Назад

Купить и читать книгу за 60 руб.

Вы читаете ознакомительный отрывок. Если книга вам понравилась, вы можете купить полную версию и продолжить читать

Путь в тысячу ли

   Новая эра в истории человечества, начавшаяся с появлением межзвёздных транспортеров, требует и нового подхода к военным вопросам. Собранная на основе компьютерного анализа группа солдат вместе с наблюдателями отправляется на Плато…
   © fantlab.ru


Путь в тысячу ли Степан Вартанов

   © Степан Вартанов, 2014

   Создано в интеллектуальной издательской системе Ridero.ru

Два прыжка через пропасть

   Путь в тысячу ли начинается с одного шага.
Стоящий-на-краю-пропасти-глубиной-в-тысячу-ли
   Артур оторвался от клавиатуры и закрыл глаза. Глаза слезились, и это было неудивительно – последние часов двадцать он провел за компьютером. Зато теперь…
   Он с любовью посмотрел на дело рук своих. Труд последних трех месяцев. Дурацкая в общем-то идея – написать программу, которая будет сама собирать радиосхемы. Кому это нужно – непонятно. За три-то месяца, которые он потратил на эту работу, можно было собрать Версальский дворец…
   А начинался этот проект, как, впрочем, все Артуровы проекты, с пустяка. Нашел в старом хламе промышленный манипулятор М-115. Не то чтобы работоспособный, но в хорошем состоянии. Относительно… День ушел на починку, благо времени у Артура было хоть отбавляй, теперь, когда он окончил институт. Ну и встал вопрос – а что делать с манипулятором дальше?
   Тут позвонил… Кто же это был? Кажется, Ромка. Нашел какую-то схему, просил собрать… Артур отказался, но идея запала в голову. Так родился проект «Колыма».
   Манипулятор следовало подключить к компьютеру, и – в чем прелесть ситуации – задать через компьютер принципиальную схему радиоизделия. Монтажную схему, равно как и сам монтаж, агрегат должен был сделать самостоятельно.
   – Не буду я его сегодня запускать, – сказал Артур, все еще улыбаясь. – Наверняка жуков в программе насажал… Завтра.
   Он встал из-за компьютера и прошелся по комнате. Интересно, испытывают ли люди других профессий подобную новизну ощущений всякий раз, когда «выныривают» на поверхность из пучины очередного проекта? Мир-то, оказывается, – существует. Стол. Окно. Холодильник… О! Еда!
   Еды в холодильнике, естественно, не оказалось. Более того, он был вообще выключен. Смутно, с трудом, Артур вспомнил, что выключил его сам, дня два назад… Или больше? Неделю?
   Нужно было пойти в магазин. И опять он порадовался остроте ощущений, давно забытых, но таких милых… «Побриться. А я, оказывается, еще орел… Причесаться… Так. А что это на мне надето? Я что – так в ней и спал все три месяца? Нет, быть не может! Значит, под душ».
   Через полчаса он выбрался наконец из дома и с удивлением обнаружил, что на улице стоит поздняя осень. Его лаборатория, а попросту говоря, второй этаж похожего на сарай здания, надежно экранировала его все это время от перемены погоды… Так или иначе – на улице шел дождь, правда мелкий. Артур решил, что обойдется без зонтика. Интересно, какое сегодня число? Самостоятельно он сумел вспомнить только месяц – октябрь. Посмотрев на часы с календариком, он обнаружил, однако, что сейчас ноябрь. Двадцать шестое ноября… По крайней мере понятно, почему так холодно…
   Вернувшись домой и пообедав яичницей с помидорами и ветчиной, он задумался. Можно было погулять, но там же дождь. Сходить к кому-нибудь… Лучше уж поспать, наверное. А! Почту проверить.
   В почтовом ящике творилось бог знает что. В основном счета и реклама. Притащив всю эту кучу домой, Артур некоторое время боролся с собой, но затем решил, что читать все это сегодня не будет. Лом. Зато можно посмотреть электронную почту.
   Снова усевшись за компьютер, он вошел в Интернет… Не слабо, пятьсот сорок сообщений. Так. Покупайте наши товары. Стереть. Святое письмо… Туда же. От Чики. Это – на потом. А это еще что такое?
   Письмо было необычным. Во-первых, оно не имело адреса отправителя. Было это странно, но в принципе Артур догадывался, как можно такое сделать. «Блуждающий агент». Странным было также и то, что вместо его, Артура, адреса, письмо содержало ссылку на какой-то скрипт. «Надо разобраться, – подумал Артур. – Но завтра. Не сейчас. Так, а о чем он пишет?»
   «Не желая никого ставить в преимущественное положение, – гласило письмо, – а точнее, движимый чисто хулиганскими побуждениями, я посылаю этот текст практически всему миру одновременно…»
   «Ничего себе, – подумал Артур изумленно. – Значит, этот скрипт вместо адреса ломает защиту на серверах… – Теперь он точно знал, чем будет заниматься завтра. – Так, а дальше-то…»
   «Когда вы будете читать это письмо, меня уже не будет в живых. Старость, что поделать! Единственное, о чем я жалею, – это то, что не увижу последствий, которые вызовет письмо».
   Артур сходил на кухню, сделать себе кофе, затем вернулся к компьютеру. В общем-то все было ясно. Мужик умер и решил попросить весь мир, чтобы они за него помолились или еще что-нибудь в этом роде. Интернет кишел такими письмами. Артур отхлебнул кофе и принялся читать дальше.
   «Письмо это содержит принципиальную, монтажную и токовую схемы созданного мною устройства, которое позволяет совершать межзвездные путешествия. Пользоваться им следует так…»
   Схему Артур изучил очень внимательно. Хорошая схема, грамотная, хотя совершенно непонятно, что именно она делает. Он не поленился рассчитать пару узлов этой схемы и был приятно удивлен, убедившись, что обозначенные на токовой схеме параметры верны. По крайней мере если это и липа, то не очень примитивная.
   «Колыма» – набрал Артур на клавиатуре. В ответ на экране появилось изображение обнаженного Микки-Мауса, загруженное им из Интернета в качестве временной заставки программы. Затем – после долгого ожидания – на экране появилось меню. Загрузить – из приложения к письму – использовать монтажную схему… Теперь его творение само соберет этот «звездолет», чем бы он там ни был на самом деле. Одна проблема – надо сидеть с ним рядом двенадцать часов, пока схема прогревается… Ну ничего, для начала запустим кота или, скажем, соседскую старушку. Она все равно все время дрыхнет…
   «Колыма» усердно жужжала в соседней комнате, пока Артур мыл квартиру и пылесосил полы. Затем он раскопал в шкафу дождевик и пошел гулять. Когда на тебе плащ, дождь – это даже приятно. Можно расслабиться… Посидеть в кафе… Домой он вернулся через два часа, и схема была уже готова. Артур ввел в машинку прилагаемые к письму координаты, затем положил ее на тумбочку рядом с кроватью и сходил на кухню за колой. Он не заметил, что машина работает, – «Колыма» вмонтировала в нее выключатель, но не проверила, в каком положении он установлен. Через пять минут в одном из двенадцати окошек прибора ноль сменился единицей. Тут Артур вернулся с кухни, плюхнулся на кровать и заснул. Никто не должен покидать зону действия прибора, пока идет прогрев, или входить в нее, иначе собьется настройка. Единица в индикаторном окошке снова превратилась в ноль, и машинка начала прогрев заново. Артур спал.
   Через двенадцать часов во всех двенадцати индикаторах загорелись единицы. Прогрев прибора, который позже назовут джампером, или транспортером, был завершен. Беззвучно свернулось пространство и развернулось вновь, но уже в другом месте. Артур так и не проснулся.
   Он проснулся и сразу почувствовал слабый запах химической гари. Первой его мыслью было, что горит «Колыма». Артур проворно сел, свесив ноги с кровати, и замер, тупо уставившись перед собой. Сон еще не полностью его покинул, так что разуму потребовалось некоторое время, чтобы осознать происходящее и подобрать слова, должным образом описывающие окружающую реальность. Наконец это было сделано.
   – Опаньки!
   Кровать стояла в пустыне, странной рубиново-красной пустыне под изумрудно-зеленым небом. Дюны были полупрозрачными, и лучи зеленого солнца странным образом в них преломлялись. Песчинки, из которых были составлены дюны, казались крупнее, чем земной песок, а облака на небе были желтого цвета.
   В пустыне стояла кровать, а рядом с кроватью, на песке, валялся стул.
   Пораженный внезапной догадкой, Артур перегнулся через противоположный край кровати и поднял лежащий там прибор. Так и есть, все двенадцать индикаторных окошек прибора пестрели теперь многозначными цифрами. Если память не изменяла нашему герою, в письме говорилось, что это стартовые координаты, то есть координаты того места, откуда прибыл путешественник. По крайней мере с этим все было понятно. Стоит еще раз нажать на кнопку, и прибор начнет обратный отсчет, чтобы доставить его туда же, откуда так бесцеремонно вытащил. Так, значит, это не было шуткой…
   Артур повозился, привязывая транспортер к поясу. Мало ли что… Затем он осмотрелся, уже не торопясь и со вкусом.
   Пустыня оказалась лишь с одной стороны. Сзади были скалы, и никакой Сальвадор Дали никогда не рисовал подобных скал. Были они разноцветными, но большей частью теплого янтарного цвета, скрученные, возносящиеся к зеленому небу, похожие на…
   – Да это же не скалы, – вдруг сообразил Артур, – это друза кристаллов! Неслабые пропорции!
