятерых врагов, и главное сражение еще впереди.
   – Вам надо учиться, – вымолвил Ловаль. – В борьбе с Тьмой придется использовать все доступные средства. А теперь действительно пора переходить к делу. Любая шальная пуля может отправить меня к праотцам. Умереть же, не рассказав о тайне, я не имею права. Вы предъявили веские доказательства.
   – Мы знаем, где спрятан «Ковчег» и коды дверей, – вставил Жак. – Но учитель предупредил, что путь к кораблю опасен и тернист. Без определенных сведений преодолеть сложный лабиринт невозможно.
   – Он не солгал, – проговорил Алекс. – Судно находится на большой глубине под гигантской скалой. Как атлантам удалось поместить его туда, я не знаю. Однако предусмотрено абсолютно все. Первые этапы лабиринта, а значит, и ловушки размещены в самой горе. В нем более тридцати веток, ведущих к неминуемой гибели, и лишь одна, извилистая и трудная, доставит отряд к входу в саркофаг. Протяженность тоннеля около километра. На своем пути люди встретят семь контрольных испытаний. Малейшая ошибка, и человек будет тут же уничтожен…
   
Купить и читать книгу за 49 руб.

Вы читаете ознакомительный отрывок. Если книга вам понравилась, вы можете купить полную версию и продолжить читать