   Он осторожно попробовал землю, сначала пальцем, затем ногой, и наконе, решившись, двинулся к скалам. Ему очень не нравился тот факт, что скалы были не только скручены, но и как бы оплавлены. Воздух пока что был прохладен, и если бы не слабый запах горелой резины, даже приятен. Но если здесь бывают огненные шторма или что-нибудь еще в этом роде…
   Он прошел несколько шагов, когда у него за спиной раздался резкий скрип, а затем – истеричный лай. Артур стремительно обернулся и замер. На его кровати сидела девушка в обнимку с черной овчаркой. Впрочем, нет, не овчаркой, судя по висящим ушам, это была обычная дворняга.
   – Убери собаку с моей кровати, – возмутился Артур. Девушка изумленно на него уставилась, затем до нее дошло.
   – Так вы тоже с Земли? – спросила она.
   – Да. Меня Артуром зовут.
   – Джина. А это – Блэк.
   – Ты можешь остаться на кровати. Собаку убрать.
   Джина возмущенно фыркнула, но подчинилась. Собака, ни на секунду не переставая лаять, перебралась на рубиновый песок. Джина спрыгнула с кровати, и тут Артур заметил, что у нее за спиной висит небольшой рюкзак.
   Джина оказалась радиоинженером в «Дженерал электрик». То, что собирал Артур в течение последних трех месяцев, инженеры «Дженерал электрик» проделали десятилетия назад, так что все, что потребовалось от Джины, было набрать команду на пульте.
   – Знаешь, – задумчиво сказала она, – я думаю, наши с радостью взяли бы тебя на работу. Стоит им показать твою… а что означает это слово?
   – У нас в России – это место, куда высылают преступников.
   – В России? – Джина удивленно посмотрела на своего собеседника. – Это хуже. Хотя все равно возьмут. Я имею в виду – на работу.
   – Только платить меньше будут, знаем мы эти штучки. А как ты думаешь, эта скала – из чего она?
   – Из… – Джина, не договорив, устремилась вперед, с криком «Блэки, не смей!», но было поздно. Собака подошла к стоящей невдалеке скале цвета берлинской лазури с прожилками меда, обнюхала ее основание и с деловым видом подняла лапу. В следующий миг из скалы ударила ветвистая молния. Артур сгреб Джину в охапку и потащил ее прочь от опасности, девушка сопротивлялась и все рвалась спасать собачку. Молнии били вновь и вновь, и от несчастной дворняги, в общем, мало что осталось.
   – Да тут опасно ходить… – протянул Артур. Они оба с ногами забрались на кровать, словно это могло защитить от опасности. Затем небо над кроватью расступилось, и к ним на голову свалилось плетеное кресло. В кресле сидел мальчишка – китаец лет пятнадцати. Он ошеломленно завертел головой, затем спросил что-то по-китайски. Поняв, что его собеседники не знают языка Поднебесной, он повторил вопрос на ломаном английском.
   – Да, – ответил Артур. – Это Гранада. Помогите мне эту мебель в сторонку оттащить, ладно?
   Они поднатужились и отволокли кровать и кресло на десяток метров в сторону от «зоны прибытия». Затем Кван – так звали паренька – рассказал им, как он собирал транспортер, как включил его и сел играть в «Дум». Последнее не вызывало сомнений, шлем виртуальной реальности, в котором прибыл космонавт, валялся на Артуровой кровати.
   – Еще один работник к вам в «Дженерал электрик», – заметил Артур, и Кван немедленно вцепился в Джину.
   – Я попробую рассмотреть эти скалы поближе, – заявил Артур.
   – Ты сошел с ума! – охнула Джина. – Вспомни, что стало с собакой!
   – Я буду вести себя прилично, – возразил Артур. – А дело все вон в тех тучах на горизонте. Если здесь в тихую погоду бьют молнии, то в грозу я хотел бы иметь крышу над головой.
   Он взял с собой транспортер и направился к громоздящимся в сотне метров кристаллам. «Если отбросить идею огненного шторма, – подумалось ему, – и представить, что в эти скалы просто долбили молнии, то…»
   Дальше думать ему не хотелось. Если скалы были оплавлены молниями, то им не пережить надвигающейся грозы. Небо на горизонте было затянуто темно-коричневыми, почти черными облаками, и, хотя молний видно не было, какие-то вспышки озаряли движущийся в сторону людей облачный фронт.
   Пещеру он нашел почти сразу, двухметровый тоннель горизонтальным штреком уходил в глубь янтарного кристалла размером с десятиэтажный дом. Он поспешно обследовал первые несколько метров и побежал обратно.
   Джина и Кван были не одни. К ним присоединился дядька лет сорока, киберпанк Поль, как он сам представился. Движение киберпанков все ещё было довольно популярно в Штатах, хотя полиция и гоняла их последние десять лет за связи с «Эй-Ай». Поль был из Аризоны, где у его брата была птицефабрика, а у него – радиомастерская. Все это он выложил, непрерывно водя по сторонам одним из, наверное, десятка приборов, которые находились в его сумке. В отличие от предыдущих путешественников Поль прибыл на другую планету более или менее подготовленным.
   – Скалы не заряжены, – пояснил он. – Что бы ни убило твою собаку, это было и прошло. Зато вот те облака излучают во всем радиодиапазоне. Артур прав, пещера – это единственный… Оба-на!
   Последняя реплика относилась к возникшей в зоне прибытия кровати, на которой занималась сексом некая парочка.
   – Так ее! – восторженно завопил Поль. – Давай, парень!
   После неизбежного визга и писка парочка, задрапировавшись на манер древних римлян в сделанные из простыней тоги, направилась вместе со всеми к найденной Артуром пещере. Парня звали Виталий, а девушку – Марго. Джампер собрала Марго, включила, а потом пришел Виталий, и она обо всем забыла.
   – Двенадцать часов! – восторженно гудел Поль. – Молодцы!
   Виталий хмурился, а Марго краснела.
   Пещера более всего походила на нору дождевого червя, если только можно представить себе червя двухметрового диаметра, способного пробить дыру в полупрозрачном янтарном монолите. Впрочем, с «пробить» Поль был решительно не согласен. По его мнению, дыра была прожжена, причем не чем-нибудь, а потоком высокотемпературной плазмы. К этому выводу он пришел, просканировав стенки тоннеля нейтронным сканером, который он тоже захватил с собой в дальнюю дорогу.
   Желто-оранжевый тоннель был неплохо освещен на протяжении первых десяти метров, поскольку стены скалы пропускали свет. Тоннель не был ровным, он слегка извивался, усиливая ощущение, что строил его дождевой червь, а время от времени стены его вдруг расходились, образуя вздутия метра три в ширину. Дальше можно было пройти, воспользовавшись фонариком Джины или мощной лампой, которую захватил с собой Поль. Однако, посовещавшись, путешественники решили этого не делать. Они сели поближе друг к другу, и Джина запустила свой транспортер.
   Отсюда они могли видеть и темное продолжение тоннеля, и размытые внутренности давшей им приют янтарной глыбы, и кусочек пустыни. В пустыне становилось жарко. Сначала вспыхнула кровать, на которой прибыли Виталий и Марго, затем к ним присоединилась кровать Артура. Секундой позже запылало кресло Квана. Вскоре черно-коричневые с огненно-красными прожилками тучи закрыли солнце, и в пустыне сразу стемнело. Молнии с негромким шелестом срывались с низкого неба и били в скалы.
   – А ветра-то нет, – вдруг сказала Джина.
   Ветра не было. Тучи неслись по небу, как в ускоренной киносъемке, но ветра не было. Затем они увидели смерч.
   – Неправильный смерч…
   Не было вращения, свиста ветра и качающейся воронки. Вместо этого столб рубиново-красного песка поднялся с гребня одного из ближних барханов и вертикально устремился в небо. Столб был пронизан молниями и издавал громкий электрический треск.
   Затем все кончилось. Поднятый смерчем песок водопадом осыпался обратно на землю, тучи исчезли столь же стремительно, как и появились. Над пустыней снова было зеленое небо и тишина. Затем пустыня запела.
   Тихий хрустальный звон наполнил воздух, и барханы пришли в движение – или это только казалось? Яркие огоньки побежали по песку, сплетаясь в узоры, распадаясь и множась. Они кружились у поверхности земли, взмывали в небо и иногда с треском лопались. Люди не сразу поняли, что они видят шаровые молнии, тысячи и тысячи молний.
   – Ученые сойдут с ума…
   – Это точно. Ой – смотрите! Сюда летят…
   Вереница огненных шариков размером с грецкий орех вплыла в пещеру. Не обращая на людей ни малейшего внимания, они проследовали в глубину, туда, где темнота скрывала продолжение тоннеля. Камень осветился изнутри, и на мгновение Артур увидел… Он посмотрел на остальных, словно ища подтверждения, и понял, что они видели это тоже.
   – Неужели это возможно? – спросила Джина. – Жизнь на основе минералов и электричества.
   – Ты же видела.
   – У меня возникло странное ощущение, – задумчиво сказал Артур. – Не просто ощущение, а скорее даже уверенность. Словно мне кто-то это внушает…
   – Я телепат Це-класса, – возразила Марго. – Нет тут никакого внушения. Но ощущение есть, это точно. Такой чужой мир…
   – Не так, – возразил Артур. – Не мир чужой, а мы здесь чужие. Лишние.
   – Я думаю, – возразил ему Поль, – что это чувство пройдет. Подожди немного, и люди это место приведут в соответствие со своими взглядами. Это называется – прогресс.
   – Этого-то я и боюсь, – признался Артур.
   – Да, – соглаился Поль. – Я тоже. Жаль, что это неизбежно.

Вечеринка без ограничений

   На пыльных тропинках далеких планет
   Останутся наши мозги…
Народная песня

Глава 1

   Иди туда, сам знаешь – куда,
   Получи там то, сам знаешь – что.
Р. Толкин. «Туда и Обратно»
   Дикторша на экране продолжала нести всякую чушь по поводу больших возможностей и раздвинутых горизонтов, но Жак ее уже не слушал. Он думал. Те, кто знал его достаточно близко, а присутствовавшие в этот момент в комнате Фред, Лиз и Полли, безусловно, относились к этой счастливой категории, знали также, что прерывать мыслительный процесс попросту опасно. Наконец Жак вышел из транса.
   – Мы устраиваем вечеринку! – объявил он.
   – Я-то думала, ты что-нибудь скажешь об этом… – разочарованно сказала Полли, сделав неопределенный жест в сторону телевизора. – В кои-то веки создан межзвездный двигатель, причем даже звездолета строить не надо, а все, что ты можешь сказать, – вечеринка… Постой-постой… – Полли была умной девочкой, иначе Жак, разумеется, не стал бы с нею дружить. – Ты хочешь сказать… О! – Полли восторженно закатила глаза. – Жак, ты гений!
   – Можно для дураков, помедленнее? – попросил Фред, который пока не понял, в чем же состоит гениальность его товарища.
   – Повторяю для дураков, – вежливо сказал Жак. – Только что… – Он говорил по слогам, как бы подчеркивая, что речь его предназначается именно для дураков, а не для кого-то еще, – по те-ле-ви-зо-ру, пе-ре-да-ли…
   – Ладно, Жак! Кончай выпендриваться.
   – Передали, – заговорил Жак своим нормальным голосом, – что письмо, которое получил позавчера по Интернету практически весь мир, ДЕЙСТВИТЕЛЬНО содержит описание межзвездного транспортера. Плюс – координаты двух планет, пригодных для жизни. Восемь идиотов, которым не лень было собрать эту схему, примитивную, кстати, схему, я помню, там побывали и сегодня вернулись. Что отсюда следует?
   – Ура? – неуверенно спросила Лиз.
   – Ура будет потом, – отмахнулся Жак. – Если ты захочешь. Но пока ясно следующее. Первое. Нам показали тех, кто был на планете Плато. Тех же, кто был на этой… на Гранаде, – не показали. Наверное, что-то с Гранадой не так, поэтому сосредоточимся на Плато. Те, кого нам показали, провели там по меньшей мере двенадцать часов, потому что именно столько времени нужно этому адскому устройству на прогрев, причем ты при этом должен сидеть рядом. Так?
   – Ну? – Фред уже отчаялся предвосхитить гениальные мысли своего друга, и только кивал головой.
   – Ни ожогов, ни обморожений, ни синяков на их лицах не было, – продолжал Жак. – Значит… Спасибо, Полли. – Он принял от подружки стакан коки и сделал несколько глотков. – Хорошо, умница.
   Полли просияла.
   – Значит, на этой планете есть чем дышать, не жарко, не холодно… Вот я и предлагаю – мы устраиваем вечеринку.
   – Там?! – с ужасом спросила Лиз.
   – Там, – подтвердил Жак. – Полли, ты сидишь на телефоне.
   – Ничего, мне удобно.
   – Полли, мне нужен телефон.
   – Ой! – Девушка поспешно извлекла из-под себя коробочку фона и протянула Жаку.
   – Начнем с этого сумасшедшего Майка.
   Майк был радиогением, и Жак не впервые использовал его гениальность для своих затей. Чего стоил один телеуправляемый вампир… Впрочем, шутники были тогда гораздо моложе. Сейчас, когда им было по пятнадцать, они должны заниматься более серьезными вещами.
   – Алло, Микхаел? Здравствуй, это Жак. Что? Хорошо, просто Майк. – Жак закинул ногу на ногу и продолжал, помахивая полупустым стаканом из-под коки: – Ты новости смотрел? Нет? Ну и не надо. Слушай, у меня к тебе дело, но срочное, понимаешь. Нет, никуда ходить не надо. Надо собрать одну схемку. Ты получил позавчера это дурацкое письмо? Ну почему – чушь. Слушай внимательно. – Жак перешел на доверительный шепот. Все-таки здорово это у него получалось. – Есть сведения, что это не шутка. Я? Я тебе когда-нибудь врал? Ну то-то… Сколько уйдет времени? Да. Посмотри.
   Некоторое время Майк лазил по файловой системе своего невероятно захламленного компьютера, пока наконец не нашел письмо, которое стер, но, к счастью, еще не уничтожил.
   – Часа четыре, – неуверенно сказал Майк. – А то и все пять. И это если будут все детали…
   – Детали я тебе обеспечу, – заверил его Жак. – Составь список, чего не хватает, через четверть часа к тебе заедет Фред…
   – Я? – изумился Фред.
   –… с деталями. Список сбрось мне по электронной почте, так быстрее.
   – Ты, ты, – сказал Жак, вешая трубку. – А кто же еще? Я буду сидеть тут и координировать подготовку, а что касается девочек…
   – Ну?
   – Понимаешь, мне почему-то кажется, что не мы одни такие умные и что в радиомагазине сегодня будет давка. А ты все-таки каратист…
   – Компудист, – гордо поправил его Фред. – Ладно, схожу, жалко, что ли?
   – А вот и детали. – Жак указал на стоящий в дальнем углу старенький «сексиум», на экране которого мигала надпись, уведомляющая, что хозяину пришло письмо. – Быстро он, однако.
   – Распечатай – и бегом. – Жак потер руки. – Техническая часть обеспечена. Теперь надо поднять народ.
   – И как ты это сделаешь? – с иронией спросила Лиз. – Каждого уговаривать, потом продукты, там же нет холодильников, потом… Да ты постареешь раньше.
   Полли с жалостью посмотрела на подругу. Лиз знала Жака недавно и была не в курсе его возможностей. И точно.
   – Я никого не собираюсь уговаривать, – высокомерно произнес ее кумир. – Я никаких продуктов покупать не собираюсь.
   – А…
   – Ты знаешь, как Том Сойер красил забор?
   Через час квартира, которую на пару снимали Жак с Фредом, напоминала штаб-квартиру террористической организации накануне встречи Папы Римского с «большой девяткой». По полу были расставлены, а чаще разбросаны, рюкзаки, ящики с пивом, пакеты чипсов и какие-то свертки. Все, что потребовалось от Жака, было сделать один звонок.
   – Алло, Диана, – сказал он неожиданным, томным и каким-то развинченным голосом. – Совет мне твой, солнце, необходим, погибаю.
   Присутствовавшие при этом Лиз и Полли изумленно переглянулись. Это было так не похоже на всегда собранного Жака…
   – Я планирую вечеринку – там… в астрале… на другой планете, – вещал Жак в трубку замогильным голосом. – Но ты понимаешь – для избранных. Умоляю – полнейшая тайна…
   Совета он так и не попросил. Однако через четверть часа его телефон принялся звонить и с тех пор звонил не переставая. Все хотели попасть на вечеринку для избранных. В астрале.
   Сначала Жак отказывался. Затем, под давлением, соглашался. Но не за так, нет. Слишком велик поток желающих… Парни и девушки приносили еду и выпивку, палатки на случай дождя, инструменты, всякие там топоры и пилы для того, чтобы делать костер и строить на чужой планете памятную стелу… За все это время Жак ни разу не покинул своего кресла.
   Затем к Жаку подошла смущенная девушка в сильных очках и попросила уделить ей минутку.
   – Очень быстро! – отозвался Жак, косясь на телефон.
   – Меня зовут Кристина, – робко представилась девушка. – Я вот подумала…
   – Ну-ну?
   – Транспортер берет с собой то, что находится в каком-то радиусе вокруг него, правильно?
   – Да, верно. – Жак уже не смотрел на телефон. – И что?
   – Я боюсь, что эта штука разрушит вашу квартиру, – сказала девушка.
   – Квартиру… – Жак нахмурился. – Как же я не подумал!.. Спасибо, Кристина.
   Через пять минут кто-то уже звонил своим друзьям в федерацию компу-до, просил выделить спортзал, так как Жак категорически запретил запускать транспортер вблизи от стен, мебели и бытовых коммуникаций. Зал предоставили, но в нагрузку ребята получили пятерых качков из президиума федерации – им тоже интересно было побывать на чужой планете.
   Через два часа Жак понял, что процесс выходит из-под контроля.
   – Нет, – кричал он в трубку. – Беременных не берем. Что?! – Лицо его вытянулось. – При чем тут гороскоп? Она – что?!
   – Она хочет рожать на другой планете, – задумчиво произнес он, прикрыв трубку ладонью. Полли, все время находившаяся рядом, удивленно посмотрела на него.
   – Так ребенок родится под другими звездами, – объяснил Жак, – и у него будет необычная судьба…
   – Десять тысяч экю! – решительно произнес он в трубку. – Свой доктор? Хорошо, семь тысяч… Что?.. П-переводите… Позвони Майку, – сказал он, передавая Полли телефон. – После первого транспортера пусть строит второй, третий… Сотый, если сможет. Я плачу. Билли! Эй, приятель! Нам потребуется временный туалет в зоне ожидания. Двенадцать часов все-таки…
   Затем он задумчиво посмотрел вокруг.
   – А нужна она нам – эта вечеринка? Такие дела намечаются…

Глава 2

   Есть планета – есть проблема.
   Нет планеты – нет проблемы.
Великий Астроном
   К исходу двенадцатого часа ожидания Жак вымотался окончательно. Все это время он продолжал говорить по телефону, пытаясь отвертеться от желающих или организуя места в одной из следующих партий для тех, от кого отвертеться не удалось. Он охрип. Он заработал еще пятнадцать тысяч экю просто на продаже билетов. На него работали уже пять радиолюбителей и один продавец радиодеталей, который за взятки согласился придержать товар. Как Жак и предсказывал, в радиомагазинах творилось смертоубийство.
   – Такими темпами через двенадцать часов там будет миллион человек, – мрачно сказал он Фреду. – Вечеринка на лоне природы… Что-то у меня предчувствие…
   – Так отмени! – Фред сопроводил свои слова широкой улыбкой, давая понять, что это только шутка. В огромном спортивном зале стойками для барьерного бега огорожено было четыре круга, в которых сидели отправляемые. Двести сорок пять человек. В данный момент находящиеся в трех «зонах ожидания», как их окрестили с легкой руки Полли, не отрывали глаз от пассажиров в четвертой зоне. Их транспортер начал прогреваться раньше, и если все прошло как надо, то в ближайшие несколько минут они должны были исчезнуть, чтобы материализоваться на далекой планете Плато. Пассажиры же четвертого круга смотрели по сторонам, готовя фотоаппараты.
   – Время! – произнес Фред, и словно по его команде окружающий мир исчез, сменившись поросшим травой кратером, знакомым ребятам по фотографиям из новостей. Под ногами у новоприбывших, впрочем, травы не было – там валялись обломки мебели и какие-то куски цемента, трубы… Жак еще раз напомнил себе поблагодарить Кристину – если бы не ее совет, к обломкам добавилась бы его мебель, равно как и внутренние стены квартиры.
   Вокруг было почти безлюдно – почти, если не считать нескольких групп, развлекающихся неподалеку.
   – Внимание! – хриплым голосом скомандовал Жак. – Пошли все вместе в южном направлении. Если останемся здесь, то следующая группа свалится нам на голову.
   Они пошли вверх по склону кратера, и очень скоро достигли его гребня.
   – Красота-то какая!
   Перед ними расстилалась чужая планета. Поросший травой склон горы шел вниз и переходил там в лес, тянущийся до горизонта. Теплый летний воздух. Пение птиц.
   – Ребята, а вон там ручей! – Все направились к ручью и после недолгих споров решили устроить лагерь на берегу. Через десять минут входившие в группу рыболовы добыли из ручья первую рыбу. Через двадцать минут заготовили дрова и разожгли костры…
   Сначала Жак пытался руководить прибывшими с ним ребятами, затем махнул на это дело рукой. Он просто лег на травку и заснул. Сквозь сон он чувствовал, как кто-то (Полли) накрывает его курткой, но не проснулся. Судя по звукам, доносившимся со стороны ручья, народ начал пить прежде, чем поставил палатки, так что…
   Жак спал.

Глава 3

   – Вы не видели поблизости милиционера?
   – Нет…
   – Тогда – снимайте пальто!
Тимур
   Проснулся он от того, что его трясли за плечо. Он открыл глаза и увидел склонившихся над ним Полли и Фреда. Стояли сумерки.
   – Привет, – осторожно произнес Жак. – Случилось чего?
   – Мы переносим лагерь, – сказал Фред. – Тут стало слишком людно.
   – В смысле? – Жак сел и осмотрелся. Людно – это было точно замечено. По берегу реки к лесу редкой цепочкой пробирались люди, обходя лагерь, а иногда и проходя между палатками. На склоне горы горели костры, много… Такую примерно картину Жак видел в фильме про поход армии Александра Македонского.
   – Сколько же тут народу? – пробормотал он.
   – Много. – Фред махнул рукой в сторону кратера. – Фил поднялся на гребень, говорит, прибывают каждые четверть часа.
   – Ага… – Жак рывком встал и потянулся. – Ясно. А как вечеринка?
   Ответом ему было молчание.
   – Все перепились, – сказал наконец Фред. – Хотели вернуться, даже транспортер включили…
   – Ну?
   – Да эти козлы… – Фред с досадой кивнул на идущих вдоль ручья людей.
   – При чем тут они?
   – Транспортеру надо двенадцать часов прогреваться, – пояснил Фред. – И за это время ни ты не можешь выходить из зоны ожидания, ни в нее никто не может входить, иначе настройка собьется.
   – А они идут и идут? – рассмеялся Жак. – И прямо через зону?
   – Ну.
   – Дайте-ка мне подумать… – Жак ненадолго замолчал, а затем сказал, обращаясь в основном к Фреду: – Собери мне десяток деловых ребят. И более или менее трезвых. Таких, чтобы умели слушаться. Я давно уже понял, что эта вечеринка – дурацкая затея, но теперь у меня есть идея получше.
   Идея Жака не у всех нашла поддержку. Бросить вечеринку и заняться бизнесом? На чужой планете?
   – Поймите, – не сдавался Жак, – именно на чужой планете. Именно сейчас, когда здесь ничего нет!
   – Посмотрите на них! – Он указал на идущих вдоль ручья. – Да они же не только еды с собой не взяли, вон тот – видите – в плавках!
   – Он не в плавках, – поправил его кто-то из ребят. – Похоже, это йог…
   (Йог выглядел очень озадаченным. Он так упорно медитировал, сидя на обочине дороги близ Дели, что даже не заметил шутника, поставившего рядом с ним небольшое устройство. В данный момент он понятия не имел, куда его занесло, а окружающие его люди не понимали ни слова из того, что он говорил.)
   – Прости, парень, – старший из компудистов похлопал Жака по плечу, – работа дураков любит. Мы за то, чтобы допить пиво и свалить отсюда.
   Он повернулся и пошел прочь. Жак долго глядел ему вслед.
   – Сам вернется, – сказал он с усмешкой. Затем, повернувшись к тем, кто остался на его стороне, продолжил: – Для начала надо вернуться в кратер.
   В число завербованных Жаком входили Полли, Фред, Лиз, Фил, с которым Фред познакомился здесь, у ручья, и еще четверо. Усилитель они взяли у второй группы прибывших из спортзала, у которых в отличие от группы номер один вечеринка удалась на славу. Они танцевали, пили и просто валялись на травке прямо здесь, в кратере, не обращая внимания на растущий поток новоприбывших и лишь иногда отрываясь от своего отдыха, чтобы дать по рогам тому, кто пытался утащить у них пиво или еду.
   – Отправляетесь обратно в спортзал, – наставлял Жак Фила и еще одну девчонку, имя которой он забыл. – И сразу ты…
   – Зоя.
   – Ты, Зоя, идешь ко мне домой, вот ключи, и берешь в ящике стола ключи от ангара. Едешь в ангар… Ты с самолетом справишься?
   – Откуда?
   – Откуда хочешь. Выкати его наружу, чтоб не мешался, и подготовь транспортер к старту.
   – А почему в зале нельзя? – не поняла девушка.
   – Нам нужна своя зона – собственная. Ясно? Теперь ты, Фред.
   – Есть, сэр!
   – Кончай придуриваться. Вот тебе моя кредитка, вот список продуктов. Возьми в аренду грузовичок, и все – в ангар.
   – Ничего себе.
   – Вот именно, и ничего – себе. Я проверю, как ты использовал мою кредитку. Поехали. И скажи Майку, пусть отдаст тебе все транспортеры, какие они с ребятами успели собрать.
   – Так ведь не дадут транспортеру тут прогреться, – озабоченно заметила Зоя. – Народу-то сколько…
   – А мы ограду построим, – сказал Жак. – Вон материала сколько.
   Он указал на быстро растущую кучу строительного мусора в зоне прибытия.
   Пока они огораживали Зою и Фреда обломками мебели, Жаку пришла в голову еще одна гениальная идея. Он объяснил Фреду, как снимать со счета наличные и сколько ему надо денег.
   – Ты что – миллионер? – удивился тот.
   – Нет, но сегодня мне может крупно повезти.
   – Что теперь? – устало поинтересовался Фил, когда Фред с Зоей включили наконец свой транспортер.
   – Как что? – удивился Жак. – Посмотри на эту кучу бесхозной мебели. Неужели непонятно, что это все – наше? Потащили.

Глава 4

   Может, мы обидели кого-то зря,
   Сбросив бомбу в двадцать мегатонн…
Песенка Крокодила Гены
   Командир роты махнул рукой, и солдаты швырнули к его ногам пятнадцатилетнего паренька.
   – Этот? – удивился офицер. – Он же ребенок.
   – Так точно, сэр, – отрапортовал доставивший Жака солдат. – Этот. Он у них за главного.
   – Так… – Офицер прищурился и произнес нехорошим голосом: – Ты знаешь, что тебя ждет?
   К его удивлению, мальчишка не испугался. Он оглянулся на стоящих невдалеке солдат и негромко сказал:
   – Господин офицер, а нельзя ли нам поговорить наедине?
   – О чем же?
   – Дело…
   Солдаты с интересом наблюдали, как их командир отошел в сторонку и принялся что-то оживленно обсуждать с арестованным. Минут через пятнадцать Жак торжественно пожал офицеру руку и бегом направился в сторону собранной его людьми кучи ворованной мебели.
   Офицер же, напротив, пошел к солдатам не спеша, и на лице у него блуждала странная улыбка. Солдаты ожидали приказа, но то, что им было приказано, их изрядно удивило.
   – Все в порядке, – заявил Жак, – я договорился. Они дают нам столбы, колючую проволоку и двадцать солдат, чтобы это все монтировать. Фред – будешь руководить. Ты понял, что строить? Как на ферме у твоего дядьки, только проволоку экономь.
   – Как ты его убедил? – изумился Фред.
   – Убедил? – усмехнулся Жак. – У него приказ – всех отсюда вышвырнуть. Я предложил ему помощь. Более того, когда я предложил ему поделить доходы пополам, он чуть не полез целоваться, честное слово. Найми дополнительно человек двадцать, а то наши с меелью не справляются. Бери китайцев, они дешевле просят.
   Солдаты работали быстро и споро – они строили обнесенный колючей проволокой загон, поделенный на загоны поменьше. Стартовая зона для тех, кто решил вернуться на Землю. Таких было хоть отбавляй. В зоне прибытия творилось настоящее столпотворение, бурлящий людской поток пер во все стороны, через край кратера и дальше по планете. Без огороженной колючей проволокой зоны ожидания люди просто не могли отсюда вернуться, так что основанное Жаком предприятие процветало. Первое, что видели прибывающие на планету, были плакаты, объясняющие, как планету покинуть. Сначала к постоянно растущему загону стояла очередь, затем Жака осенила очередная гениальная идея, и желающие вернуться домой получали инструменты и под надзором довольных солдатиков сами строили для себя загоны. За скромную сумму в сто экю. Нет лучше бизнеса, говорил Жак, чем экспорт дураков. Кратер все больше напоминал колонию строгого режима.
   Не все, впрочем, пожелали возвращаться туда, откуда они прибыли. Подумав, Жак распорядился, чтобы за отдельную плату желающим оказывались иммиграционные услуги. Никаких анкет и собеседований в посольствах – хочешь в Штаты – десять долларов сверху, и ты там.
   Америка, впрочем, не была единственной страной, пожелавшей очистить Плато от визитеров. Через шесть часов на Жака работали уже четыре зоны ожидания, включая русскую, украинскую и китайскую. Аргументы Жака были железными. Займись армейский командир этим бизнесом сам, он пойдет под суд за использование положения в корыстных целях. Он же, Жак, – частное лицо, и кто его может в чем упрекнуть?
   Некоторое неудобство доставляли рэкетиры. Не обладавшие способностями Жака к импровизации, они предпочитали брать деньги, а не зарабатывать их. Жак долго думал над этой проблемой, но в конце концов сдался и поставил вопрос перед объединенным советом всех четырех окопавшихся в кратере к тому моменту воинских частей. Проблема была решена с присущим военному уму блеском. Рэкетиров вязали и штабелем складывали в зоне ожидания: командир российской части любезно предоставил для этой цели координаты какого-то объекта – в. ч. что-то там… То есть это была воинская часть раньше, теперь же – просто нашпигованный ржавым металлоломом уголок красивой сибирской природы.
   Тем же рэкетирам, которые владели английским, были лучше организованы или просто производили на солдат приятное впечатление, давали в руки лопату и посылали расширять зоны ожидания.
   Следующей проблемой была еда, точнее, ее нехватка. На внешнем склоне горы, куда по предложению Жака военные выставили всех торгующих жареной собачиной китайцев, уже было тесновато, так что торговцам предлагали двигаться вдоль ручья, занимая первый же свободный кусок земли. Еду ввозили в большом количестве, для этого было отведено уже сорок зон прибытия, но ее все равно не хватало. Большие проблемы были также с обменом валюты, хотя Жак и открыл уже с полсотни пунктов.

Эпилог

   Что ни делается, все к лучшему,
   В этом лучшем из миров!
Саурон, с досадой
   К вечеру третьего, с момента прибытия, дня Жак понял, что с него хватит. Ряды колючей проволоки заняли к тому времени весь кратер и спускались по склонам горы вниз, туда, где озверевшие отбывающие валили лес для новых столбов ограждения. Это больше не было удовольствием, это стало скучно, к тому же Жак спал на ходу. Он собрал своих ближайших соратников и произнес речь.
   – Пора сматываться, – сказал Жак.
   Фред, Лиз и Полли согласно кивнули, а Фил, напротив, принялся возражать.
   – Как хочешь, – согласился Жак. – Мы стартуем. Это все – твое.
   Они включили транспортер и стали ждать, окруженные колючей проволокой. Вокруг, обтекая их загон, шли люди, мрачно глядя по сторонам. Они уже начали подозревать, что эта планета не так уж и безлюдна, как им казалось.
   – Я представлял себе вечеринку, – заметил Жак. – Танцы, песни… Кто бы мог подумать, что будет колючая проволока и солдаты… Ах ты!
   – Что такое? – встревожился Фред.
   – Солдаты! – Жак хлопнул себя по лбу. – Я расплатился с русскими и китайцами, но вот насчет украинцев и американцев…
   – Это теперь проблема Фила, – возразила Полли. – Ты же ему честно сказал, что пора сматываться. Кстати, никто ведь не знает, где тебя теперь искать…

Первопроходцы

Глава 1

   По дороге на работу у Димы дважды проверяли документы, что было явным признаком надвигающихся перемен. Народу на улицах было мало, все сидели дома, у телевизоров. Хорошо еще, что метро работало.
   У магазина радиодеталей бурлила толпа, хотя до открытия оставался еще по крайней мере час.
   – Биржа закрылась, – вместо приветствия заявил Виктор. Он сидел на стуле, положив ноги на стол, и смотрел новости. Никто в компании не умел выводить новости на экран компьютера, кроме Виктора.
   – Мне-то что? – возразил Дима. – Я все свои акции еще три дня назад продал. А ты разве нет?
   – В том-то и дело…
   Дима обошел Викторов стул и подошел к своему столу. Прежде всего он смахнул в мусорную корзину недоеденную пиццу и недопитую колу, оставшиеся от Танечки. Хочешь быстро охладеть к красивой женщине, раздели с ней рабочее место. Действует безотказно.
   Затем Дима проверил почту. Сделать это оказалось непросто. Танечка так и не сумела понять, что «Виндоуз-Милениа» умеет хранить конфигурации более чем одного пользователя, так что, получая этой ночью свою почту, она потеряла Димины пароли.
   Почты почти не было. То есть было там два интернетовских «святых письма», на которые уже никто не обращал внимания, и приглашение на совещание у Карабаса. То есть у шефа. Синьора Артуро то есть. До совещания оставался час.
   Решив отдохнуть, Дима спустился на склад и неожиданно для самого себя принял участие в скандале. Им недопоставили палаток, зато перепоставили весел для байдарок… Замечательно. Четыре звонка, и все впустую – слишком рано, никого нет на месте. Теперь если Карабас спросит на совещании, что там у вас с палатками, ответа не будет… И премии, наверное, тоже, у Карабаса с этим строго.
   Отчаявшись разрешить палаточный вопрос, собравшиеся на складе сотрудники заварили чай и затеяли спор о перспективах освоения космоса. К Диминому удивлению, большинство считало, что и письмо, которое пять дней назад получил практически весь мир, и сообщения первых, если так можно выразиться, космонавтов, это не более чем шутка. Диме вдруг остро захотелось бежать из этого дурдома…
   – Эй, дрюг, что с тобой? Льюбов? – Это был Дэвид, или просто Дэйв. Его, вместе с еще тремя иностранцами, Карабас привез из-за границы – учить ленивых русских, как надо работать. В первый же вечер их всех научили пить, с тех пор все было в порядке. Вот только произнести слово «друг» они не смогут. Никогда. Разве что с иголками под ногтями.
   – Мне хочется в отпуск, – признался Дима. – Далеко. Подальше, отсюда. Устал я.
   Зря он это сказал. Дэйв вспомнил, что он здесь, чтобы учить, и в очередной раз прочитал Диме лекцию о том, что такое позитивное мышление. Надо быть бодрым и жизнерадостным.
   Дима послушал, поблагодарил и побрел на совещание. Обычное начало обычного дня…
   – Прошу всех садиться. – Карабас сделал широкий жест, при глашая народ за стол. Собственно, большинство уже и так сидело, стояли лишь «чужие» – парень лет шестнадцати, с видеокамерой на плече, длинноногая девица и дядька лет пятидесяти в старомодном костюме. «Чужие» поспешно уселись.
   Всего за столом сидело с десяток сотрудников «Хадсона», фирмы, продающей туристический инвентарь. Троих Дима знал – это были руководители отделов, остальных он в общем-то видел, но и только.
   Совещание проходило в головном офисе «Хадсон Лтд.», и туда пришлось тащиться по слякоти и грязи. Машины сотруднику Диминого ранга не полагалось. Дима незаметно стянул под столом промокшие кроссовки и приготовился слушать.
   – Вы знаете, – начал Карабас, – что произошло пять дней назад.
   Акцента у него почти не было, хотя было общеизвестно, что русский он учил сам, уже в зрелом возрасте.
   «Что произошло, – подумал Дима, – кошелек у меня сперли, вот что произошло. Все остальное на этом фоне – такие мелочи… Ну и еще Флеминг со своей шуточкой…»
   – Мир раз и навсегда стал другим…
   Это уж точно. Джон Флеминг разослал по свету свое письмо с описанием межзвездного двигателя. Если он не врал, а судя по тому, что успели выяснить энтузиасты, он НЕ врал, то проблемы полетов к звездам больше не существовало.
   – Следовательно, – не унимался Карабас, – для компании типа нашей открывается практически безграничное поле деятельности. Люди будут путешествовать по другим планетам. Флеминг сообщил нам координаты двух из них, но очевидно, что мы встретим еще. И людям нужны будут удобства на этих планетах. – Он сделал паузу и недоумевающе посмотрел на аудиторию. Все-таки он был хорошим психологом, хоть и походил на отрицательного героя из сказки про Буратино и дремучей рыжей бородо, и мясистым носом, и громовым голосом. Вот и сейчас он пытался понять, почему народ заулыбался при слове «удобства». – Вы должны понять, – убедительно прогудел он, – что то, что на Земле вы принимаете за законы природы, на самом деле таковым не является. То, что существуют дороги. Карты местности. То, что хищные животные изолированы от ваших детей. То, наконец, что, проголодавшись, вы можете купить еду. Во Вселенной такого нет!
   Карабас умолк, аудитория тоже молчала. С утверждениями начальства трудно было спорить. Все, что благодарное человечество получило от Флеминга до сих пор, было координатами планет, ни карт, ни прогнозов погоды к ним не прилагалось.
   – Вы все знаете, – снова заговорил Карабас, – что такое «экологическая ниша». Посмотрите на рынок программных продуктов. Миллион фирм производит миллион программ. Почему люди идут к «Майкрософт»? Они заняли нишу и никого в нее не пускают. И сейчас мы стоим у истоков нового бума, бума освоения космоса. Но мы знаем, что на рынок в ближайшее время выйдут сотни тысяч фирм, производящих палатки, еду, оружие – словом, все, что может понадобиться первопроходцу. Что в этой ситуации должны сделать мы?
   «Перейти на производство детских игрушек», – подумал Дима. Он устал и хотел спать, к тому же без кроссовок у него мерзли ноги. Карабас между тем нагнулся и извлек из-под стола довольно крупный рюкзак. Это само по себе было странно, особенно если учесть, что Карабас помешан на чистоте и порядке. Рюкзаку не место на столе для совещаний. Это также не было новой моделью рюкзака, так как он был набит барахлом, Дима видел, что Карабасу нелегко его поднимать.
   – Молодой человек, помогите мне разложить вещи, – попросил Карабас. Дима поспешно зашарил ногами под столом в поисках кроссовок и почувствовал, как волосы у него на голове зашевелились. Кроссовок не было.
   – Какие-то проблемы? – участливо поинтересовался Карабас. Плюнув на приличия, Дима встал и заглянул под стол. Кроссовок не было, точнее, их не было на месте. Их держал в пасти очаровательный терьер, сидящий напротив, рядом с одним из «чужих».
   Видимо, на Димином лице все-таки что-то отразилось. Карабас повел бровью, затем вздохнул и тоже заглянул под стол. Затем он захохотал. Ощущение было такое, словно кто-то ухал со дна гулкой бочки. Поняв, в чем дело, девушка «чужих» отобрала у собаки Димину обувь и передала ее через стол «пострадавшему». Натягивая мокрые кроссовки, Дима краем глаза заметил, как девушка брезгливо вытерла руку о джинсы. Он внутренне усмехнулся.
   Рюкзак Диме понравился сразу. Во-первых, он не был просто мешком, в который вещи набивают, а затем вытаскивают в обратном порядке. Вместо этого рюкзак раскрывался наподобие трехстворчатой детской книжки, и все его содержимое сразу становилось доступно, разложенное по карманчикам или пристегнутое ремешками.
   Во-вторых, он был водонепроницаемым, этот рюкзак. Ну и наконец – он был полон…
   Чего только не было в рюкзаке! Начиная со спального мешка и кончая…
   – Осторожно, – предупредил Карабас, – он заряжен.
   Дима осторожно повертел в руках тяжелый пистолет и положил его на стол. В оружии он разбирался слабо, ясно было лишь, что это не «Макаров» и не «ТТ».
   – Пистолет называется «дром», – пояснил Карабас.
   Он взял оружие в руки, и присутствующие замерли в восхищении – картинка ожила. Карабас с оружием смотрелся как… Краем глаза Дима заметил, что парень с видеокамерой не теряет времени даром.
   – К делу. – Шеф со вздохом положил игрушку на стол и широким жестом обвел разложенные на столе предметы.
   – Набор для выживания, – предположил Олег Борисович, старейший из присутствующих. – Наша новая модель?
   – Да и нет, – отозвался Карабас. – Это не набор для выживания, точнее, не только он. Наша фирма собрала в этом рюкзаке, получившем название «Рюкзак первопроходца», или «Старпак», все необходимое для похода по другой планете, будь то туризм, разведка или охота. Это не прожиточный минимум, это все, я подчеркиваю, все, что может потребоваться. Прожиточный максимум.
   Присутствующие молчали, с интересом приглядываясь к содержимому рюкзака. Дима отметил, что все одноразовые вещи упакованы в полиэтиленовые пакетики.
   – Но это еще не все, – торжественно провозгласил Карабас. – Со вчерашнего дня наша фирма больше не называется «Хадсон», нет! О, я знаю ваши шуточки по поводу «мисс Хадсон» из «Шерлока Холмса»! Наша фирма называется теперь «Старпак Лимитед» и занимается она практически исключительно вот этими рюкзаками.
   – Значит ли это, что мы сворачиваем деятельность по остальным направлениям? – поинтересовался Олег Борисович.
   – Безусловно, – подтвердил Карабас. – Имеющиеся на складе товары идут на распродажу, фирма на днях будет преобразована в общество открытого типа, выпустим акции…
   Похоже, он считал, что мировой рынок у него в кармане. Дима не возражал, ведь распродажа барахла автоматически закрывала вопрос о палатках и веслах…
   – Нам нужна будет реклама, – задумчиво протянул Шон, огромных размеров канадец, один из привезенных Карабасом на развод. – И к тому же как будет распределена нагрузка между нами и головной фирмой в Оттаве?
   – Отвечаю по порядку, – отозвался Карабас довольно. – Головная фирма в Оттаве любезно продала мне этот филиал как бесперспективный. Мы теперь – российская фирма с филиалами на Украине, в Прибалтике и на Байкале. И со мной во главе.
   Кто-то присвистнул. «Прощай поездки за рубеж, – подумал Дима, – прощай… Впрочем, так ли часто я там бывал? Ни разу, и не светило… Плевать».
   – Теперь насчет рекламы, – продолжал Карабас. – Мы вложили в рекламу все свободные средства. – Он развел руками, как бы извиняясь, затем встал в «позу Ленина», заложив руку за отворот жилетки. Смотрелся он в этой позе как языческий бог. – Я надеюсь, сотрудники фирмы оценят масштаб происходящих у нас перемен… Вашу зарплату мы тоже задержали.
   Народ безмолвствовал.
   – Но этого мало! – с энтузиазмом продолжал Карабас, и у Димы мелькнула мысль, что сейчас на свет появится хваленая плетка литературного героя.
   – Мы идем в рекламный поход! – закончил оратор, и Дима наконец понял, почему его пригласили на это совещание.
   Идея Карабаса была проста и не лишена изящества. Пять дней назад некто, назвавшийся Джоном Флемингом, опубликовал в Интернете «открытое письмо к миру», в котором приводил детальные инструкции о том, как в домашних условиях построить межзвездный транспортер. Там же приводились координаты двух планет – Флеминг назвал их Плато и Гранада – в довольно дурацкой двенадцатимерной системе координат. Весь мир – это очень много, так что нашлась кучка бездельников, которые собрали схемку, благо сложного в ней ничего не было. И оказалось, что это не шутка. После краткого периода, проведенного первыми космонавтами под небом другого мира, они вернулись домой и принялись названивать друзьям и прессе. На третий день мир уже знал, что межзвездные полеты возможны. Впрочем, не только межзвездные. Полетев на другую планету, вы в момент перехода получали координаты исходной точки вашего полета, так что любое место, откуда можно запустить транспортер, становилось тоже доступно.
   Вчера президент Соединенных Штатов обратился к народу с торжественной речью, и мир начало лихорадить. Сегодня собиралась сессия ООН.
   Карабас хотел успеть первым, пока мир не оправился, пока все сидят и ждут новостей, выбросить «Старпак» на рынок. Для рекламы он собирался запустить группу своих сотрудников помоложе и корреспондентов видеовестника – тех самых «чужих» парня и девушку – в демонстрационный поход. По Плато – планете, для которой…
   –… мне удалось добыть карту! – торжествующе провозгласил Карабас. – Карту с потухшим вулканом, в кратере которого находится стартовая зона… Или я должен сказать – финишная зона? – и его окрестностей. Теперь я не могу вам приказать, друзья мои, но…
   – Через сколько выступаем? – поинтересовался Дима в ответ. – Хоть неделя у нас будет на подготовку?
   Что-то вроде смущения промелькнуло на физиономии злодея Карабаса.
   – Вылет немедленно, – сказал он.
   – Но…
   – У вас будет телефон.

Глава 2

   Девушку звали Джейн, она была из Англии. Тележурналистка. Парня звали Митя, и он с удовольствием откликался, когда девушка звала его Митьком. Он был телеоператором, и, по словам начальника, очень неплохим. Начальником был тот самый третий «чужой» – Роберт. Он в поход не собирался.
   От фирмы шел Дима. Еще неутомимый Карабас связался с Московским университетом и заполучил оттуда геолога Илью и биолога Марту. Общий принцип – молодость и армия за плечами.
   – Ну мы навоюем, – озадаченно пробормотал Илья, изучая свой пистолет. – Три обоймы! Полая пуля с разделяющимся стальным сердечником!
   – Лучше перестраховаться, – неуверенно возразил Дима.
   Они сидели в одной из незанятых комнат офиса, вокруг стола, на котором стоял транспортер. Адская машина «прогревалась» и собиралась это делать в течение ближайших двенадцати часов, так что надо было сидеть и ждать. Можно было, впрочем, смотреть телевизор, копаться в рюкзаках и звонить родным по телефону. Еще можно было отлучаться в туалетную комнату, которая тоже была в радиусе действия транспортера.
   – Вместо блокнота с координатной сеткой они могли бы включить сюда компьютер, – заметила Марта. Она, пожалуй, была самой педантичной в группе, по крайней мере чем еще объяснить, что она в пятый раз принималась разбирать свой рюкзак.
   – Ты хочешь научиться разбирать его в темноте? – поинтересовался Митя.
   – Почему бы и нет?
   – Потому, что для темноты там есть лампочка. – Озадаченное выражение на лице биолога экспедиции подтвердило, что «слона-то она и не приметила».
   – ООН начала внеочередную сессию, – заметила Джейн. Все посмотрели на экран. Страсти на сессии были накалены, и о согласии сторон там, видимо, не было и речи. Выступавший представитель Германии как раз объяснял, что новые территории должны быть освоены мировым сообществом на благо всех его членов, поэтому недопустимо, чтобы третьи страны творили произвол и объявляли какие-то территории своими.
   – Сейчас-сейчас… – азартно прошептала Марта.
   – Что – сейчас? – не понял Дима.
   – Сейчас он произнесет слово «НАТО»…
   – Не думаю, – возразил Илья, – он же все-таки дипломат.
   – Пойми, он работает в цейтноте.
   – То есть?
   – Если на новую территорию высадится весь Китай, то никакое НАТО его оттуда… Ну вот, что я говорила?!
   Сессия более напоминала склоку, так что вскоре было решено переключиться на Си-эн-эн. Там новости были еще интереснее. Правительства ряда стран в приказном порядке закрыли магазины радиодеталей, что привело к невообразимому росту цен на ряд наименований. Россия и Китай сообща выступили на сессии ООН с предложением о силовом разделе Плато и Гранады и последующей депортации всех непрошеных гостей. В их план входил также запуск искусственных картографических спутников для получения более детальной информации о планетах. ООН воспротивилась было, но тут стало известно, что Россия уже доставила на место назначения две мобильные стартовые установки со спутниками «Хорс».
   На этом месте репортажа Марта и Митек дружно принялись вопить и радостно потирать ладони. При этом Марта даже попыталась скандировать «КОСМОС – НАШ». Причина их торжества не замедлила проясниться. «Хорс», пояснила дикторша, является одним из самых мощных многоцелевых военных спутников, и если уж он будет запущен, то Россия легко сможет получать шпионскую информацию о планете, равно как и сбивать чужие спутники, если такая необходимость у нее возникнет. До сих пор единственным средством борьбы с «Хорсами», которыми располагает Запад, является наземный стационарный микроволновый комплекс… Роль Китая пока неясна, однако несомненно, что он не останется в стороне от событий. Более того, как показывают прошлые… инциденты, подход Китая всегда бывал самобытен и непредсказуем.
   – Вовремя мы идем, – заметил Дима. – Ох не нравится мне все это…
   – Брось, – возразил Илья, – что они сделать-то могут?
   – Атомную бомбу в стартовую зону послать, – предположил Митек.
   – Поздно, – отмахнулся Илья. – Народ из этой зоны наверняка уже расползся. Добудут координаты новых зон…
   – Тогда солдат пошлют.
   – Чьих солдат? Представляешь, Китай и НАТО, по дивизии, и вокруг ни одного наблюдателя ООН. Да они друг другу…
   Здесь Илья был прав. Побоятся. Вообще, по сравнению с концом прошлого века общая обстановка в мире существенно ухудшилась. Резкий рост экономики Китая привел к серии экономических конфликтов между ним и западным сообществом. Одновременно оправилась от «перестройки» и последующего «темного этапа» Россия, создав некое подобие развитого сообщества, которое на Западе все чаще называли «врагом демократии номер один». Просто в России демократии было слишком много, а демократичное российское оружие наводнило и переполнило мировые рынки. Именно российской журналистике, кстати, принадлежало меткое деление мира на «Молодых Драконов», к коим относились Китай, Таиланд, Корея, Вьетнам и прочие быстро развившиеся экономически страны, и «старых козлов», к которым русские традиционно причисляли своих западных друзей.
   Взаимная неприязнь между Россией и НАТО могла теперь сравниться разве что с неприязнью между Великобританией и Китаем. Одна сторона заявляла, что «вы хотели сделать нас рынком дешевой рабочей силы», вторая – «вы разрушили наше процветание».
   – Получено сообщение со станции «Мир», – продолжала между тем дикторша. – Между Землей и станцией налажено сообщение при помощи транспортеров. Координаты в проекции Флеминга учитывают изменения позиции объекта при его перемещении по орбите, так что связь не зависит от положения станции. С Лунной Базы сообщают, что в течение нескольких ближайших часов они проделают то же самое…
   – Мы покидаем Землю в самое интересное время, – с досадой произнес Дима.
   – Ты имеешь в виду распродажу в вашей конторе? – уточнила Марта.
   – Об этом я не подумал…
   – Придумал анекдот, – заявил Митек. – Си-эн-эн сообщает о высадке первых людей на Солнце. Соболезнования…
   – Очень смешно.
   – Полиция взяла штурмом штаб-квартиру Эй-Ай в Аризоне, – продолжала дикторша. – Захватить, однако, никого не удалось – судя по косвенным данным, все Эй-Ай отбыли на Плато, использовав самодельный транспортер.
   – Террористам раздолье…
   – Эй-Ай никогда не были террористами, – возмутилась Джейн.
   – Я и не говорю. Но террористам – раздолье.
   Дима в сотый раз принялся изучать карту и намеченный Карабасом маршрут. Дойти до края кратера и спуститься вниз. Добраться до озера, залезть на скалу и оттуда вернуться назад. Учитывая, что «Вести» оценили стоимость новой стартовой зоны в тысячу баксов, наверное, Карабас знает, что делает. Вообще, для бразильца он слишком умен. Да и не бывает рыжих бразильцев, что мы – кино не смотрим, что ли?
   До старта оставалось четыре часа, когда «Вести» передали радостную весть – на Гранаде обнаружены изумруды, а на Плато, кажется, золото. Илья мгновенно вышел из состояния апатии и с мольбой уставился на транспортер, словно это могло ускорить процесс перехода. Геологу не терпелось…
   Марта на этот счет была гораздо более пессимистична.
   – Золото на Плато, – говорила она, – это новые тысячи и тысячи искателей приключений, и они все туда прибудут лишь через восемь часов после нас.
   – Интересно, если мы что-то найдем, это будет наше или компании? – поинтересовался Митек.
   – Зависит от твоего ума, – возразил Дима. – Я на тебя стучать не собираюсь.
   – Значит, мое! – Митек, довольный, принялся изучать входящие в «Старпак» мешки. Золота в эти мешки можно было набить килограммов пятьсот.
   Три минуты. Они пересели со стульев на рюкзаки – так, на всякий случай, и согласно оставленной Карабасом инструкции взяли в руки оружие. Дикий край – там могут быть звери, да и люди бывают всякие…
   Затем ожил коммуникатор. Карабас лично пожелал членам экспедиции удачи, отметив, что они уже дали объявление о рюкзаках в средствах массовой информации, а двадцать процентов акций принадлежат сотрудникам компании, так что…
   На этом месте его пламенная речь оборвалась. Без всякого предупреждения комната осела на добрых полметра, и потолок с грохотом обрушился на голову путешественников. Сильно заложило уши. Дима упал со своего рюкзака, но упал не на землю, а на что-то скользкое, ребристое и очень жесткое. Он вскочил на ноги, закрывая голову руками и расшвыривая асбокартонные плитки, в которые превратился потолок, и выбрался наконец на волю.
   Он стоял на свалке.
   На добрых двести метров вокруг расстилались обломки мебели, какие-то тряпки, мусор, брошенный катер, битое стекло… Не успел он удивиться, как с чистого неба ему на голову упал человек, толстый дядька в костюме рыболова. В руках он держал чемодан, что, впрочем, никак не помогло ему при падении.
   Дима обвел взглядом окрестности. Толпа не толпа, но народу тут было в достатке. Он нагнулся, чтобы помочь выбирающейся из-под обломков Марте, и в этот миг что-то тяжелое навалилось ему на плечи, пригибая к земле. Как оказалось – диван.
   – Класс, – произнес сидящий на диване вдребезги пьяный хиппи. – Другая планета, козлы!
   Дима сообразил, что следующий визитер, чего доброго, прибудет в кирпичном доме, и лихорадочно принялся вытаскивать из-под дивана свой рюкзак.
   – Я взял транспортер! – бросил ему Митек с безопасной дистанции.
   – Все целы?
   – Джейн руку поцарапала, а так ничего… – Митек осекся, глядя на возникший из воздуха джип. Машина была набита развеселыми молодыми людьми и девицами, гремела музыка и все такое. Джип взревел и помчался вдаль по просторам чужой планеты, с хрустом давя мусор и битое стекло. От него шарахались. В сотне метров китайцы уже торговали гамбургерами.
   – Этот дальний космос действует мне на нервы, – признался Илья. – Пошли отсюда.

Глава 3

   Было не то чтобы жарко, и грооздящиеся на востоке тучи не предвещали ничего хорошего. Входящие в комплект рюкзаков барометры показывали бурю, но Илья с Мартой в один голос утверждали, что их надо настраивать на здешнее атмосферное давление.
   Лучше всего было Джейн и Митьку – они брали интервью. Впрочем, не они одни, сотни и сотни журналистов слонялись по вытоптанной и заваленной мусором «стартовой зоне», приставая к прохожим. Их посылали подальше. Час спустя, однако, ребятам удалось собрать кое-какой материал.
   – Они делятся на несколько групп, – объяснила Джейн на импровизированном совещании. Совещание созвали Илья с Мартой, они хотели заняться делом и призывали остальных выйти на конец на маршрут. – Первая группа – случайные люди. Собрали транспортер, не вполне веря, что получится, вот как тот… – Джейн показала на растрепанного худого парня лет тридцати, в домашних шлепанцах и купальном халате. – Все, чего они хотят, – это вернуться. Но не могут.
   – Почему не могут? – не понял Дима.
   – Джампер должен греться двенадцать часов, – пояснил Митек. – А за это время никто не должен выходить из зоны действия джампера и никто не должен туда входить.
   – А в здешней толпе этого не сделать! – усмехнулась Марта. – Так пускай отойдут на пару километров.
   – Они боятся. Чужая планета, а они в тапочках на босу ногу… Насмотрелись фильмов ужасов… К тому же тут охотники подстрелили местного зверя… Марта, сядь, успеешь! Так вот, зверюга страшная. Как очень большая гиена.
   – Гиеновидный медведь, – подтвердил Митек.
   Дима вздохнул. Он уже видел этого зверя, ничего общего у него не было ни с медведем, ни с гиеной… Но зубы здоровые. Впрочем, охотники всадили в беднягу столько свинца, что реконструировать внешний вид жертвы было довольно сложно. Энтузиасты…
   – Вторая группа – отдыхающие, – продолжала Джейн. – Они расползаются в поисках красивых уголков для пикников. Привезли спиртное, наркотики, у некоторых есть оружие, так что ходить в округе становится опасно.
   – В рюкзаках нет бронежилетов? – поинтересовался Митек. – Случайно? Мне кажется, я что-то такое видел в инструкции…
   – Рюкзак сам по себе имеет кевларовую подкладку, – отозвался Дима. – Можно ее отстегнуть и надеть либо раскрыть рюкзак и надеть его как плащ, шмотками наружу.
   – Идиотизм какой-то…
   – Далее. – Джейн подняла руку, требуя внимания. – Группа номер три. Охотники и рыболовы. Они уходят отсюда, и с ними мы, видимо, столкнемся позже… километрах в двадцати отсюда. Все, я имею в виду – все с безопасными группами.
   – А есть еще и опасные? – «обрадовался» Илья.
   – Какой-то идиот пустил слух, что здесь нашли золото, – пояснила Джейн. – Я имею в виду Си-эн-эн. Теперь здесь полно гангстеров и просто вооруженных лунатиков. О! – Она привстала, вглядываясь. Это будет интересно!
   Новая группа материализовалась на куче мусора. На этот раз это были солдаты в форме неизвестной страны. Судя по тому, что комбинезоны их были не зелеными, а песчано-желтыми, были они с Арабского Востока. Человек двести… Солдаты действовали четко и слаженно – они емедленно залегли, приготовившись к стрельбе.
   – Еще одна категория, – лениво отметил Митек. – Щас их…
   И верно, следующей группе прибывающих повезло захватить с собой стеклянную крышу солярия и часть плавательного бассейна. Солдат накрыло волной воды, а затем сверху посыпались стекла. Картину здорово украшали полуголые девицы, с визгом попадавшие прямо в объятия к мокрым бойцам.
   – Далее, – продолжала Джейн, – это наши конкуренты, геологи и биологи. Я боюсь, что они могут стать проблемой, особенно если крупная компания пошлет их с телохранителями… Ой, мамочка!
   – Это подводная лодка? – на всякий случай поинтересовался Илья.
   – Уже нет… – Джейн на всякий случай протерла глаза. – Ничего не понимаю!
   – Ты забыла упомянуть мелкий бизнес.
   – Да, верно, вон закуски продают. А вон те ребята таскают мебель из этой кучи, что уцелело. Пойдемте отсюда, а?
   Они пошли, как планировалось, на север. Вокруг бурлил людской водоворот, сталкивались группы, кто-то бил кому-то морду, и кто-то предлагал холодную кока-колу. Место, впрочем, было красивое. Они находились в кратере, поросшем травой и кустами и не очень глубоком. Вулкан, если это был вулкан, давно и безнадежно потух.
   Метров через пятьсот к ним подошел мальчишка лет пятнадцати.
   – В любую столицу мира, – заговорщически прошептал он. – Всего за двадцать долларов… – Говорил он по-английски, но, поняв, кто перед ним, легко перешел на русский.
   – Как ты это сделаешь? – удивился Дима. В такой-то толчее.
   Вместо ответа мальчишка показал пальцем на наспех сооруженный загон, обнесенный колючей проволокой. В загоне сидели мрачные люди.
   – Мы огородили зону ожидания, – пояснил он.
   – Спасибо, попозже… – Дима отметил, что в одной из секций загона громоздится похищенная из кучи обломков мебель. Другую секцию заполняли мебелью в данный момент. Еще двое мальчишек расширяли загон – судя по всему, бизнес процветал.
   Еще через час они вышли на более или менее спокойную местность. Люди здесь если и были, то шли целеустремленно, прочь от столпотворения, иногда проезжали машины, мотоциклы и велосипеды. Были даже всадники, правда, только один раз. Да еще пасся в отдалении вполне земного вида верблюд, явно нездешний, судя по цветной тряпке у него на спине.
   Марта собирала образцы, и ее «букет» был уже больше ее самой. Илья коллекционировал камешки и уже начал делать утверждения для прессы о невулканическом происхождении кратера. Дима не стал вникать в детали.
   На карте это место было обозначено как километровая гора с кратером, пологими склонами, поросшими лесом, и десятком речек и ручьев, текущих из кратера в долину. Затем была долина, полноводная река в ней, леса и скалы. Карта была получена путем фотографирования с планера, вертолета или еще чего-то в этом роде.
   – Что это? – поинтересовался вдруг Митек. Он стоял перед огромным валуном с нанесенной на нем нитрокраской свастикой.
   – Сам не знаешь? – мрачно поинтересовался Дима. – Они самые.
   – Хорошая была планета. Может, податься на Гранаду?
   Планета была похожа на Землю. То же голубое небо, та же зеленая трава, те же насекомые, ну почти те же. Птицы… Марта подтвердила, что растительность и животный мир, тот, что она покамест видела, похожи на земные. Илья, напротив, утверждал, что таких кратеров на Земле нет.
   До края кратера было километров пять, когда их впервые атаковали. Из кустов раздалось пронзительное шипение, и навстречу экспедиции выскочила, взъерошив перья и громко щелкая острым орлиным клювом, огромных размеров птица. Дима выстрелил прежде, чем успел понять, что происходит, сказались привитые игрой в «Виртуал-Дум» рефлексы. Есть пистолет – стреляй. Хорошо, что в комплект не входит бензопила… Затем все столпились вокруг трофея, пока Марта проводила вскрытие, а Митек снимал.
   Высота птицы была больше двух метров, и более всего она напоминала страуса. Правда, страуса хищного, на этот счет у Марты не было ни малейших сомнений. Дима тщательно обыскал кусты, но, к своему облегчению и к величайшему разочарованию Марты, не нашел там ничего похожего на гнездо. Похоже, зверюга просто обалдела от такого количества народу и напала просто от отчаяния. Вскрытие заняло около часа, Марта даже не пыталась делать вид, что вникает в детали. Главное – описать его первой. Страус вонял падалью, что также сильно ускоряло исследование. За то время, пока она возилась, вокруг экспедиции собралась небольшая толпа. В основном это были просто зеваки, однако присутствовали также с десяток охотников и две девицы из общества охраны животных. Последние вели себя очень агрессивно, пока охотники не дали им по шее.
   Затем Диму дернули за рукав. Он обернулся и увидел рядом с собой Митька.
   – Эльфы… – прошептал тот.
   Сначала Дима не понял, о чем идет речь, затем увидел группу странно одетых молодых людей с мечами. Значит, хоббитские игрища вышли в космос. Ну-ну. Пути подсознания неисповедимы – почему-то эльфы напомнили Диме, что пора бы и подкрепиться. Он отошел в сторонку и замер с раскрытым ртом. И было от чего – в ста метрах перед ним громоздилась и быстро росла куча мусора, являющаяся уменьшенной копией той, в кратере. Стартовая зона больше не была единственной на планете.
   – Я понимаю, – сказал присоединившийся к нему Илья, – кто-то стартовал отсюда на Землю и доставил туда координаты новой зоны. Здесь нет ничего невозможного, но…
   –… но откуда о ней узнало такое количество народу? – Закончив вскрытие трофея, Марта присоединилась к честной компании. – Пошли, ребята, я его описала.
   – О зоне как узнали? – переспросила выбравшаяся из-под обломков девица. – Да элементарно, в Интернете создали центр с координатами и с полсотни зеркальных центров. А это, значит, и есть Плато?
   – Оно самое.
   – Были сотни наборов координат, но похоже, кто-то похулиганил.
   – Ты хочешь сказать, что кто-то поместил в Интернет ложные координаты? – охнула Джен. – И люди переносятся в космос? В вакуум?
   – Нет, до этого не дошло… вроде, – ответила девица. – Они передали координаты чего-то там в России, то ли Красной площади, то ли… Ну не знаю, что у них там есть. И теперь в России… ну, как здесь. Они всех арестовывают и, похоже, будут высылать в Штаты тем же способом.
   – ВСЕХ – в Штаты? – уточнил Дима.
   – Вы же знаете, как они это делают.
   – Дурдом, – кивнул Дима. – Пошли, ребята.
   Они направились по склону вниз, к чернеющей неподалеку кромке леса. В лес с горы бежал ручеек, и именно вдоль него Карабас проложил их маршрут. Девственная природа… Вдоль ручья перла разношерстная толпа, а земля была завалена банками, бутылками и прочими продуктами, природе чуждыми. Невдалеке стоял на валуне человек в черном и пророчествовал в мегафон о близком возмездии. С ним охотно фотографировались, и все его лицо было в следах от губной помады.
   – Сколько их здесь? – потрясенно прошептала Джейн.
   – Десятки тысяч… Слушайте, я есть хочу! Вон хот-доги продают…
   Лес был хорош. Стройные высокие деревья, напоминающие сосны, были красиво подсвечены солнцем, в прохладном воздухе пахло хвоей. Совсем как на Земле. Ноги утопали по щиколотку в разноцветном мху, росли какие-то ягоды, и Марта немедленно принялась собирать образцы. Никаких хищных растений, динозавров и прочей муры. Да и откуда – при таком-то количестве костров, палаток и магнитофонов?
   – Смотрите! – На этот раз Илья, похоже, действительно был изумлен. Компания подвыпивших – они почти все здесь были подвыпившими – молодых людей поймала нечто, более всего похожее на метровых размеров белку-летягу. Жертва верещала и пыталась вырваться, но парни с хохотом гоняли ее между палаток. С криком «пустите, я биолог», Марта устремилась вперед. Ее не остановило даже то, что парни охотно расступились, а один поднял видеокамеру.
   – Ей ничего не грозит? – спросил одного из ребят Дима.
   – Останется жива, – сдерживая смех, отозвался он. – Но вот переодеваться придется. Никогда бы не подумал, что ЭТО можно использовать как оружие… Ну вот, что я говорил!
   Марта издала жалобный крик и попятилась, закрываясь от зловонной струи, которой встретила ее «летяга». Парни расхохотались.
   – Пойдем к ручью, – сказал Дима, тщательно контролируя мышцы лица. – Умоешься.
   – Класс, я все снял!
   – Митек!
   Парень со смехом отскочил от несчастной девушки, торжествующе размахивая видеокамерой.
   Они потратили минут пятнадцать, прежде чем нашли не занятое рыболовами место, затем Марта смогла привести себя в порядок.
   Вдоль ручья двигались уже два потока пешеходов, один навстречу другому. Через какое-то время Дима осознал, что здесь что-то не так, и, остановив первого встречного, задал прямой вопрос.
   – Плохо дело, – сообщил он своим товарищам. – Там впереди еще одна стартовая зона. Мы поседеем, пока найдем тут нетронутую природу.
   – А нужна она нам? – поинтересовалась в ответ Джейн. – Задание выполняется – и хорошо. Скоро… Это что – дождь?
   Дождь начался без предупреждения, и сразу стало ясно, что это надолго.
   – Ставим палатки! – скомандовал Дима. Они отошли на более или менее свободный участок леса и приступили к практическому знакомству с входящими в комплект палатками. Это оказалось очень просто. Никаких растяжек, колышков и прочей ерунды – палатка была кубом, и каркасом куба была нитиноловая проволока. Потрясенно открыв рот, Дима наблюдал, как маленький сверток материи, который он, по инструкции, бросил на землю, зашевелился и на глазах превратился во вполне пригодное для жизни сооружение.
   – Мужик, – восторженно прогудел один из наблюдавших за чудом зрителей, – где купил палаточку?
   Не говоря ни слова, Дима извлек из кармашка рюкзака рекламную брошюру и вручил первому потенциальному клиенту. Еще через четверть часа они остались без брошюр. Впервые Дима начал подозревать, что Карабас, пожалуй, знал, что делал.
   Дождь между тем превратился в ливень, по верхней, слегка выпуклой грани куба забарабанил град, и в вышине, в кронах сосен, завыл ветер. Тут Джейн вычитала в своей инструкции к «Старпаку», что кубы можно стыковать друг с другом, и через десять минут они уже сидели в одной общей палатке. Одна из стенок кубов была прозрачной. Считалось, что если это было не нужно, то куб монтировался прозрачной гранью вверх или вниз. Сейчас сквозь прозрачные стенки они наблюдали, как борются с установкой палаток те, у кого они есть, и как страдают остальные.
   А ведь джампер не будет работать в дождь, подумал Дима. Вся эта вода, пролетающая сквозь зону ожидания… Разве что из палатки запустить. Впрочем, он будет работать оттуда – сюда, значит, на потоке прибывающих дождь не отразится. Дима попытался представить себе, каково это – отправиться на вечеринку на чужую планету и оказаться под ливнем и градом.
   Затем в палатку поскреблись. Две мокрые насквозь девчонки лет по четырнадцать жалобно предложили «делать с ними, что хотите, только не гнать». Джейн и Марта утащили их в свои секции палаток, восстановили снятые стенки и принялись их сушить, используя входящие в комплект полотенца. Через полминуты Марта появилась из-за перегородки, вид у нее был изумленный.
   – Эти полотенца! – только и могла сказать она.
   Полотенца впитывали воду. Для пробы одно из них положили наружу под дождь, и через минуту полоска ткани стала напоминать средней толщины матрасик. Дима осторожно ее выжал и снова выставил наружу. Та же история.
   – Мы использовали что-то такое в опытах по биохимии, – сообщила Марта. – Только это были гранулы…
   – Хороший рюкзак. – Дима посмотрел на «подсушенных» гостей и поинтересовался, как же они дошли до жизни такой. Ответ оказался прост.
   Они запланировали классную вечеринку. Пустая планета, никаких взрослых. Делай что хочешь. Купили пиво, травку… Жак собрал джампер, и они отправились сюда, человек сорок. Все было хорошо, первый час или два. Потом Жак поссорился с ребятами и ушел. Он сказал, что отдыхать тут – глупо, надо делать деньги. Как понял Дима, Жаком звали того самого мальчишку, который предлагал ему поездку в любой город по выбору.
   – То есть он забрал ваш транспортер?
   – Нет, оставил. Жак не такой, он хороший. Но все напились и никак не могли оставаться в круге вокруг джампера. Потом, там не было туалета… Ну и как кто-нибудь отходил за кустики, настройка сбивалась… А потом пошла толпа, и где бы мы ни прятались с этой штукой, обязательно кому-нибудь надо было подойти побазарить… И опять сбой.
   – А как вы оказались тут?
   – Наш джампер переехало танком…
   – Танком? – изумился Дима.
   – Военные приехали. Они арестовали ребят и сказали, что вышлют их обратно. Но это были не наши военные… Так что мы сбежали… Вы ведь нас не бросите, правда?
   – Проблема, – резюмировал Илья.
   – Мы могли бы отдать им один из наших джамперов, – заметила Джейн. – Зачем нам пять? И пускай стартуют из палатки… Блок контроля я с джампера сниму, так что прибыть они смогут только в одно место – к вашему Карабасу.
   – Тогда будет одной палаткой меньше.
   – Поместимся… Жалко же людей. На палатке напишем что-нибудь вроде «не входить, работает джампер», может подействовать.
   – Ну… Давайте. Заодно отдадим им материалы для Карабаса.
   Они отодвинули палатку с бесконечно благодарными девчонками, образцами камней и растений и отснятыми Митьком кассетами и запустили им транспортер.
   – Здесь ведь таких много, – заметила Джейн. – Надеюсь, наша редакция поднимет тревогу. Надо спасать людей, а то ведь жертвы будут…
   Тут земля дрогнула, и со стороны ручья донесся глухой взрыв. Джейн испуганно вскрикнула.
   – Дык, – с видом знатока произнес Митек, – рыбу в ручье глушат.

Глава 4

   Утро выдалось шикарное. Лес сверкал, пахло свежестью, и даже птицы пытались петь, хотя и проигрывали электронике в громкости. Дима выбрался из палатки, потянулся, затем услышал доносящийся сверху гул. Он поглядел на небо и замер. С неба падал вертолет. Это был нормальный «микси», стоящий на вооружении британских ВВС, и он горел. Каким-то чудом пилоту удалось выровнять машину над ручьем, затем он завалился набок и рухнул в воду у самого берега. Из прибрежных камышей врассыпную бросились рыбаки. Еще через мгновение вертолет взорвался, но мгновения этого Диме хватило, чтобы увидеть причину аварии – кабина и двигательное отделение были прошиты пулеметной очередью. Дима послушал, как рвутся в горящей стальной коробке боеприпасы, затем медленно попятился к палатке.
   Разумеется, все уже были на ногах. На глазах у стоящей на обоих берегах толпы над ручьем завис «забияка», штурмовой вертолет среднего класса. Его винты имели систему подавления шума, так что слышался лишь ровный шелест. Убедившись, что противник уничтожен, вертолет подпрыгнул вверх, развернулся и исчез за деревьями.
   Они поспешно позавтракали, свернули лагерь и направились прочь вдоль ручья. Разговаривать не хотелось. «Спасенные» девчонки махали им руками сквозь прозрачную стенку палатки.
   Впереди на карте были обозначены скалы, и Илья связывал с ними очень большие надежды. «Выход скальных пород – всегда находка для геолога», – объяснял он. Надеждам его суждено было сбыться, но не сразу. В паре сотен шагов от первой скалы их встретили бородатые мужики, вооруженные охотничьими ружьями, и мрачно посоветовали вернуться к ручью. Мужиков было двое.
   
Купить и читать книгу за 60 руб.

Вы читаете ознакомительный отрывок. Если книга вам понравилась, вы можете купить полную версию и продолжить читать